Vrijdag 18/10/2019

Fake News

Project Veritas, de rechtse non-profitorganisatie die traditionele media wil doen wankelen

James O'Keefe, oprichter van Project Veritas. Beeld Getty Images

The Washington Post was het meest recente doelwit van Project Veritas. Die rechtse non-profitorganisatie van activist James O'Keefe probeert al jaren met bedenkelijke praktijken nieuwsmedia in diskrediet te brengen. En net zoals in eerdere gevallen verbrandde de organisatie haar eigen handen.

Het is een opvallende vraag die The Washington Post-journalist Stephanie McCrummen in een video op het einde van haar gesprek met Jaime Phillips stelt: "Wordt dit gesprek door jou opgenomen?" Daarop antwoordt die laatste neen.

McCrummen is er op dat moment al van overtuigd dat Phillips voor Project Veritas werkt, een producent van conservatieve propaganda die 'linkse' instituten probeert te ondermijnen. 

Phillips had The Washington Post twee weken voordien gecontacteerd omdat ze nieuws had over Roy Moore. De conservatieve christen uit Alabama wil senator worden. Alleen zou hij als dertiger achter jonge meisjes hebben aangezeten. Zo zou Phillips op haar vijftiende zwanger zijn geraakt en zou ze onder druk van Moore abortus hebben moeten plegen. 

Het verhaal van Phillips hing met haken en ogen aan elkaar. De journalisten ontdekten na gesprekken en onderzoek dat de vrouw loog. Bovendien zagen ze Phillips maandag binnenwandelen in de kantoren van Project Veritas. 

Pooier

Phillips wilde uiteindelijk dat haar verhaal over Moore niet gepubliceerd werd. De oprichter en baas van de organisatie, James O'Keefe, wilde niet bevestigen of de dame voor zijn bedrijf werkt. "Wil The Washington Post me nu in de val lokken omdat het weet dat wij bezwarend materiaal hebben dat we binnenkort publiceren? Is dit anticiperen op wat wij willen doen?", beet hij enkele uren later in een video van zich af.

De reputatie van O'Keefe en zijn organisatie is minstens bedenkelijk te noemen. De wereld maakte in 2009 voor het eerst kennis met James O'Keefe en zijn 'onderzoeksjournalistiek', zoals hij het zelf noemt. Hij deed zich voor als pooier en stelde hulpverleners van de sociale organisatie Acorn bizarre vragen. Nadien monteerde hij de antwoorden van de hulpverleners waardoor het leek alsof de hulpverleners crimineel gedrag stimuleerden.

Hoewel de bedenkelijke monteertechnieken snel aan het licht kwamen, was het kwaad al geschied. Een van de medewerkers werd ontslagen en Acorn verloor overheidssteun. In 2013 oordeelde een rechter in California dat O'Keefe die werknemer zo'n 84.000 euro verschuldigd was.

Ondertussen was O'Keefes missie duidelijk geworden. Hij richtte Project Veritas op om de wereld te bevrijden van corruptie, oneerlijke praktijken, zelfverrijking, fraude en andere onethische praktijken die zich afspelen in de relatie tussen private spelers en de overheid.

De strategie van Project Veritas komt telkens op hetzelfde neer: het doelwit op heterdaad betrappen terwijl het de wet overtreedt. Misleiding, valse namen, vermommingen en minicamera's in waterflessen of in een iPod, O'Keefe draait er zijn hand niet voor om. "Wat wij doen is de meest edele vorm van journalistiek. We duwen op de 'record'-knop en tonen mensen wat we vonden", vertelde hij in 2016 nog in The New Yorker.

Donald Trump

In 2011 brachten twee medewerkers van Project Veritas National Public Radio (NPR) in verlegenheid toen twee als twee moslimextremisten verklede medewerkers voor zo'n 4,2 miljoen euro een meer islamitische programmering probeerden af te dwingen. Twee NPR-werknemers nemen uiteindelijk ontslag nadat de beelden waren gepubliceerd. Daarin bekritiseren ze de Republikeinse Partij als "niet islamofoob, maar echt xenofoob".

Enkele jaren later, in 2015, probeert Project Veritas samen met 
Center for Medical Progress, een anti-abortusbeweging, de wereld ervan te overtuigen dat Planned Parenthood, een organisatie die seksuele voorlichting, seksuele gezondheidszorg en abortussen faciliteert, foetussen verkocht op de zwarte markt. Het verhaal blijkt al snel een hoax te zijn. 

Over wie zijn journalistiek project financieel steunt is O'Keefe minder transparant. Verschillende Amerikaanse bronnen vonden Donors Trust als belangrijke partner, een organisatie gespecialiseerd in het verstoppen van geldstromen van welvarende conservatieve Amerikanen. Ook de Amerikaanse president Donald Trump doneerde zo'n 8.400 euro aan O'Keefes organisatie, een maand voor hij zich kandidaat stelde om president te worden.

In maart schreef Project Veritas nog vacatures uit voor twaalf undercoverreporters. O'Keefe: "Ik wil uitbreiden tot in elke staat van de Verenigde Staten. Ik wil overal zijn."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234