Donderdag 23/09/2021

Pyreneeën voorbij, Tour gedaan

In 1972 heeft Fred De Bruyne, toen wielercommentator voor de openbare omroep, Eddy Merckx gevraagd om langer te wachten met zijn beslissende aanval, want zowel in de Waalse Pijl als Luik-Bastenaken-Luik had hij de rechtstreekse uitzending naar de knoppen gereden. Eén man ver vooruit is nu eenmaal geen goede tv. Het valt te vrezen dat de directie van France2 hetzelfde voorstel aan Lance Armstrong zal doen. Tweede rit in de Pyreneeën, tweede rit op rij voor Armstrong, die nu steviger in het geel zit dan ooit. Zondag rijden ze naar de Mont Ventoux. Zei Armstrong op Plateau de Beille toch niet: 'Als ik op de Ventoux de kans heb om te winnen, zal ik het proberen.' En daarna volgen nog drie Alpen-ritten. Help!

Plateau de Beille

Van onze verslaggevers ter plaatse

Walter Pauli / Tony Landuyt

Hoeveel sterker Lance Armstrong is dan de tegenstand kon je live berekenen op Plateau de Beille, de moeilijkste slotklim van de tweede Pyreneeën-rit. Lance Armstrong ontsnapte dik zeven kilometer voor de aankomst en had boven een goede minuut voorsprong op zijn naaste achtervolgers, ploegmaat Roberto Heras en uitdager Joseba Beloki. Armstrong klom dus ongeveer acht seconden per kilometer sneller dan zijn naaste belagers en zijn beste ploegmaat.

De meeste anderen verloren veel meer. Richard Virenqe verloor alleen al op de slotklim 5:51, als die er dit jaar in zou slagen een vijfde bolletjestrui te winnen, kunnen ze de trofee beter afschaffen, dan heeft dat niets meer met de beste klimmer te maken. Tyler Hamilton, nog tweede in de Giro, leverde meer dan 8 minuten in. Nog beschamender deden de Euskaltels het, de zelfverklaarde 'ploeg van de Pyreneeën'. Drie man buiten de tijd, twee Euskaltels erbij (de andere was de zieke François Simon, vorig jaar nog in het geel).

De rit naar Plateau de Beille leek in alles een doorslagje van die naar La Mongie. Een vroege aanval over berg en dal van Laurent Jalabert en gezellen. Ver daarachter Richard Virenque, die hopeloos spartelt in de strijd om de bolletjestrui. Die zit na de Pyreneeën immers stevig om de schouders van Jalabert. Dan een peloton dat de hele dag gemend wordt door US Postal.

US Postal neemt de slotklim helemaal in handen, met een verschroeiend tempo. Ditmaal is het vooral 'Chucco' Rubiera, die in dienst van Armstrong de grote schifting doorvoert. Heras rijdt ten slotte ook de naaste belagers eraf: Rumsas, Botero, Gonzalez de Galdeano, dat soort mannen. En dan zijn ze weer met drie samen, net dezelfde drie tenoren als de dag ervoor: Lance Armstrong, maatje Roberto Heras en Joseba Beloki.

Het is zonder twijfel het toptrio van het seizoen. Zij blonken uit in de voorbereidingswedstrijden op de Tour. Amstrong won de Midi Libre en de Dauphiné Liberé. Beloki was de beste in de Bicicleta Vasca, Heras in de Ronde van Catalonië. En ook nu rijden ze samen vooraan.

Tenminste, tot de definitieve beslissing valt. Waar Armstrong op La Mongie Beloki nog in een lange spurt terugwees, ging hij ditmaal van ver in de aanval. Heras liet even het gat, en hup hup, weg was de Amerikaan met zijn befaamde kleine versnelling, op zeven kilometer van de top.

Armstrong ging, maar voor wie zijn turbodemarrages van vorig jaar gewoon is, schoof hij tergend traag weg van Beloki. Die knokte voor wat zijn knokige kas waard was. Even leek de gele trui niet verder uit te lopen dan twintig, dertig meter. Maar toen moest Beloki terugvallen op een lager tempo en was Armstrong gelanceerd. Kleine versnelling, en danseuse, nauwelijks bewegend met de schouders. Het vertrouwde beeld van een klassieke winnaar.

Even leek er sensatie in de maak toen ploegmaat Heras achter Beloki's rug wegsprong, richting Armstrong. Maar omdat hij niet in één ruk tot bij de gele trui kon komen en omdat hij evenmin voldoende afstand nam van Joseba Beloki (die met Heras tien meter voor hem een uitstekend mikpunt had), en omdat Armstrong natuurlijk niet even kon wachten met het offensief tegen de belagers van Once, bond Roberto Heras terug in. Hij ging Beloki dan maar tijdens de laatste meters voorbij. Noblesse oblige. Maar op dat ogenblik was Armstrong al een minuut binnen. Wéér een minuut erbij. Beloki volgt nu al op 2:28, Gonzalez de Galdeano op 3:19, Rumsas, de eerste niet-Once na Armstrong, op 5:15. Andere uitdagers? Toch niet Levi Leipheimer (10:41) of Dario Frigo (13:34)?

Sluit de boeken dus maar, al wil Lance Armstrong dat vanzelfsprekend nog niet gezegd hebben. "Tijdens de drie vorige rondes heb ik me telkens pas zeker gevoeld van een Tour-zege bij het laatste rondje op de Champs-Elysées. Dat zal dit jaar niet anders zijn. Het zou van te veel minachting getuigen voor renners als Joseba Beloki. Ik kan nog altijd een slechte dag hebben. Stel dat ik begin te spartelen in de rit naar de Ventoux. Het is daar stijl, heet, winderig. Als je daar een klap krijgt, kun je minuten verliezen."

Een overzicht van de Tour totnogtoe levert nochtans een indrukwekkend palmares op voor Lance Armstrong. Deze tour kende vijf belangrijke etappes voor het algemeen klassement: de proloog, de ploegentijdrit, de individuele tijdrit en twee bergritten. Armstrong werd driemaal eerste en tweemaal tweede. In de individuele tijdrit gaf hij toe op zijn waarde geklopt te zijn. "Die dag waren de benen misschien iets minder dan ervoor." Dan wordt hij 'maar' tweede. In de ploegentijdrit kon Lance Armstrong niet het hoogste ritme helpen ontwikkelen omdat ploegmaats als Roberto Heras slechts moeizaam konden volgen en het niet de bedoeling was hen op te offeren.

Waarom Armstrong in die ploegentijdrit een paar seconden wilde inleveren om te vermijden dat Heras minuten verloor en zichzelf bovendien zou opblazen, blijkt nu pas goed in de Pyreneeën. Heras is een vijfsterrenhelper. Armstrong gaf trouwens ruiterlijk toe dat Heras net zo goed klom als hijzelf, als hij al niet beter bergop is. "Naar La Mongie was Heras zonder twijfel de beste klimmer. Ik heb zitten afzien in zijn wiel, als hij voor eigen rekening had gereden, had hij zonder twijfel de rit gewonnen. Vandaag voelde ik mezelf ook erg goed, ik zou niet durven zeggen dat ik hier zijn mindere was."

Maar Heras kan op een wederdienst rekenen van de grote baas. "We gaan er alles aan doen om hem nog een etappe te helpen winnen. Vandaag hadden we Roberto al gespaard door Rubiera veel werk te laten doen." Armstrong gaat er zelfs van uit dat Heras een mogelijke Tour-winnaar is. "Hij heeft de Vuelta al gewonnen, hij kan dus een ronde van drie weken aan, alleen moet hij nog wat werken aan zijn tijdritten." En hij hoopt hem zelfs in Parijs op het podium te krijgen. "Roberto op het podium, dat zou mij het meeste plezieren. Het zou ook een prachtige beloning zijn voor het werk van US Postal. Twee mannen op het podium in Parijs is echt uitzonderlijk. Je bewijst dan echt dat je tot de beste ploegen van de geschiedenis behoort. En ik denk dat dat inderdaad de plaats is van US Postal."

Makkelijk zal het niet zijn. Rumsas, Botero en Gonzalez de Galdeano, veel betere tijdrijders dan Heras, kwamen maar een handvol seconden na Heras binnen. Het levert wel een merkwaardig beeld op. Op Armstrong en Rumsas na is het Spanje boven in de toptien van de rangschikking: zes Spanjaarden (Beloki, Gonzalez de Galdeano, Serrano, Sevilla en Mancebo), één Colombiaan (Botero) en die rijdt voor Kelme, een Spaanse ploeg, en één Portugees (Azevedo) en die rijdt voor Once, een Spaanse ploeg. Maar dat is allemaal achter de nummer één, een Amerikaan uit een Amerikaanse ploeg. "I think I was better than yesterday", zei hij. Als hij dat zondag maar niet herhaalt. Niet dat we Armstrong zijn zeges miskennen, maar wat valt er dan nog te schrijven? Iemand suggesties?

'Ook dit jaar zal ik maar zeker van geel zijn bij het laatste rondje op de Champs-Elysées'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234