Maandag 17/02/2020

Pokeren met voetbal

Telenet, Belgacom, of toch een nieuwkomer als Fox, Al-Jazeera of Eurosport? De volgende weken zal een spelletje Stratego op hoog niveau bepalen wie de volgende jaren het Belgische eersteklassevoetbal mag uitzenden. De clubs willen alles eind februari verkocht hebben, al telt er uiteindelijk maar één ding: geld.

Eén miljard euro om twaalf jaar het voetbal te kunnen uitzenden. Toen Fox anderhalf jaar geleden zijn portefeuille opentrok bij onze noorderburen, blonken opeens de eurotekens in de ogen van vele Belgische voetbalbestuurders. Als de Nederlanders zoveel krijgen, moet er voor het Belgische voetbal toch ook meer mogelijk zijn dan de zestig miljoen die Telenet nu jaarlijks betaalt. De Rode Duivels mogen dan bijna allemaal in het buitenland spelen, het Belgische voetbal hoopt een stevig graantje van de hausse rond onze nationale elf mee te pikken.

De onafhankelijke bestuurders van de Pro League, dat de zestien eersteklasseclubs vertegenwoordigt, zaten de voorbije maanden al samen met verschillende geïnteresseerde mediagroepen en werkten het dossier uit voor de verkoop van de voetbalrechten. Geen simpele klus, maar de drie bestuurders hebben allen het voordeel dat ze de mediawereld goed kennen. Pro League-voorzitter Michel Dupont bekleedde topfuncties bij MTV in België en in Europa, WPG-directeur Peter Quaghebeur was acht jaar directeur-generaal bij de Vlaamse Media Maatschappij (VTM) en José Zurstrassen stond mee aan de wieg van Skynet.

De zestien clubs kwamen gisteren bijeen om overleg te plegen over de voetbalrechten en te bepalen hoe ze die willen verkopen. Een beslissing is echter nog niet gevallen. Een veiling van de rechten, zoals drie jaar geleden, blijft een optie. Maar ook een niet-exclusieve verkoop of het Nederlandse scenario, waarbij een partij alles in een keer koopt zonder veiling, zijn een mogelijkheid. Een aantal geïnteresseerde bedrijven liet trouwens nu al aan de Pro League weten wat ze veil hebben voor dat volledig pakket, indien het niet tot een veiling komt.

Welke pakketten er te koop zullen zijn, is nog niet bekend. De tender is klaar en zou volgende week naar de geïnteresseerde bedrijven verstuurd worden. Drie jaar geleden was alles onderverdeeld in zes loten - rechtstreekse wedstrijden, de samenvattingen, een magazine - maar nu zou er volgens verschillende bronnen alvast een belangrijke verandering zijn: de internetrechten zullen specifiek vermeld worden. In Duitsland kocht Bild bijvoorbeeld de rechten om de samenvattingen uit de Bundesliga op zijn site te tonen, terwijl News International (The Sun, The Times) vorig jaar 30 miljoen pond neertelde voor diezelfde rechten voor de Premier League.

Verzinsel

De Pro League wil tegen eind februari de verkoop van de uitzendrechten achter de rug hebben. Voorzitter Michel Dupont verklaarde na de vergadering van de Pro League dat er snel vooruitgang geboekt kan worden. "Ik verwacht dat dit in een stroomversnelling zal komen. Wanneer we over twee weken opnieuw samenzitten, zullen we ook in dit dossier beslissingen kunnen nemen."

De belangstelling is in ieder geval groot, valt bij verschillende betrokkenen te horen. Telenet, dat nu alle wedstrijden rechtstreeks uitzendt, en Belgacom, dat alleen de mindere matchen kan tonen, zijn uiteraard opnieuw van de partij. Maar ook buitenlandse mediabedrijven hebben hun oog laten vallen op België. Fox kocht eerder al de rechten om de Duitse competitie vanaf 2015 in België te mogen uitzenden en wil meer. De mediagroep van Rupert Murdoch wou gisteren nog niets zeggen over Belgische plannen.

Ook twee minder evidente namen lieten al hun interesse blijken. De Pro League voerde al gesprekken met Al-Jazeera, dat met zijn sporttak beIN onder meer in Frankrijk al een flink pakket voetbalrechten bezit. Al is niet iedereen ervan overtuigd van de ernst van die interesse. "Dat is een verzinsel van de Pro League om de prijs op te drijven", zegt een waarnemer. Ook bij beIN in Parijs zegt een woordvoerder niets te weten. "Over het Belgisch voetbal heb ik hier nog niet horen spreken", zegt een woordvoerder. Maar volgens de Pro League zijn er wel degelijk al gesprekken geweest.

Minstens even opvallend is Eurosport. De sportzender kwijnde de laatste jaren weg en speelt nauwelijks nog mee. Ook de concurrentie van Fox doet de zender in vele landen geen goed. Door nu de rechten op de samenvattingen binnen te halen, wil Eurosport daar iets aan doen. De zender wil wel niet alléén werken, maar samen met Belgacom of Telenet een bod uitbrengen.

Telenet pijn doen

De meeste betrokkenen die De Morgen contacteerde gaan er van uit dat één partij alle rechten koopt, met Telenet, Belgacom en Fox als de belangrijkste kandidaten. Telenet bouwde de voorbije jaren Sporting Telenet uit als sportzender. Het Belgische voetbal verliezen zou die inspanning met een klap tenietdoen. CEO John Porter is bovendien ook iemand die erg gelooft in betaaltelevisie, waarbij sport een van de belangrijkste steunpilaren is. Alleen blijft het de vraag of het sop de kool wel waard is: het aantal abonnementen op Sporting Telenet blijft beperkt - tussen de 150.000 en 200.000, wordt geschat - en dat is niet voldoende om er een winstgevende business van te maken. Nog meer betalen dan de huidige 60 miljoen per seizoen is dus niet evident.

Belgacom bewees de afgelopen jaren dat het met een minderwaardig pakket - het mocht alleen de kleinere matchen rechtstreeks uitzenden - toch stand kon houden. Al blijft het marktaandeel veel kleiner dan dat van Telenet. Door de voetbalrechten binnen te halen, zou het Telenet wel veel pijn kunnen doen.

Dan blijft Fox nog over, dat over meer dan voldoende middelen beschikt om meteen een toegang tot de Vlaamse markt te forceren. Alleen is Fox nu nog niet aanwezig in Vlaanderen: het heeft geen productie-apparaat en geen kanaal. Fox heeft er dus geen baat bij om Telenet en Belgacom voor het hoofd te stoten, want de multinational heeft beide distributeurs nodig om zijn voetbalkanaal aan de man te brengen. Het voordeel voor de kijker is dat Fox zijn voetbalkanaal zowel op Belgacom als op Telenet zou kunnen slijten, zodat iedereen de rechtstreekse wedstrijden kan bekijken.

VTM niet tevreden

Of VTM opnieuw de samenvattingen zal binnenhalen of een andere zender, hangt in de eerste plaats af van de strategische spelletjes van de grote jongens. "Het zal de livepartner zijn die bepaalt wie meespeelt", valt bij de zenders te horen.

Bij VTM blijft men geïnteresseerd en zal men met de Pro League praten als er meer informatie is. Alleen valt er bij het tv-bedrijf te horen dat het niet happig is om nog eens de portefeuille open te trekken als de rechten op dezelfde manier geregeld worden als nu. Door gebruik te maken van het recht op vrije nieuwsgaring kon de VRT de voorbije jaren zonder problemen korte samenvattingen geven van de belangrijkste wedstrijden. Op die manier ondervond Sportweekend nauwelijks last van het feit dat het de uitzendrechten op de samenvattingen eigenlijk bij VTM zaten. Als de Pro League niets doet om de voorwaarden beter te regelen, hoeft het voor VTM niet meer.

Ook bij de andere zenders wacht men nog even af. De VRT had de voorbije drie jaar het recht om een voetbalmagazine uit te zenden (Extra Time), maar de omroep weet nog niet wat ze nu zal doen. "We wachten in de eerste plaats af hoe de tender er zal uitzien." Bij VIER luidt het dat ze wel zullen kijken naar de tender, maar dat voetbal momenteel geen prioriteit is voor de zender.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234