Zondag 26/05/2019

brexit

Plannen voor heropstart ferrylijn Oostende-Ramsgate lijken voorgoed gekelderd

Baggerwerken in Ramsgate. Voorlopig komt er geen ferryverbinding met Oostende. Beeld AFP

‘Hoe harder de brexit, hoe beter voor ons.’ Met dat adagium in de achterhoofden werd in Oostende uitgekeken naar de onderhandelingen met de Britse regering en rederij Seaborne Freight, die opnieuw dagelijks ferryboten naar Engeland zou doen varen. Helaas.

Toen de Sloveense rederij Transeuropa Ferries in april 2013 de boeken neerlegde, werd een punt gezet achter een tot 1846 teruggaande traditie, de ferrylijn tussen Oostende en Engeland. “In Oostende noemden wij dat de male”, zegt Danny Drooghenbroodt van de vzw Restart Ferries. “De male behoort tot de ziel van onze stad, het voelt nog elke dag aan als een gemis. Wij hebben jarenlang acties gevoerd onder de slogan Keerdekiwere. En toen kwam de brexit.”

De brexit wordt doorgaans beschouwd als een hedendaags synoniem voor nakend economisch onheil. Niet in Oostende. “Hoe harder de brexit”, zegt Drooghenbroodt, “hoe beter voor ons”.

Stekker eruit

Levensreddende geneesmiddelen. Het idee dat straks Britse oudjes gaan sterven omdat een konvooi met pilletjes ergens in Calais of Dover vastzit. Het is dé nachtmerrie van de brexiteers. Als Groot-Brittannië op 29 maart niet langer deel uitmaakt van de EU, komt alle verkeer over het kanaal langs beide kanten vast te zitten in een flessenhals van douane-procedures in Calais en Dover.

De Britse transportminister Chris Grayling reserveerde daarom 108 miljoen pond (123,4 miljoen euro) ter ondersteuning van alternatieve ferrylijnen. Een van de projecten was Ramsgate-Oostende van het bedrijf Seaborne Freight, dat aanspraak zou maken op 15,7 miljoen euro. Seaborne is voor 80 procent in handen van het Ierse Arklow Shipping en voor de overige 20 van een privé-investeerder. Aan de Britse overheidssteun waren twee voorwaarden verbonden: een no deal en aantonen dat de nieuwe lijn tegen 29 maart 2019 operationeel kon zijn.

Daarvoor moest de havengeul in Ramsgate worden uitgebaggerd. In Oostende moest worden geïnvesteerd in infrastructuur en een omheining voor transitmigranten. 
In augustus  was het volgens toenmalige Oostendse burgemeester Johan Vande Lanotte (sp.a) een kwestie van details.

“Het contract lag klaar om te worden ondertekend”, zegt Margot Neyskens, kabinetschef van huidig Oostends burgemeester Bart Tommelein (Open Vld). “Vrijdag moesten wij moeten vernemen dat Arklow Shipping zich uit Seaborne Freight terugtrekt. Wij hadden eerder al onze reserves. Dit bedrijf had niet zo veel ervaring in ferrytrafiek over het kanaal.”

Transmigranten

In de Britse pers wordt Seaborne al maanden gebrandmerkt als a firm with no ships. In Ramsgate postte actievoerder Steven Coombes vorige week op sociale media nog een lijstje met de 56 schepen in de vloot van Arklow: “Allemaal bulkcarriers, geen enkel schip dat ook maar één container met geneesmiddelen kan vervoeren.”

Steven Coombes voert al maanden strijd tegen de nieuwe ferrylijn en heeft volgens Danny Drooghenbroodt de hand in de hetze die in de Britse pers ontstond tegen Seaborne: “Ramsgate is een kleine haven. Plaatselijke vastgoedbonzen willen er graag een prestigieuze jachthaven van maken. Die ene man, die Coombes, heeft er zelf belangen in vastgoed. Een marinaproject en een ferrylijn, dat gaat in Ramsgate niet samen.”

Johan Vande Lanotte ziet een andere oorzaak: “Ramsgate behoort tot de Thanet District Council, waar van 2015 tot 2018 Ukip aan de macht was. Daarna heroverden de conservatieven wel de meerderheid, maar die is uiteengevallen. Er zijn daar in mei verkiezingen. Niemand kan voorspellen welke kant het deze keer opgaat.”

Vande Lanotte betwist dat Seaborne een gebrek zou hebben aan knowhow of schepen: “In een overgangsnota aan het nieuwe bestuur heb ik aangetoond hoe de nieuwe lijn staat of valt met een kapitaal van 15 miljoen euro. Dat geld hebben ze niet bijeen gekregen, mogelijk mee omwille van de politieke onzekerheid. Of dit het finale einde is voor de ferrylijn? Het ziet er in elk geval niet goed uit. Het nieuwe bestuur zal nu wel moeten aangeven: willen wij wel een nieuwe ferrylijn, en gaan wij dan ook over op de bouw van een opvangcentrum voor transitmigranten?”

Dertig jaar geleden gaf de staatsrederij Regie voor Maritiem Transport in Oostende werk aan zo’n 2.000 mensen. De stad leefde op het tempo van de ferryboten. Velen bij de vzw Restart Ferries posten nog dagelijks op sociale media beelden van hoe heerlijk het was, aan boord van de Prinses Marie-Christine of de Prinses Maria-Esmeralda.

Het zit Danny Drooghenbroodt hoog dat Bart Tommelein, amper ingezworen als burgemeester, midden januari naar Ramsgate trok voor een werkbezoek en er een hoop nieuwe financiële eisen op tafel gooide: “In plaats van dat Seaborne Freight 2 miljoen euro moest neertellen om te mogen aanmeren in Oostende werd dat 4 miljoen. Zoiets kan het verschil hebben gemaakt. 
Ik weet uit goede bron dat ze twee schepen in optie hadden. Schepen voor vracht én passagiers. Het was echt concreet. De baggerwerken in Ramsgate hadden ze al laten uitvoeren, op eigen kosten.”

“Dus blijven we hopen. In de scheepvaart is de realiteit van vandaag niet noodzakelijk die van morgen.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.