Vrijdag 09/12/2022

Portret

Robin Hood werkt aan de balie

De Amerikaanse pleiter Kenneth Feinberg staat te boek als een man die steevast de kant van de benadeelde vertegenwoordigt. Beeld Getty Images
De Amerikaanse pleiter Kenneth Feinberg staat te boek als een man die steevast de kant van de benadeelde vertegenwoordigt.Beeld Getty Images

Na het emissieschandaal moet topadvocaat Kenneth Feinberg VW-eigenaars in de VS financieel overtuigen om de Duitse autobouwer niet voor de rechter te slepen. Feinberg deed het al na de aanslagen van 9/11 en de BP-olieramp in 2010.

ANDRIES FLUIT

Het is Volkswagen menens om de lucht te zuiveren rond het emissieschandaal. De erg gerespecteerde advocaat Kenneth Feinberg gooit hen daarbij een reddingsboei. VW heeft hem aangesteld als bemiddelaar tussen VW-kopers met een voertuig met sjoemelsoftware en de autogigant. Feinberg moet uitzoeken welk bedrag VW-kopers doet afzien van een rechtszaak tegen VW.

Het is een sterke zet van het merk om zich van zijn slechte naam te ontdoen want de Amerikaanse pleiter staat te boek als een man die steevast de kant van de benadeelde vertegenwoordigt. In 1983 bemiddelde hij een zaak tussen duizenden Vietnam-veteranen en hun familie, en producenten van het beruchte Agent Orange, een ontbladeringsmiddel waar ernstige gezondheidsproblemen aan zijn gelinkt. Daarover zei Feinberg tien jaar geleden aan de Boston Globe: "Het is heel, heel spannend en uitdagend om mensen zaken te helpen oplossen in plaats van voortdurend te vechten."

Mediageniek

Het leverde Feinberg heel wat aandacht op, waarop hij zijn eigen praktijk heeft opgericht, The Feinberg Group, om mediagenieke en goed betaalde zaken mee aan te pakken. Zijn echte doorbraak kende Feinberg in de nasleep van 9/11, een zaak die hij pro bono deed. De Amerikaanse overheid stelde hem aan om 6,5 miljard euro te verdelen onder de duizenden families van slachtoffers, om te vermijden dat die een zaak zouden inspannen tegen de overheid of de luchtvaartmaatschappijen waarvan de toestellen tijdens de aanslagen gebruikt werden.

Voor Feinberg, zo vertelde hij in 2008 aan maandblad Washingtonian, was het moeilijk om de kost van een mensenleven te bepalen. "Rechter, jury, boekhouder, advocaat, rabbijn, enzovoort zijn, is heel, heel moeilijk."

De ster van Feinberg is na de zaak rond 9/11 zodanig gestegen dat de advocaat sindsdien bij de meest zichtbare zaken betrokken is geweest. De massamoord op de universiteit van Virginia Tech in 2007, de fel bekritiseerde bonuspolitiek van bedrijven die overheidssteun hadden gekregen na de financiële crisis van 2007, de BP-olieramp in de Golf van Mexico in 2010, het schandaal rond de pedofiele footballcoach van de Penn State-universiteit in 2012, de aanslag tijdens de marathon van Boston en de massamoord op de lagere school in Sandy Hook, beide in 2013.

Bij alle zaken heeft de advocaat bemiddeld tussen twee of meerdere partijen om lange en dure rechtszaken te vermijden. Deze zogenaamde alternatieve geschillenbeslechting (alternative dispute resolution of ADR) gaat hand in hand met class action suits, de collectieve rechtsvordering. Beide zijn werkwijzes die in het Amerikaanse rechtssysteem ingebakken is.

Een van de laatste zaken waar de advocaat als bemiddelaar is aangesteld, is die van de Amerikaanse autobouwer General Motors. Door een defect contactslot kon de motor van miljoenen GM-auto's stilvallen tijdens het rijden, wat ook de airbags uitschakelde. Hoewel het bedrijf al jaren op de hoogte was van het probleem, is er niets aan gedaan, met dodelijke slachtoffers tot gevolg. Volgens de GM-top waren het er 13, maar het bleken er 124 te zijn, zo las het rapport van Feinberg. In totaal heeft hij 399 claims afgehandeld, wat GM 545 miljoen euro kost.

Verzoeningsprocedure

Bij Volkswagen gaat het over bijna 600.000 getroffen auto's in de VS. Koopt VW de auto's terug? Of krijgen de eigenaars alleen maar een som geld? Over welk bedrag gaat het dan? Dan is nu precies wat Feinberg moet uitklaren.

Bij de invoering van de wet op class action in 2014 werd de nadruk gelegd op minnelijke schikkingen. Algemeen is zo'n alternatieve bemiddeling ook bij ons mogelijk. Advocaten Geert Lenssens en Laurent Arnauts starten twee pilotprocedures op tegen Volkswagen Duitsland. De autobouwer zal door de rechtbanken zelf worden opgeroepen om te verschijnen. Met deze verzoeningsprocedure, een primeur in ons land in dergelijke zaken, hopen de advocaten een minnelijke schikking te treffen.

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234