Vrijdag 23/07/2021

Politie bevrijdt 24 slaven uit caravankamp nabij Londen

De Britse politie heeft zondag 24 'slaven' bevrijd op een woonwagenkamp in een stadje iets ten noorden van Londen. Ze werkten, zo meldde de politie, onder dwang en ontvingen geen inkomen. Slapen deden ze in paardenstallen, hondenkennels en onverwarmde caravans.

Bij de politie-inval werden vier mannen en een 21-jarige vrouw gearresteerd. Maar inmiddels zijn er twijfels gerezen over het waarheidsgehalte van de politieverklaringen. Volgens de gearresteerde vrouw, die op borg vrij is, waren de aantijgingen onzin en kregen de mannen 30 pond per dag betaald.

De groep 'slaven' bestond uit zeventien Britten, drie Polen, twee Roemenen en twee Russen. Eén van hen verbleef er al vijftien jaar. Ze zouden zijn geronseld bij gaarkeukens, voor de deur van de sociale dienst en bij de daklozenopvang. Het ging in de meeste gevallen om eenzame mensen met psychische of alcoholproblemen voor wie het vooruitzicht om 80 pond per dag te verdienen en een dak boven het hoofd te hebben, uiterst verleidelijk was.

Kaalgeschoren

Eenmaal op het woonwagenkamp, bleek de realiteit iets anders te zijn. Hun hoofden werden kaalgeschoren en ze werden onder leiding van hun bazen tewerkgesteld. Het ging om zware arbeid, zoals het asfalteren van wegen en bouwwerkzaamheden. Voor sommige opdrachtgevers zou het goedkoper zijn geweest om deze mannen in te huren dan machines. Soms werden ze helemaal naar Scandinavië meegenomen om te werken. Werkdagen duurden twaalf uur.

De mannen gingen dit, zo beweerde de politie, beschouwen als een normale manier van leven. "You have no family now, we are your family", kregen ze te horen. Wie wilde ontsnappen werd bedreigd. Uiteindelijk wisten enkele mannen toch te vluchten, waarna ze de politie informeerden. Er kwam een onderzoek op gang, wat leidde tot de inval waar tweehonderd agenten aan meededen. Er werden wapens, drugs en duizenden bankbiljetten aangetroffen.

Veertien jaar cel

De vijf arrestanten wacht vervolging op basis van de Slavery and Servitude Act die vorig jaar is ingevoerd, een eigentijdse versie van de aloude antislavernijwetten. Er staat maximaal veertien jaar cel op. Niet alleen fysieke maar ook geestelijke dwang is bij deze herziening strafbaar gesteld. En van dat laatste zou op het kamp nabij Leighton Buzzard sprake zijn geweest.

"De nieuwe wetgeving heeft het onderzoek een grote omvang gegeven en houdt ook rekening met emotionele en niet enkel fysieke schade", zegt Sean O'Neill, leider van het politieonderzoek in Bedfordshire, aan The Guardian. "Ik ben zeker dat, hoewel het onderzoek nog in een vroege fase zit, dit een 'familiebedrijf'is en we een georganiseerde bende hebben opgerold."

De politie heeft het over een van de ernstigste zaken ooit in de moderne slavernij. "De mannen die we aantroffen waren in een erbarmelijke fysieke conditie en ze moesten in een schokkend vuile en kleine ruimte overleven", aldus O'Neill. "Sommigen leefden en werkten er in een staat van virtuele slavernij sinds enkele weken, anderen al sinds 15 jaar."

Kost en inwoning

Echter, de lezing van de politie werd een dag na de inval ondermijnd. Eén van de 'bevrijde' mannen, een vijftiger, zei tegenover The Guardian dat hij vijftien jaar lang in ruil voor kost en inwoning voor een Ierse 'traveller'-familie had gewerkt. Nadat hij geweigerd had vragen van de politie te beantwoorden, kondigde hij aan terug naar het kamp te gaan. "De politie zei dat ik niet terug kon keren, maar ik vertelde hen dat dit mijn thuis is en dat ik per se terug wilde."

Volgens de gearresteerde vrouw zijn de mannen, op zoek naar werk en een slaapplek, uit eigen wil komen aanlopen. Naar haar idee maakt het politieoptreden deel uit van een hetze tegen 'travellers'.

Afgelopen juni deed de politie in Hampshire een inval op een woonwagenkamp waar twee mannen en een vrouw op vergelijkbare verdenkingen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234