Woensdag 23/10/2019

'Pizzagate': de bizarre complottheorie over een pedofilienetwerk geleid door Hillary Clinton

Beeld ap

Tot nu toe heeft nog geen enkel slachtoffer zich gemeld, er is geen onderzoek ingesteld en er bestaan geen fysieke bewijzen. Toch geloven duizenden mensen dat een pedofilienetwerk met leden in de hoogste rangen van de Amerikaanse Democratische Partij opereert vanuit een pizzarestaurant in Washington.

Enkele dagen voor de Amerikaanse presidentsverkiezingen merkte James Alefantis, uitbater van pizzarestaurant Comet Ping Pong in Washington, D.C., dat hij er plots veel Instagramvolgers bij kreeg. De volgende uren liepen op zijn Instagramaccount dreigberichten binnen en in de dagen die volgden, kreeg hij honderden doodsbedreigingen via sms, Facebook en Twitter. Ook zijn personeel kreeg gelijkaardige berichten en al snel doken er betogers op voor de ingang van het restaurant.

De man, die aanvankelijk geen idee had wat de aanleiding voor de bedreigingen was, ontdekte dat er op het internet een complottheorie circuleerde dat Comet Ping Pong de thuisbasis was van een pedofilienetwerk dat geleid werd door Hillary Clinton en haar campagnevoorzitter John Podesta. Alefantis vond tientallen verzonnen artikels waarin werd beweerd dat Clinton kinderen kidnapte, molesteerde en verhandelde in de kelder van het restaurant.

Niets van dat alles had een grond van waarheid. Alefantis was een fervente aanhanger van de Democratische Partij en zamelde geld in voor zowel Barack Obama als Hillary Clinton. De man heeft Clinton echter nooit ontmoet, verkoopt of misbruikt geen kinderen en wordt niet onderzocht door het gerecht.

Waarom komt de theorie dan vandaan?

Alefantis organiseerde een geldinzameling voor de campagne van Hillary Clinton. Hij e-mailde daarover met John Podesta, Clintons campagnevoorzitter. Podesta's e-mails werden echter gehackt en in november vrijgegeven door WikiLeaks.

Gebruikers van internet 4chan speculeerden meteen over de link tussen Comet Ping Pong en de Democratische Partij. Ze doorzochten Alefantis' Instagram-account op zoek naar foto's van kinderen en van de moderne kunst die de muren van zijn restaurant siert.

Dat was voer voor fantasieën over een pedofilienetwerk waarbij prominente politici en politieke donoren betrokken zouden zijn, een theorie die al langere tijd circuleert op conservatieve blogs. Het nieuws werd opgepikt door Reddit en Twitter. Zelfs in Turkije en Saudi-Arabië doken berichten over 'Pizzagate' op.

John Podesta, Clinton's campagnevoorzitter. Zijn gehackte e-mails werden in november vrijgegeven door WikiLeaks. Beeld Photo News

Politiek wapen

"Ze negeren essentiële waarheden," vertelde Alefantis aan BBC. Zo zou het netwerk gerund worden vanuit de kelder van het restaurant. "We hebben niet eens een kelder", aldus de restauranthouder. "Soms is een onschuldige foto van een kind in een mand gewoon een onschuldige foto van een kind in een mand en niet het bewijs van een pedofilienetwerk".

"Wat er de laatste twee jaar in de VS gebeurt, is dat het creëren van complottheorieën wordt gebruikt als politiek wapen," zegt Viren Swami, professor sociale psychologie aan de Anglia Ruskin University.

Onder andere de New York Times en Fox News bewezen dat 'pizzagate' op niets gebaseerd was, maar dat hield de aanhangers van de theorie niet tegen.

"Bewijzen tonen aan dat het presenteren van belangrijke informatie het geloof in een theorie kan doen afnemen, maar alleen bij mensen die hun mening nog niet hebben gevormd," aldus Swami. "Voor de mensen die hun mening al gevormd hebben, verandert het waarschijnlijk niets".

Politiek georganiseerde aanval

Alefantis zegt dat de bedreigingen tegen hem, zijn personeel en zijn klanten ondertussen wat zijn afgenomen, maar hij is nog steeds op zijn hoede. "Ik beschouw dit als een politiek georganiseerde aanval," zegt hij. "Ik geef graag weerwerk, want ik beschouw deze bedreigingen tegen mij, tegen de artiesten op onze muren, tegen de muzikanten die hier spelen en tegen mijn klanten een aanslag op onze rechten volgens het eerste amendement en mijn recht op vrijheid van meningsuiting".

Spijt

Op 4chan, waar de hele heisa begon, betreuren sommige gebruikers het hele verhaal. "Het spijt me jongens, maar dit was een vergissing. Niet elke complottheorie is waar," schreef een gebruiker.

"Jullie hebben een hoop enge foto's en jullie vinden symbolen en andere omstandige rommel. Jullie hebben helemaal niets en het is een beetje beschamend dat jullie op basis van dit bewijs op heksenjacht gaan. Beseffen jullie wel hoe belachelijk dit allemaal is?" reageerde een ander.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234