Zaterdag 23/01/2021

Racewonder zonder rijbewijs

Pech verpestte zijn F1-debuut, maar kenners zeggen dat Max Verstappen een grote zal worden. 'Ik wil de beste aller tijden worden', zegt de 17-jarige met Nederlandse en Belgische nationaliteit, maar wel zonder rijbewijs.

Het record dat Max Verstappen twee weken geleden op zondag 15 maart brak toen de lichten uitgingen boven de startlijn van de Grote Prijs van Australië, is er een dat de piepjonge racepiloot het minst van allemaal interesseert. Met een leeftijd van 17 jaar en 166 dagen werd hij in Melbourne de jongste piloot in de 65-jarige historie van de formule 1. Dat is bijna twee jaar jonger dan de vorige 'recordhouder', de Spanjaard Jaime Alguersuari, die bij zijn debuut in 2009 exact 19 jaar en 125 dagen oud was.

Maar dat leeftijdsrecord zal Verstappen jr. dus vierkant worst wezen. De in Hasselt geboren zoon van de Nederlandse ex-F1-coureur Jos Verstappen en het Belgische karttalent Sophie Kumpen (hoezo, racegenen) heeft daarentegen wel zijn zinnen gezet op alle sportieve records in de allerhoogste klasse van de autosport. "Het doet me niks dat ik de jongste van het hele veld ben", zegt hij. "Ik wil andere records breken, álle andere records. Ik wil de meeste GP-zeges ooit behalen, en vaker dan wie ook wereldkampioen worden. Het kan me niet schelen op welke leeftijd ik wedstrijden win, ik wil gewoon de beste van de wereld worden."

Uiteindelijk is leeftijd maar een getal, vindt Verstappen, het zijn de wereldtitels waar legendes van worden gemaakt. Verstappen zegt het met de grootst mogelijke serieux, maar het is niet meer dan logisch dat iemand met zo'n uitzonderlijk talent en zo'n palmares zulke straffe uitspraken doet. Hoewel velen het vertaalden als arrogantie toen Max op zijn 16de voorgesteld werd als piloot bij renstal Toro Rosso, is zijn zelfvertrouwen absoluut niet misplaatst. Max Verstappen won in zijn eerste drie jaren in de hoogste kartingcompetitie 59 van de 60 wedstrijden. Die ene keer liet de motor van zijn kart het afweten.

De enorme uitdaging die deze puber te wachten staat, zou ieder ander mens de stuipen op het lijf jagen, maar Verstappen jr. meent dat achter het stuur kruipen van een 350 km/u snelle formule 1-bolide naar eigen zeggen "veel minder gevaarlijk is dan een eindje te gaan fietsen in Brussel".

Volgens het script dat Max Verstappen voor zichzelf heeft geschreven, zal hij rond 2032 zo'n honderd GP's hebben gewonnen en acht keer wereldkampioen zijn geworden.

Gezien de lofbetuigingen die hem nu al van alle kanten komen toewaaien, zal dat niet eens een al te grote verrassing zijn.

Voormalig formule 1-coureur Helmut Marko, tegenwoordig adviseur bij het Red Bull Racing Formula One Team, bracht de bal vorig jaar aan het rollen toen hij Verstappen inhuurde. De Oostenrijker toeterde dat dit "een exceptionele piloot is die je maar één keer in enkele decennia tegenkomt". Om dan te vervolgen met: "Max lijkt nog het meest op Ayrton Senna (Braziliaans racewonder en drievoudig wereldkampioen, red.). Hij begon al op zijn vierde te racen - professioneel, hè! Dus we verwachten dat hij vanaf het begin gaat meedoen voor de punten. We nemen hoegenaamd geen gok met deze kerel."

Xevi Pujolar, de belangrijke race-engineer van het team, heeft al heel wat talenten onder zijn hoede gehad, onder wie Daniel Ricciardo en viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel. De Catalaan noemt Verstappen "de beste die ik tot nu toe heb gezien".

De driver zelf blijft er stoïcijns onder. "Ik vergelijk mezelf nooit met een ander, je bent altijd niet meer of minder dan jezelf. Iedereen heeft een verschillende stijl. De mijne is de Max Verstappen-stijl. Natuurlijk is het best aardig om die mensen zo over mij te horen praten, maar het verandert niets aan het feit dat ik altijd mezelf zal blijven. En ik moet nog altijd enorme stappen nemen. Die lovende woorden geven me echt niet meer zelfvertrouwen, maar ze zetten me ook niet nog meer onder druk."

Stiltebehandeling

De spectaculaire opmars van het Nederlandse talent is deels uiteraard te danken aan de rigide opvoeding van vader Jos Verstappen, die in de jaren 90 bij het formule 1-team van Benetton vooral bekendstond als brokkenpiloot (zie kader). Verstappen senior reist met zijn zoon de hele wereld rond, hij wijkt geen moment van zijn zijde. Jos vertelde me een tijd geleden hoe hij Max ooit een hele week lang de 'stiltebehandeling' had gegeven nadat Max in een race had geblunderd.

"Natuurlijk herinner ik me dat nog", zegt Max. "Die ene keer was wel extreem, ja. Het was sowieso soms echt wel zwaar. Maar uiteindelijk heeft het me alleen maar sterker gemaakt. Daarom sta ik hier nu. Vaak pushte mijn vader me tot de limiet, niet zozeer om races te winnen, maar om hard te werken, om gefocust te blijven op de details, om de volgende keer béter te rijden. Vaak was het moeilijk voor me om de dingen meteen te begrijpen, maar later zag ik altijd wel de bedoeling ervan in. Zo is het eigenlijk mijn hele leven gegaan."

Vorig jaar maakte Max zijn officiële autosportdebuut in de formule 3, het opstapje naar het allergrootste werk. Verstappen won tien races, meer dan wie ook. Mercedes wilde hem inlijven in hun young driver programme, maar het werd Toro Rosso, zeg maar het satellietteam van Red Bull dat de afgelopen vijf jaar vier keer wereldkampioen bij de constructeurs werd.

Het gevaar ligt hoe dan ook op de loer dat Verstappen niet aan de torenhoge verwachtingen kan voldoen. De formule 1-geschiedenis is volgekleurd met talenten die de hype niet overleefden. De eerder genoemde Jaime Alguersuari, tot voor twee weken de jongste formule 1-coureur ooit, had drie seizoenen een zitje bij Toro Rosso, van 2009 tot en met 2011, maar kwam nooit verder dan een 14de plek in het eindklassement. Al is de Spanjaard nog best bekend in zijn thuisland. Meer bepaald in Barcelona, als DJ Squire.

Ook Max Verstappen beseft dat succes verre van verzekerd is. Zijn eerste taak is zijn teamgenoot verslaan, Carlos Sainz jr., eveneens een veelbelovend talent. En eveneens 'zoon van' een voormalige (rally)piloot.

"Je moet je stalgenoot verslaan", weet Max ook. "Dat is belangrijk als je jezelf wilt verbeteren. Als hij jou verslaat, betekent dat dat hij de stap naar boven eerder maakt dan jij."

Werk aan de winkel dus, want Sainz jr. finishte wel in Melbourne en pakte twee WK-punten.

Belediging

Dankzij zijn Engelse trainer Jake Aliker, een ex-rugbycoach, werd Max Verstappen de jongste maanden fysiek een stuk sterker. Maar ook mentaal is hij weerbaarder geworden sinds zijn geruchtmakende transfer in augustus 2014. Dat moet ook wel. Jacques Villeneuve, de wereldkampioen van 1997, was bijvoorbeeld erg sceptisch, en noemde de toetreding van een 17-jarig broekventje in de formule 1 een "belediging" voor de sport. Ook bij de FIA, de overkoepelende bond van gemotoriseerde sporten, fronste men de wenkbrauwen en prompt werd de minimum instapleeftijd voor volgend seizoen verhoogd naar 18 jaar.

Verstappen komt over als een vastberaden, maar minzame kerel. Hij is een doodgewone jongen, die het meeste van zijn vrije tijd spendeert met zijn vrienden. Max is zo jong dat hij Fernando Alonso (33) noemt als zijn favoriete coureur aller tijden: "Ik heb wel verhalen gehoord van vroegere kampioenen, maar die heb ik nooit aan het werk gezien. Daar kan ik niet over oordelen."

Als talent rechtevenredig is aan resultaten, dan komen er turbulente tijden aan voor de jonge inwoner van Bree. Verstappen zegt er helemaal klaar voor te zijn. "Vinden mensen dat arrogant? Dat is dan hun mening. Het kan me niet schelen."

Ondertussen komt er ook nog een kleinigheidje tussendoor kijken, in de vorm van het behalen van een rijbewijs als hij 18 wordt in september. Dan mag hij ook een auto kiezen om op de openbare weg te rijden. "Elke week heb ik wel een ander model in mijn hoofd", zegt hij. "Ik blijf maar van gedacht veranderen. (lacht) Ach, 'gewone' auto's interesseren me eigenlijk niet, ik ken er niet zoveel van."

Races winnen en wereldkampioen worden, dat is het enige dat telt.

Zo vader, zo zoon?

Treedt Max in de voetsporen van zijn vader Jos Verstappen (43)? Sportief gezien is dat voor het supertalent niet echt te hopen. Verstappen sr. was dan wel een topper in de kartsport en de formule 3, maar hij had ook de bijnaam Jos Grindbak. Hij werd in 1994 testrijder bij het grote Benetton, waar Michaël Schumacher destijds kopman was. Jos Verstappen kreeg de kans enkele GP's te rijden, eindigde zelfs twee keer als derde, maar viel vooral op doordat hij met zijn peperdure bolide meermaals van de baan vloog of bepaald onzacht tegen een muur tot stilstand kwam. 'Jos the Boss' reed de jaren daarop in andere formule 1-teams, maar kon de stap naar de absolute top nooit maken. Zijn niet zo flatteuze bijnaam Jos Grindbak daarentegen deed hij nog op tijd en stond alle eer aan.

Ook privé was hij geen lichtend voorbeeld. Jos Verstappen was tot 2008 getrouwd met Sophie Kumpen, nicht van racer Anthony maar vooral zelf een Belgisch kartcoureur. Samen kregen ze twee kinderen: Max en Victoria.

Kumpen verhuisde naar Maaseik, waar ze woont met Victoria. Max woont bij zijn vader in Bree. De licht ontvlambare Verstappen kon de breuk met zijn vrouw maar moeilijk verkroppen en stuurde haar maandenlang dreig-sms'sjes. Hij negeerde ook het contactverbod met Kumpen en zou haar ook hebben geslagen, maar dat laatste feit werd nooit bewezen. Verstappen sr. kreeg een voorwaardelijke celstraf van drie maanden.

In 2012 kwam pa Verstappen weer negatief in het nieuws omdat hij zijn nieuwe vriendin Kelly zou hebben aangereden. Diezelfde Kelly had een jaar voordien al aangifte gedaan voor mishandeling. Uiteindelijk werd de zaak geseponeerd. Kelly en Jos verzoenden zich, trouwden en kregen een baby.

Dat Jos Verstappen wellicht altijd een opvliegend karakter zal blijven, bleek ook tijdens de GP van Australië twee weken geleden. Nadat zoon Max aan de kant moest met een kapotte motor, beschuldigde pa motorenleverancier Renault van slecht materiaal te hebben geleverd.

Max blijft er voorlopig vrij rustig onder en blijft bewonderend spreken over zijn vader. "Hij heeft me van jongsaf aan geleerd om altijd kalm te blijven, niet te vloeken of ergens tegenaan te slaan. Daar schiet je toch niks mee op." (EvO)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234