Woensdag 20/01/2021

Praktisch

Beiroet is nog altijd een conflictzone, maar uit de assen van de burgeroorlog rijst een prachtige feniks op. Geknipt voor wie een originele en vooral interessante citytripbestemming zoekt.

Libanon is een klein land met een grote geschiedenis. Ingesloten tussen Israël en Syrië is het een van de oudste beschavingen: de geschiedenis gaat maar liefst zesduizend jaar terug. Het is het land van mythen en legenden. Van de Feniciërs, het alfabet, de handel, de kleur paars, de Bijbel.

De hoofdstad Beiroet kennen we vooral van de negatieve berichten in de pers, de gevechten met de buren en de bloederige burgeroorlog van 1975 tot 1990. Maar na veel woelige jaren lijkt de renaissance van Beiroet als 'het Parijs van het Midden-Oosten' een feit te zijn. De stad lonkt nog niet uitdrukkelijk naar Europese toeristen, maar dat zal niet lang meer duren. Je vindt er dan ook een fijne mix van geschiedenis, avontuur, feesten, lekker eten en mooi weer. En ook handig: je kunt je er vlot behelpen in het Engels of Frans. Downtown bruist meer dan ooit met zijn elegante shops, terrasjes, restaurants, clubs en rooftopbars. Vandaag horen we overal kreten als 'glamourous', 'cosmopolitan', 'sophisticated'... en veiligheid is niet langer een issue.

In Beiroet verdwijnen al je vooroordelen over het Midden-Oosten. Contrasten maken de stad. Op elke hoek van de straat, in elke auto, taxi of scooter word je geconfronteerd met de oneindige mogelijkheden, maar ook met strenge regels en enorme verschillen. Tussen streng religieus en vrijgevochten, arm en rijk, nieuw en oud, verrassend en cliché... Religieus en cultureel is het dan ook een van de meest diverse steden in het Midden-Oosten. Je hebt christelijke, islamitische, joodse en druzische (mystieke stroming van de sjiitische islam) gemeenschappen. Je ziet er zelfs minder hoofddoeken dan in Brussel of Antwerpen. Vlak naast een perfect onderhouden moskee staat een kerk, en wat verder een paradijselijk zwembad, een hotel met kogelgaten die dateren uit de burgeroorlog, palmbomen, peperdure jachten, bars, terrasjes... Dat is de normaalste zaak van de wereld in Beiroet, het wilde kind van het Midden-Oosten.

Bij een eerste bezoek word je overweldigd door de charme van deze hoofdstad, en door de warme gastvrijheid die Libanezen hoog in het vaandel dragen. En natuurlijk... door de Libanese keuken, een mix van het warme, mediterrane gevoel met de Arabische gastvrijheid. Je kunt probleemloos een heel weekend overleven op heerlijke streetfood, zoals manouche (een soort Libanese pizza met tijm en kaas of vlees), keshek (soep met bulgur, melk of yoghurt) en fruitcocktails met zoete avocado en ashta (Libanese room), maar je moet zeker ook eens proeven van een tafel met ontelbare bordjes mezze. Falafel ken je vast al, maar probeer ook eens iets anders. Soujouk bijvoorbeeld, gegrild vlees met kruiden. Of fattoush (slaatje met komkommer, rode ui, radijsjes, tomaat en munt) en kafta (balletjes met persil en oregano).

Een dag later geniet ik voluit van een tafel volgeladen met rijke, elegante, traditionele gerechten. Ik proef mjadara (rijst en linzen), mloukhieh (met de bladeren van de juteplant), knafeh (oosterse pannenkoek met kaas, zoete siroop en pistachenootjes, als ontbijt) en sfiha (Arabische pizza). Daarbij hoort ook een uitstekend glas Libanese wijn. Vóór de oorlog telde het land amper acht wijnbouwers. Nu zijn het er meer dan dertig.

Beiroet on a budget

Beiroet is niet de goedkoopste reisbestemming. Er zijn (nog) geen lowcostvluchten en de stad telt meer luxehotels dan budgethotels. In de clubs, bars en restaurants waar expats elkaar vinden, betaal je goed geld, zeker voor alcohol. Maar je kunt ook met een minibudget rondkomen. Het aantal betaalbare kamers en appartementen stijgt met de dag. En lokale dranken en maaltijden zijn ronduit goedkoop.

Ga zeker ook eens picknicken op de mooiste plek van de stad: de campus van de American University of Beiroet (AUB), een prachtig, uitgestrekt park waar je kunt wandelen met zicht op de Middellandse Zee. De campus is gratis toegankelijk, je geeft gewoon je paspoort in depot aan de ingang. Vorig jaar vierde de AUB zijn 150-jarig bestaan op deze bevoorrechte plek in hartje Beiroet.

Nog een gratis attractie? Gaan wandelen langs de zee. Nergens zie je een gevarieerder publiek dan op de Corniche, de Croisette van Beiroet. Deze zes kilometer lange boulevard langs de zee is het openluchtsalon van Beiroet. Mannen proberen hier hun bierbuikje weg te joggen, pubers maken halsbrekende sprongen van de rotsen, jonge vrouwen met strak staartje, uitgerust met hightech gympakje, hartslagmeter en stappenteller, wandelen de laatste grammetjes eraf in de brandende zon, en vrouwen in boerka komen een streepje zon opdoen.

Tijdens deze wandeling pik je ook alle contrasten mee die Beiroet te bieden heeft, van de toeristische attractie nummer één, de Pigeon Rocks in Raouche (uiteindelijk niets meer dan twee rotsblokken met een gat in, vlak voor de kust), langs een smerig stukje strand tot de superchique jachthaven Zaitunay.

Feesten tot zonsopgang

"Beiroet telt achttien geloven, en allemaal geloven ze in feesten tot zonsopgang", hoorde ik hier iemand zeggen. De bars en clubs zijn dan ook ontelbaar, maar de MusicHall is toch wel een klasse apart. Elk kwartier begint hier een nieuwe, wervelende show, afgewisseld met een dj-set. Bands brengen Franse klassiekers, en even later springt een Libanese Bob Marley, Michael Jackson of Khaled ('Aïcha') op het podium, gevolgd door een bekende Libanese smartlapzanger. Hier kun je zalig eten, drinken en vooral dansen, want zodra de eerste oosterse riedels uit de boxen barsten, slaat de vlam in de pan. Hier wordt gedanst alsof het 1999 is of het de laatste keer kan zijn. Het momenteel voornamelijk Libanese publiek doet de titel van partyhoofdstad alle eer aan. Of je nu twintig bent of tachtig: de Libanezen geven hun feestjes niet op met het ouder worden.

Maar het echte nachtleven vind je het hele jaar door op straatniveau. Je vindt altijd wel een nieuwe bar die je moet gezien hebben. Of zoals mijn Belgisch-Libanese gids Warde El Sebaaly het zegt: "Beiroet houdt van de chaos en het lawaai om zich eeuwig levendig te voelen. Libanezen houden niet van rust. Dat maakt hen ongemakkelijk. Het moet bewegen en bruisen. Net als hun geschiedenis."

Kunst als basis voor de heropleving

De inwoners van Beiroet staan bekend om hun zeer grote veerkracht, hun onwrikbare geloof in de toekomst. Kunstenaars, musea, theaters en culturele initiatieven vervullen een sleutelrol in de heropleving van Beiroet. Ze maken van de stad opnieuw een dynamische plek en zijn meer dan ooit actief en aanwezig in de internationale kunstwereld. Een mooi voorbeeld is La Fondation Aīshti. Je vindt deze stichting in een spectaculair nieuw pand met een luxe shoppingcenter eraan gekoppeld. Gebouw en collectie zijn indrukwekkend.

Onlangs heropende ook het Sursock-museum, een hedendaagse kunstgalerie / museum van de hand van de Franse architect Jean-Michel Wilmotte. Eind vorig jaar opende Beit Beiroet, een museum en kunstencentrum met als centraal thema de herinnering aan jaren van conflict. Deze neo-Ottomaanse villa, die op de zogenaamde groene lijn tussen islamitisch en christelijk Beiroet lag, werd tijdens de burgeroorlog als bunker voor scherpschutters gebruikt. Iedereen in Beiroet kent ook de weg naar het (volledig vernieuwde) National Museum en de Musée Archéologique op de campus van de American University. Ook die mogen zeker niet op je to-dolijst ontbreken.

Al deze musea zijn trouwens maar een fractie van wat er allemaal gebeurt in de stad. Op veel plaatsen zie je bouwputten, kranen... De stad bouwt rustig verder aan zijn toekomst. Rita Saad van Hotel LeGray: "De Libanees heeft vertrouwen in de toekomst. Hij houdt geen rekening met de politiek, want onstabiliteit is het enige stabiele hier. Wie nu naar Beiroet komt, ontdekt een stad die geleerd heeft te leven met zijn verleden en altijd naar de toekomst kijkt."

Even de stad uit

Libanon is niet groot. Vanuit Beiroet kun je dus makkelijk allerlei uitstapjes doen. Vlakbij, op zo'n 40 kilometer, ligt Byblos. Dat zou de oudste bewoonde stad uit de geschiedenis zijn, maar vele steden tussen Damascus en Jericho claimen die eretitel. Dit is alleszins wel de stad die zijn naam aan de Bijbel gaf. Hier passeerden Perzen, Grieken, Romeinen, Arabieren, kruisvaarders, Marmelukken en Ottomanen. En dat merk je. Hier werd ook het eerste fonetische alfabet ontwikkeld. Boven de stad hadden de kruisvaarders zicht op de baai en omgeving vanuit hun burcht. De restanten zijn vandaag nog zeker het bezoeken waard. Daarnaast is Byblos ook een van de uitgaansbuurten van Beiroet geworden. De soeks veranderen hier 's avonds in eindeloze bars. De meest legendarische bar is die van Pepe, die inmiddels al vele jaren het tijdelijke voor het eeuwige heeft omgeruild... Maar een van zijn uitspraken overleeft nog altijd: "Mooie vrouwen zijn de beste vitaminen."

Vliegen: alleen MEA vliegt rechtstreeks van Brussel naar Beiroet. De vlucht duurt 4 uur.

Praten: Arabisch is de voertaal, maar heel veel Libanezen spreken ook Engels en/of Frans. Weer: de lente en de vroege herfst zijn ideaal met hun vakantieweer en nauwelijks regen. De zomers zijn heet, de winters fris en regenachtig.

Veilig? Hoe veilig is het vandaag in Beiroet? Je zou kunnen antwoorden met een boutade: zo veilig of zo onveilig als in Brussel. Er gebeuren nog altijd af en toe aanslagen in Libanon en Beiroet. Maar de tijd heeft ons geleerd dat Libanon en omgeving niet langer het monopolie hierop heeft. Reizen naar Beiroet is dus perfect mogelijk. Het is niet voor niets de meest stabiele bestemming uit de regio. Alleen reizen naar de grensstreek met Syrië wordt afgeraden door de FOD Buitenlandse Zaken. Check voor vertrek de website diplomatie.belgium.be/nl.

Slapen: hoe dichter bij downtown, hoe duurder. In het luxesegment is de keuze het grootst. Hotel Le Gray is een jong vijfsterrenhotel aan de voet van downtown (campbellgrayhotels.com). Hotel O'Monot een boetiekhotel in de bruisende Monot Street/buurt. Vlakbij zijn er veel leuke restaurants, bars en clubs (omonot.com).

Eten: Liza Soughayar is een van de jongste, interessantste restaurants van het moment. De eetkamer is versierd met schilderijen van gebombardeerde gebouwen.

Loris is een van de betere Libanezen met een hedendaagse twist. Voor- of nadien bestel je een shisha of nargile (waterpijp). Sultan Brahin is wereldberoemd in Beiroet voor zijn gefrituurde vis.

Tawlet is het beste adres voor een Libanese maaltijd op grootmoeders wijze. Elke dag een andere chef uit een andere streek, die zijn of haar specialiteiten voorstelt.

Meer info: timeoutbeiroet.com, beiroet.com

vleugje beiroet in Brussel

Tijdens het festival MOUSSEM CITIES: BEIROET, nog tot 18 februari, kun je in Brussel op verschillende locaties terecht voor een breed multidisciplinair programma boordevol voorstellingen, concerten, expo, performances en installaties. Kunstenaars, denkers en culturele actoren vertellen met hun werk het verhaal van hun stad Beiroet.

moussem.be

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234