Vrijdag 13/12/2019

'Pluto is wel een planeet'

Je zou voor minder een identiteitscrisis krijgen: acht jaar nadat Pluto van planeet tot dwergplaneet gedegradeerd werd, twijfelen astronomen opnieuw. 'Een dwerghamster is toch ook een hamster?'

Praag, 24 augustus 2006. Op een congres van de Internationale Astronomische Unie (IAU) wordt er al een week lang gediscussieerd over de eisen waaraan een planeet moet voldoen. Na veel tumult wordt de knoop doorgehakt.

Een planeet is volgens het IAU een object dat door zijn eigen zwaartekracht rond is, zich in een baan rond de zon bevindt én de omgeving van zijn baan schoongeveegd heeft van andere objecten.

Stemming

Het vastleggen van die definitie is niet zonder gevolgen. Pluto voldoet niet aan alle eisen, klinkt het. De astronomen oordelen dat het hemellichaam te klein is en dat er op zijn baan nog wel degelijk andere objecten, vaak met dezelfde kenmerken en van dezelfde grootte, te zien zijn. En zo is Pluto plots na 76 jaar planeet af. Het krijgt wel een nieuwe status: die van dwergplaneet.

Sindsdien telt ons zonnestelsel nog acht planeten: Mercurius, Venus, Aarde, Mars, Jupiter, Saturnus, Uranus en Neptunus.

Maar daar nemen veel mensen tot op vandaag geen vrede mee. Na het congres in Praag al noemen amateursterrenkundigen en planetologen de beslissing van IAU te arbitrair. "Een dwergfruitboom is toch ook nog steeds een boom? En een dwerghamster is toch ook een hamster?", stelt ook het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

Waarom zou een dwergplaneet dan niet gewoon een kleine planeet kunnen zijn?

Het centrum pakt niet alleen uit met een statement, maar lijkt ook vastberaden Pluto in ere te herstellen. Op 18 september organiseert het een debat met de titel 'Wat is een planeet?', waarvoor verschillende experts bijeenkomen om opnieuw over de definitie te discussiëren.

Achteraf volgt een stemming, waar ook het publiek aan kan deelnemen. En jawel: de meerderheid vindt dat Pluto wel degelijk als een planeet geclassificeerd moet worden.

Plutofiel

Voorlopig lijkt de stemming de IAU niet van mening te doen veranderen. Woordvoerder Lars Lindberg Christensen heeft afgelopen week aan de Amerikaanse pers duidelijk gemaakt dat Pluto voor hen een dwergplaneet is en blijft.

"Op dit moment zijn er in elk geval ook geen vragen van astronomen om deze discussie op de volgende algemene vergadering van IAU opnieuw te voeren", klinkt het.

Die vergadering vindt wel pas plaats in augustus 2015. Ongetwijfeld zullen er nog tal van plutofielen tegen die datum lobbywerk verrichten.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234