Donderdag 22/04/2021

Roadtrip door verrassend Tennessee

De countrymuziek is er geboren, Dolly Parton opende er een enorm pretpark en je vindt er de meest kitscherige waterval van de VS. Welkom in het hart van de States: de staat Tennessee.

Met muzikale bliksemafleiders als Nashville, Graceland en Memphis wordt het oosten van Tennessee regelmatig overschaduwd door het veel bekendere centrum en het westen van de staat. Wat weinig Europese toeristen echter weten, is dat de bakermat van country en Americana (een verzamelnaam voor rootsmuziek als country, bluegrass, folk en blues) aan de voet van de Appalachian Mountains in Oost-Tennessee ligt. Hillbillies met Engelse, Schotse en Ierse roots daalden begin 20ste eeuw met hun zelfgemaakte banjo's, gitaren, violen en mondharmonica's uit de bergen af om hun muziek op te nemen en te verspreiden over de rest van Amerika.

"Countrymuziek is hier geboren en opgegroeid, maar pas echt volwassen geworden in Nashville", zo verwoordt de directeur van het pas geopende Birthplace of Country Music Museum in Bristol het toepasselijk. Dat museum is overigens een must voor elke muziekminnende bezoeker van Oost-Tennessee.

Choo Choo

Met Bristol - pal op de grens tussen Tennessee en Kentucky - als eindbestemming, beginnen de meeste roadtrips door het oosten van TN (de officiële afkorting van Tennessee) in Atlanta, Georgia. Vanuit Brussel vlieg je met Delta Airlines in een dikke negen uur rechtstreeks naar 's werelds drukste luchthaven. Om het uiteindelijk tot Tennessee te schoppen, heb je enkel een huurwagen en twee uur tijd nodig, voordat je de grens oversteekt en Tennessee's vierde grootste stad Chattanooga binnenrijdt. Een uitstekende vraag voor een muziekquiz: welk nummer werd bekroond met de eerste gouden plaat ooit? Chattanooga Choo Choo van Glenn Miller, uit 1941! Die 'Choo Choo' is een pittoresk station dat lege treincoupés aanbiedt als funky hotelkamers.

De grote attractie in Chattanooga ligt echter diep (44 meter) onder de grond. De waterval Ruby Falls werd in 1928 per toeval ontdekt, na een zeven uur durende kruiptocht onder de plaatselijke berg. Nu heb je genoeg aan een lift die je in enkele seconden naar 's werelds meest smakeloos verlichte, maar toch behoorlijk indrukwekkende waterval brengt.

Ook de bergdorpjes Pigeon Forge en Gatlinburg, aan de ingang van het Great Smokey Mountains National Park, zou je met een beetje slechte wil smakeloos kunnen noemen. Maar 'overheerlijk fout' en 'Amerika op z'n puurst' dekken beter de lading.

Pigeon Forge is een soort open air pretpark voor families, met de gekste hotels (The Inn at Christmas Place bijvoorbeeld, een hotel waar elke dag van het jaar Kerstmis wordt gevierd), de snelste fastfoodtenten, de foutste kermisattracties en de meest ongelofelijke dinner shows (Murder Mystery, Lumberjack Feud).

In Gatlinburg, zo'n tien minuten verderop, kun je tijdens een geweldig country-optreden dan weer genieten van Amerika's eerste officiële 'moonshine', een zelfgemaakte sterkedrank die geserveerd wordt in bokalen. Typisch voor Gatlinburg zijn trouwens de fameuze overnachtingsmogelijkheden in luxueuze houten hutten, die allemaal een prachtig uitzicht bieden op de overdonderende natuur van de nabijgelegen Smokey Mountains.

Dollywood

Iets buiten Pigeon Forge ligt de belangrijkste betaalde attractie van heel Tennessee: Dollywood. Dit pretpark van levende countrylegende Dolly Parton - niet geheel toevallig de bekendste inwoner van Oost-Tennessee - trekt jaarlijks twee miljoen toeristen aan. Nog steeds peanuts in vergelijking met de bijna tien miljoen van het National Park, maar dat biedt dan ook gratis entree. Dolly vraagt een dollar of 40 voor een dagje Dollywood ("It costs a lot of money to look this cheap" is Dolly's bekendste uitspraak), maar je krijgt er dan ook wat voor in ruil. Haar muziek die non-stop door de speakers galmt, bijvoorbeeld, het verhaal van haar leven (met de nodige Dolly-memorabilia), souvenirshops die handtassen met vakje voor je handgeweer verkopen, godvrezende muziekshows en een zevental waanzinnige achtbanen. Sterker nog: de Wild Eagle werd afgelopen jaar nog uitgeroepen tot de beste achtbaan ter wereld.

Dollywood is bovendien een van de geprefereerde pretparken van de mennonieten, een iets meer liberale spin-off van de amish. Met hun ouderwetse klederdracht, typische baarden en rare hoofddeksels vormen zij voor de Europese Dollywood-toeristen een attractie op zichzelf. Vermoedelijk herkennen ze zichzelf in de outfits van de werknemers.

Aan de andere kant van het toeristische spectrum, maar op slechts een paar minuten rijden van Dollywood, ligt een van de vier ingangen van het Great Smokey Mountains National Park. Met tien miljoen bezoekers per jaar is dit het meest bezochte national park van heel de Verenigde Staten. Populairder dus dan Yosemite, Grand Canyon en Yellowstone. Het is bovendien een van de meest gevarieerde ecosystemen ter wereld, met meer boomsoorten dan heel Europa, 4.000 plantensoorten en meer dan 60 soorten zoogdieren - waaronder zo'n 1.600 zwarte beren. Het park biedt op tien campings plaats aan meer dan 6.000 kampeerders per nacht, maar de meeste toeristen combineren de rust van een dagje Smokey Mountains met het nachtleven in Gatlinburg of Pigeon Forge.

Hillbilly hipsters

Leuk detail: op de top van de Smokey Mountains ligt de Appalachian Trail, een wandelpad dat helemaal doorloopt tot in Maine, tegen Canada, zo'n 3.500 kilometer verderop. Het doorkruist maar liefst dertien Amerikaanse staten!

Gatlinburg en Pigeon Forge vallen bezwaarlijk hip ende cool te noemen. Zoek je iemand met een ironische (hipster)baard, dan moet je in Knoxville zijn, de coolste stad van Oost-Tennessee en de geboorteplaats van Quentin Tarantino en Johnny Knoxville. Hier vind je een interessante mix van hillbillies en hipsters.

Net als heel wat andere trendy Amerikaanse steden heeft Knoxville het laatste decennium fors geïnvesteerd om 'downtown' weer interessant en levendig te maken. Met succes, want in hartje Knoxville vind je tegenwoordig tal van bruisende microbrouwerijen, pubs met live muziek, restaurants die meer dan gefrituurd vlees serveren en originele hotels. Film- en rocksterren verblijven ongetwijfeld in The Oliver Hotel, een trendy en eclectisch boetiekhotel op Market Square dat een New Yorkse vibe combineert met zuiderse charme.

Storytelling en dragracing

Artiesten vind je dan weer in Artist Alley, een kleurrijk steegje dat beklad werd met kunst. Of in het historische Tennessee Theatre uit 1928, dat bekendstaat als het mooiste theater van het Amerikaanse Zuiden.

Nog één leuk feit over Knoxville: Amerika's beste 'barber shop' ligt net buiten de stad. Todd van Frank's Barber Shop is zelfs wereldkampioen baard en snor. O ja, livemuziek vind je hier dagelijks rond de middag in het onafhankelijke radiostation WDVX, onder de noemer 'Blue Plate Special'.

Tijdens de laatste etappe naar Bristol, in het noordoosten van Tennessee, zou je nog halt kunnen houden in Sevierville, de geboorteplaats van Dolly Parton. Maar omdat het risico op een overdosis Dolly - een overdolly - niet gering is, is het pittoreske Jonesborough waarschijnlijk de betere optie. Het slaperige dorpje wordt één keer per jaar (meestal begin oktober) wakker geschud door het internationale Storytelling Festival, dat professionele verhalenvertellers uit heel de wereld ontvangt en op verschillende podia in de stad tentoonstelt.

Veel ruiger gaat het eraan toe op de Bristol Motor Speedway, dé tempel van Nascar, de Amerikaanse Formule 1. Eén keer per jaar vindt hier een gigantisch Nascar-event plaats, dat 160.000 fans uit vijftig staten aantrekt. Die mensen kijken urenlang geboeid naar auto's die rondjes rijden in een gigantische arena. Veel Amerikaanser wordt het niet! Tenzij je ook het populaire dragracing meetelt, waarbij twee bolides van 10.000 pk het tegen elkaar opnemen op een recht stuk asfalt. Het hillbilly-publiek smult hiervan!

Praktisch

In een dikke negen uur vlieg je vanuit Brussel naar Atlanta, Georgia. Van daaruit is het nog zo'n twee uur rijden tot Chattanooga in Tennessee.

Meer info over de Ruby Falls vind je op rubyfalls.com

Meer weten over het Storytelling Festival, surf dan naar storytellingcenter.net

Voor Nascar-events in Bristol kijk je best op bristolmotorspeedway.com

En meer informatie over het gloednieuwe country-museum vind je op birthplaceofcountrymusic.org

Algemene info over Tennessee: tnvacation.com

Leuke tips/ adresjes

Leuke adresjes om te overnachten in Pigeon Forge en Gatlinburg zijn het Eagles Ridge Resort (eaglesridge.com) en Gatlinburg Falls(gatlinburgfallsresort.com)

Dollywood is de absolute (betaalde) topattractie in Oost-Tennessee. Meer info op dollywood.com

Info over de Great Smokey Mountains op nps.gov/grsm

In Knoxville kun je overnachten in The Oliver Hotel (theoliverhotel.com) en heerlijk eten in Crù, crubistroandwinebar.com

Wil je je baard of snor hier laten trimmen, ga dan naar Frank's, franksbarbershop.net

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234