Zaterdag 19/09/2020

Vier vragenBert Aertgeerts

Proefproject in Leuven: ‘Rioolwater kan vroeg signaal zijn voor corona-uitbraak’

Bert Aertgeerts leidt het project bij de KU Leuven.Beeld Tine Schoemaker

Een proefproject in de stad Leuven toont aan dat een analyse van het rioolwater vroegtijdig heropflakkeringen van Covid-19 kan detecteren. ‘Het is een snelle en relatief goedkope manier om zowel voor grotere gebieden als voor bijvoorbeeld een ziekenhuis of een woon-zorgcentrum een vroeg waarschuwingssysteem op te zetten’, zegt Bert Aertgeerts van de KU Leuven, die het project leidt. 

Hoe zit jullie project juist in elkaar?

“We zijn vanuit de groep biomedische wetenschappen aan de KU Leuven, in samenwerking met de stad Leuven, gestart met een proefproject waarmee we het coronavirus vroegtijdig kunnen opsporen in het rioolwater. Op enkele plaatsen in het rioleringsstelsel van Leuven worden meermaals per week stalen genomen. In de loop van de dag wordt continu een kleine hoeveelheid afvalwater uit de riolering gepompt. 

“Op het einde van de dag is per locatie een representatief dagstaal beschikbaar. De stalen worden geanalyseerd in de laboratoria van het Rega Instituut onder leiding van Elke Wollants.”

Wat meten jullie precies?

“Met onze analyses van het afvalwater willen we detecteren of en in welke mate in een bepaald gebied besmettingen voorkomen. Bij een deel van de geïnfecteerde personen komen er viruspartikels voor in het spijsverteringsstelsel. Die partikels worden uitgescheiden en komen zo terecht in het rioolwater. Wij nemen stalen van dat rioolwater op verschillende plaatsen in Leuven, zodat we kunnen kijken of het coronavirus daarin aanwezig is.”

Wat zijn de voordelen van de methode?

“We kunnen het coronavirus al opsporen ongeveer een week vóór we de eerste besmette gevallen zien in een bepaalde omgeving. Het is een soort ‘early warning’. We wilden deze methode gebruiken als vroegtijdige detectie van een nieuwe opflakkering van het virus. 

“Uiteraard is dat op dit moment zinloos, omdat we al midden in de tweede golf zitten. We dachten dat als we de methode volledig op punt zouden krijgen tegen augustus, we vanaf dan op tijd zouden kunnen beginnen meten om te zien waar het virus als eerste zou heropflakkeren. Helaas werden we ingehaald door de feiten.

“Van andere landen weten we dat het coronavirus detecteerbaar is in het rioolwater. Hier in België is het een nieuwe techniek, die we nu voor het eerst hebben toegepast in Leuven. 

“Ook al konden we de initiële doelstelling van het project niet realiseren, toch is het niet geheel zijn waarde verloren. Dergelijke systemen kunnen we in de toekomst ook gebruiken om een golf van eender welk virus vroegtijdig te detecteren in het rioolwater. Bovendien financiert de Vlaamse overheid ons project ook om het in meerdere steden te kunnen uitbreiden.”

Wat is de volgende stap in het project?

“Leuven bereidt zich nu voor om metingen te doen bij woonblokken met dichte bebouwing, in woon-zorgcentra en bij andere woonvormen waar het risico op snelle verspreiding van het virus hoger is. Het rioolwater moet traceerbaar zijn naar een welbepaalde bron. 

“Als dit ook goed werkt, dan is het een snelle en relatief goedkope manier om zowel voor grotere gebieden als voor bijvoorbeeld een ziekenhuis of een woon-zorgcentrum een vroeg waarschuwingssysteem op te zetten in de toekomst.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234