Zondag 18/04/2021

Pornokoning brengt Blair in verlegenheid

De Britse premier Tony Blair is alweer verwikkeld in een onfris schandaal rond partijfinanciering. Meer nog dan het feit dat de ondernemer Richard Desmond honderdduizend pond op de rekening van Labour stortte op het moment dat de regering haar fiat gaf voor diens overname van de krantengroep Express Newspapers, storen de Britten zich aan het verleden van de man. Desmond bouwde zijn imperium op de zogenaamde top shelve magazines, pornoblaadjes met veelzeggende titels als Big Ones of Asian babes.

Brussel / Londen

Eigen berichtgeving

Fabian Lefevere

Desmonds profiel was altijd bijzonder duidelijk: hij was de man die om geen stunt verlegen zat, en ook normen en conventies aan zijn laars lapte. Het soort uitgever ook dat de lezers bij hun lectuur betrekt. Ooit organiseerde Desmond een prijskamp 'Win a shag' ('Win een wip'). Een andere keer mochten fortuinlijke lezers oraal suikerklontjes verwijderen uit de intieme delen van wulpse modellen, netjes gefotografeerd boven op Desmonds eigenste bureau.

Een lonende aanpak: Desmonds fortuin wordt op zo'n 150 miljoen pond geraamd, zo'n 240 miljoen euro. De man is zowat de Britse Larry Flint, maar wél een die de sprong naar het establishment en de respectabiliteit wilde maken. In die strategie paste in 1993 al de oprichting van Ok! Magazine, een glamourblad dat zich in een mum van tijd op het niveau van de Britse marktleider Hello! hees. Eind 2000 baarde Desmond opzien toen hij het noodlijdende Express Newspapers kocht, de groep die onder meer de Sunday Express en de Daily Star omvat.

Een enkeling binnen regeringspartij Labour waagde het toen kritiek te leveren op de overname. Of het wel verstandig was de regeringsgezinde krant die de Star was, en is, in handen te geven van een man wiens politieke denkbeelden op zijn minst wazig zijn? De tegenkantingen verdwenen snel nadat Desmond zichzelf publiekelijk een 'socialist' genoemd had en beloofd had de pro-Blair-koers van de kranten aan te houden. De conservatieven zwegen al helemaal. De nare herinnering aan de kritiek uit 1997, toen ze onder William Hague een gift van 5.000 pond van Desmond hadden aanvaard, lag de Tory's nog vers in het geheugen.

Afgelopen weekend kwamen de tongen evenwel goed los. Desmond zou immers Blair gratis advertentieruimte voor zijn partij aangeboden hebben. Blair zou honderdduizend pond verkozen hebben. Downing Street ontkent dit verhaal, maar zeker is dat die honderdduizend pond op de Labour-rekening belandden.

Extra vervelend is dat de gift er kwam net vóór de door Blair ingevoerde verplichting om donaties boven de 5.000 pond te melden én op een moment dat Stephen Byers, toenmalig minister van Industrie en Handel, besloot de door Desmond geplande overname van Express Newspapers niet door te verwijzen naar de raad voor mededinging. Daarop keurde de regering de overname goed. Byers verdedigt zijn toenmalige afzijdigheid met het argument 'dat de regering vanaf toen niet langer als economische scherprechter wilde optreden', maar de Tory's eisen niettemin een openbaar onderzoek.

De socialisten sparen hun commentaar al evenmin, maar trekken veeleer de moralistische kaart. "Richard Desmond buit vrouwen uit", vertelde parlementariër Alice Mahon aan de BBC. "Ik wil niet dat zo'n man mijn partij steunt." Dat hij niet al te hoog oploopt met vrouwen bewees Desmond ook al buiten het pornografische milieu. Een vrouwelijke bestuurder die te laat kwam, sommeerde hij in de kast te kruipen en van daaruit de vergadering te volgen.

Het nieuwe schandaal roept de herinnering op aan de Blair die bij zijn eerste verkiezing in 1997 uitriep 'witter dan wit' te zullen zijn, in tegenstelling tot de door sleaze geërodeerde conservatieven van toenmalig premier Major. Op Blairs witte pak zit inmiddels meer dan één roetzwarte veeg. In 1997 al kocht F1-bons Bernie Ecclestone zichzelf uitstel van het verbod op sigarettenreclame in Groot-Brittannië. Eén jaar later bleek dat de steenrijke Indiase broers Hinduja eenzelfde bedrag voor de Millennium Dome hadden geschonken opdat een van hen een Brits paspoort zou krijgen. De Indiase Brit Lakshi Mittal was de volgende in de rij: een gift van 125.000 pond verzekerde hem in juni 2001 van Blairs steun bij de overname van het geprivatiseerde Roemeense staatsstaalbedrijf. In juli 2001 haalde het farmaceutische bedrijf PowderJect een overheidsopdracht van 32 miljoen pond binnen, nadat het eerst met gulle hand had gegeven. Meteen staat het debat over de wenselijkheid van de staatsfinanciering van partijen weer in het midden van de politieke belangstelling.

Britse premier verwikkeld in zoveelste schandaal over partijfinanciering

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234