Zaterdag 07/12/2019

Robothond heeft er een broertje bij

Hij blaft niet, maar waakt wel. De nieuwe robothond die AlphaDog werd gedoopt, kan over boomstammen springen en 32 kilometer ver lopen. Hij is minder aaibaar dan de Japanse robothond Aibo, die een tam schoothondje blijkt naast Alpha. Het Amerikaanse leger zal Alpha inzetten in oorlogsgebied.

Boston Dynamics ontwikkelde een grotere en behendigere versie van hun ruwe-terreinrobot BigDog. Hoewel de 1 meter hoge robot meer heeft van een bizarre pakezel zonder hoofd, noemden de technici hem toch AlphaDog, naar zijn voorganger. Net zoals de vorige keer, maakte Boston Dynamics de komst van hun nieuwste spruit bekend via een filmpje, dat op YouTube al snel een hit werd. De eerste afgewerkte versie van AlphaDog wordt verwacht tegen 2012. De legerrobothond zou onder de meest extreme omstandigheden blijven functioneren.

Boston Dynamics, een dochterbedrijf van het MIT, specialiseert zich in de bouw van dynamische robots en software die levensechte personages creëert voor simulatie-oefeningen van het leger. Het bedrijf werd opgericht in 1992 door Marc Raibert, lid van de National Academy of Engineering, en zijn collega's.

Voor hun vernieuwende werk baseerden de ingenieurs zich op de dierenwereld. RISE, een robot die tegen muren op kan lopen, lijkt wel een zespotige hagedis. SquishBot, een chemische robot die van vorm verandert, kan zich net zoals een inktvis door smalle openingen wurmen. En BigDog, de hondachtige robot op vier poten, kan zich makkelijk over ruw terrein bewegen.

De enige niet dierlijke machine, PETMAN, is een mensachtige robot die wordt gebruikt om allerlei beschermend materiaal uit te testen. In tegenstelling tot andere testpoppen, kan PETMAN zelfstandig staan en bewegen, zodat hij ook de bewegingsvrijheid die een beschermingspak biedt ten volle kan uitproberen.

AlphaDog werd gefinancierd door DARPA, het Defense Advanced Research Projects Agency, en het US Marine Corps. De robot zal dus zeker ingezet worden door het leger in onstabiel oorlogsgebied. Net zoals BigDog werd de nieuwste Legged Squad Support System (SL3), zoals de robots officieel heten, gebouwd naar de gelijkenis van een hond, om te gaan waar wielen en rolbanden niet kunnen komen. En daar lijken de ingenieurs fantastisch in geslaagd. De gevechtsondersteunende robothond kan zich over het meest ruwe terrein voortbewegen, over puin en geulen, door zand en sneeuw.

Op het filmpje zie je AlphaDog over grote stenen en boomstammen lopen zonder daarbij al te veel aan snelheid te moeten inboeten. Zelfs wanneer twee volwassen mannen het ding proberen om te duwen of schoppen, vertrekt AlphaDog geen spier, figuurlijk gesproken, en vervolgt onverstoord zijn weg. AlphaDog kan zelfs nabije ontploffingen weerstaan, verkondigt Boston Dynamics.

AlphaDog dankt zijn behendigheid aan vier poten die een soort kniegewrichten hebben, waardoor de robot schokken kan absorberen en energie kan besparen. Daarnaast bevat hij ook allerlei bewegingssensoren, zoals een gyroscoop, LIDAR en een stereovisiesysteem. Maar zijn meest spectaculaire stunt is dat hij zelf weer overeind kan krabbelen, iets waar de vorige generatie robothond niet in slaagde wanneer hij eenmaal op zijn zij lag.

Hoewel het prototype met zijn uitwendige motor nog erg luidruchtig is, moet AlphaDog heel wat stiller worden dan zijn oudere broertje, die het qua decibels kan opnemen tegen een kettingzaag. "De echte robot wordt wel tien keer stiller dan BigDog", laat Raibert weten op Gizmodo. "AlphaDog krijgt een viercilinder motor, die van nature veel stiller is dan de tweecilinder van BigDog. Maar we geven de motor ook een omsluiting, wat het geluid nog verder dempt."

Verder is AlphaDog ook veel zuiniger. Op dezelfde hoeveelheid brandstof, kan AlphaDog 32 kilometer afleggen. Dat is zo'n 13 kilometer verder dan BigDog. Onderweg kan hij 180 kilo meetorsen en dat is zijn voornaamste functie. Het doel van deze robot is immers om de bagage van de troepen te dragen, zodat deze zelf minder zwaar bepakt zijn. Door alle technologische vernieuwingen wordt de uitrusting die soldaten moeten meezeulen ook steeds zwaarder. "Als de robot 10 kilo van iedere soldaat in een gevechtseenheid kan overnemen, verlaagt de vermoeidheid en de kans op verwondingen en verhoogt zo de strijdvaardigheid van onze troepen", laat Raibert weten.

Om zijn taak zo goed mogelijk te kunnen vervullen, is het belangrijk dat de robot zelfstandig kan handelen. AlphaDog heeft geen bestuurder nodig, maar kan geprogrammeerd worden om een bepaalde leider te volgen of om zelf met behulp van GPS naar een bepaalde locatie te gaan.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234