Zaterdag 25/01/2020

Reuzenster zou drie planeten hebben opgeslokt

Brussel

Eigen berichtgeving

Wat amateur-astronoom Nicholas Brown in januari 2002 ontdekte, plaatste wetenschappers voor een raadsel. Een vreemde ster werd plots 600.000 keer helderder dan de zon. De reuzenster, genaamd V838 Monocerotis, verwierf meteen tijdelijk de status van felst schitterende ster van ons melkwegstelsel. Twee astronomen van de Universiteit van Sydney opperen nu een verklaring voor het fenomeen: de ster zou drie planeten ter grootte van Jupiter hebben opgeslokt.

De uitbarsting van V838 Monocerotis heeft veel weg van een explosie van een supernova. Maar in zo'n situatie blijft er niet veel over. De buitenste lagen van de ster worden de ruimte ingeslingerd, waardoor de superhete kern bloot komt. Bij de explosie van V838 Monocerotis overleefde de centrale ster het. De ster nam enorm toe in diameter, maar de buitenste lagen koelden af en bleven de kern omringen.

Twee astronomen van de Universiteit van Sydney opperen nu dat V838 Monocerotis explodeerde terwijl ze achtereenvolgens drie enorme planeten ter grootte van Jupiter opslokte. Die hypothese is niet nieuw. "We weten dat oudere sterren uitgroeien tot reuzensterren als ze ouder worden", verduidelijkt professor astronomie Christoffel Waelkens van de KU Leuven. "Met de zon zou dat ook gebeuren. De vraag is of de planeten in de buurt daarbij ooit in die reuzenster zouden verdwijnen. Volgens berekeningen zouden Mercurius en Venus zo ooit in de zon kunnen verdwijnen. De aarde zou er echter nipt aan ontsnappen." Dat hoe langer hoe duidelijker wordt dat rond ongeveer tien procent van de sterren planeten cirkelen net zoals bij de zon, maakt het ook aannemelijker.

Een mogelijk fenomeen dus, en het Australische duo denkt goede aanwijzingen te hebben dat zoiets bij V838 Monocerotis is gebeurd. Zo kun je berekenen hoeveel energie er zou vrijkomen als zo'n reuzenster enkele planeten zou opslokken. De geschatte energie blijkt ook overeen te stemmen met de energie die vrijkwam bij de explosie. Daarnaast kun je aan de hand van de lichtcurve uitrekenen hoe lang het fenomeen zou duren. Ook die berekening bleek te kloppen met de tijdsduur waarin de ster oplichtte.

Toch zijn het geen sluitende bewijzen, vindt Waelkens. "Ze hebben de planeten niet gezien. Hoewel het mogelijk is, zijn het enkel onrechtstreekse bewijzen. Je moet ook drie reuzenplaneten op vrij korte afstand van de rode reus hebben gehad. Dat lijkt me niet zo evident. In ons sterrenstelsel is het bijvoorbeeld onmogelijk dat Jupiter wordt opgeslokt door de zon." (NC)

Volgens eenzelfde theorie zouden Venus en Mercurius ooit opgeslokt worden door reuzenzon

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234