Woensdag 15/07/2020

Primeur: vier vrouwen samen in de ruimte

Nog nooit waren vrouwen zo goed vertegenwoordigd in de ruimte. Vandaag ontmoeten Dorothy Metcalf-Lindenburger, Stephanie Wilson, Naoko Yamazaki en Tracy Caldwell Dyson elkaar in het International Space Station (ISS). Met zijn vieren breken ze het vorige record van drie vrouwen in de ruimte.

Nasa stuurt recordaantal vrouwelijke astronauten met het ruimteveer naar het ISS

Ondertussen droomt astrofysicus en piloot Nancy Vermeulen ervan om de eerste Belgische vrouw in de ruimte te zijn. ‘Ik stel mijn hoop op commerciële vluchten.’

Nasa was zich zelf niet echt bewust van het historische aantal vrouwen in de ruimte, tot een oplettende journalist de organisatie er attent op maakte tijdens een persconferentie. Er waren nog nooit vier vrouwen tegelijk in de ruimte. “Ik zou het fantastisch vinden als we met nog meer zouden zijn”, zei de Amerikaanse Stephanie Wilson (43) voor ze maandag de ruimte werd ingeschoten. “Maar ik denk dat we een mooie start hebben gemaakt en dat de weg vrij is voor vrouwen die dezelfde taken uitvoeren in de ruimtevaart als mannen.”

Samen met zes collega’s, onder wie Dorothy Metcalf-Lindenburger (34) en Naoko Yamazaki (39), vertrok Stephanie Wilson maandag aan boord van het ruimteveer Discovery naar het International Space Station. Daar wachtte al een andere vrouw op hen, Tracy Caldwell Dyson (40), die zondag met het Russische ruimteveer Soyuz was aangekomen. Als alles goed gaat, zullen ze elkaar vandaag ontmoeten in het ISS.

Voor Dorothy Metcalf-Lindenburger en Naoko Yamazaki is het hun vuurdoop, zij zijn nu de 53ste en 54ste vrouw in de ruimte. Metcalf-Lindenburger maakt een meisjesdroom waar. Al op haar veertiende trok ze naar Space Camp in Alabama. Later ging ze lesgeven, maar ze koos voor een carrièrewissel toen ze in 2003 las dat de NASA astronauten zocht. Ze zou in de voetsporen van Christa McAuliffe treden, de eerste Amerikaanse lerares die astronaute werd.

Het was ook McAuliffe die Tracy Caldwell Dyson op een ideetje bracht. Ze wist niet goed wat ze moest aanvangen met haar leven toen ze hoorde over de onderwijzeres die naar de sterren reikte. Het leek haar wel een leuke baan.

Aan Stephanie, Dorothy, Naoko en Tracy te zien lijkt het alsof vrouwen de weg naar de sterren hebben gevonden. “Vrouwen zijn net zo geschikt voor deze job als mannen”, zegt Rosita Suenson, woordvoerster bij het European Space Agency (ESA). “De job is net zo veeleisend voor een man als voor een vrouw. De selectiecriteria zijn dezelfde, je moet vooral gezond zijn. Je hoeft echt geen superman of supervrouw te zijn om astronaut te worden.”

Toch denkt Suenson dat het eerder toevallig is dat er momenteel vier vrouwen in het heelal zweven. Ze denkt niet dat er steeds meer vrouwen de ruimte in gaan. De ESA heeft in ieder geval geen plannen om snel een vrouw de ruimte in te schieten. De enige vrouw tussen de veertien ESA-astronauten, de Italiaanse Samantha Cristoforetti, is nog in opleiding. “Er is dus geen sprake van dat ze nu al zou meegaan op een vlucht”, zegt Suenson.

Als het Samantha Cristoforetti niet wordt, dan misschien wel Nancy Vermeulen? De Belgische droomt al heel haar leven van een reis naar het heelal. “Ik kijk op naar de vier vrouwen die nu in de ruimte zijn”, zegt ze. “Soms denk ik dat ik in het verkeerde land geboren ben. Als ik in Amerika was geboren, was ik waarschijnlijk al in de ruimte geweest.”

Nancy Vermeulen is astrofysicus en piloot, twee beroepen die haar voorlopig zo dicht mogelijk bij de sterren brengen. Twee jaar geleden deed ze mee aan het astronautenexamen van de ESA. “Dat was heel intensief”, vertelt ze. “De eerste dag bestond uit intelligentietesten, psychomotorische proeven, enzovoort. De tweede dag werden er psychologische testen afgenomen. Tot daar ben ik geraakt. De kans dat ik ooit met de ESA de ruimte in kan, is kleiner dan de kans dat ik ooit Wimbledon win. Met Frank De Winne hebben we al een Belgische astronaut, de ESA zal de komende jaren voorrang geven aan andere nationaliteiten.”

Maar waar een wil is, is een weg. Begin dit jaar deed Nancy Vermeulen op zijn minst al even alsof ze in de ruimte was, tijdens een project van NASA in de Amerikaanse woestijn dat de levensomstandigheden op Mars nabootst. En ze heeft haar zinnen gezet op commerciële vluchten naar de ruimte. “Ruimtesprongen zoals Virgin Galactic ze maakt, zijn binnen tien jaar misschien betaalbaarder. Als er op een dag een Europees initiatief komt dat ruimtesprongen of paraboolvluchten organiseert, stap ik mee in het bedrijf. Ik zou heel graag de eerste Belgische vrouw in de ruimte zijn.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234