Vrijdag 12/08/2022

Pentagon sponsort woestijnrace voor auto's zonder chauffeur

Tegen 2015 moet 30 procent van de grondvoertuigen opereren zonder chauffeur, vindt het Pentagon

Robotwagens scheuren door de Mojave

Diep in de Mojavewoestijn is een robotrevolutie aan de gang. Auto's met afstandsbediening nemen het tegen elkaar op voor een cheque van 2 miljoen dollar, getekend door het Pentagon.

Mojave

The Independent

Andrew Gumbel

Nog niet zo lang geleden leek het pure fictie: auto's die zichzelf besturen. Afgelopen weekend kwam de realiteit een grote stap dichterbij toen een handvol robotgestuurde voertuigen een hindernissenparcours van 200 kilometer door de Mojavewoestijn aflegden.

Teams van de belangrijkste Amerikaanse universiteiten lieten zich verleiden tot de race door een geldprijs van 2 miljoen dollar (1,6 miljoen euro), aangeboden door het Pentagon. Ze gooiden zichzelf in de strijd met hun opgefokte 4x4's en legervoertuigen en trotseerden tunnels, rivierbeddingen, steile bergpassen en enorme rotspartijen.

Een aangepaste Volkswagen Touareg haalde als eerste de eindstreep. De wagen werd ontwikkeld door ingenieurs van de Stanford Universiteit, het belangrijkste onderzoekscentrum in Silicon Valley dat eerder al de springplank was voor verschillende internetinnovaties.

"We hebben het onmogelijke gerealiseerd", juicht Sebastian Thrun, hoofd van het Stanford-team. Het voertuig, met de troetelnaam Stanley, werkte het parcours af in een scherpe 7,5 uur. "De droom van wagens die zichzelf besturen wordt realiteit. Tot nu toe was het nog de vraag of het mogelijk was. Nu weten we dat het kan."

In de casinostad Primm, op de grens tussen Californië en Nevada, vierden de studenten van professor Thrun uitbundig hun overwinning en droegen hem en een collega op de schouders. Het leek bijna zeker dat Stanley het prijzengeld zou wegkapen, maar de afloop van de race werd in een mysterie gehuld. Een deelnemer uit Wisconsin die later van start ging, mocht 's nachts stoppen en de race bij daglicht voortzetten.

Vier van de 23 voertuigen in de finale, waaronder Stanley, haalden zaterdag de finish. In totaal schreven 195 onderzoeksteams zich in voor de race, maar de meeste werden uitgeschakeld in de voorronde op een racebaan in Los Angeles.

Het resultaat toont aan dat een jaar een enorm verschil kan maken. Bij een soortgelijk evenement vorig jaar slaagde geen van de vijftien voertuigen erin meer dan 12 kilometer te rijden. Dit keer waren er meer deelnemers en bijna elke finalist deed het beter dan de winnaar van vorig jaar: de Sandstorm, een voertuig ontwikkeld aan de Carnegie Mellon Universiteit in Pittsburgh op basis van de Humvee, een legervoertuig.

Dit jaar ging een aangepaste versie van de Sandstorm als derde over de streep. Een tweede voertuig dat ontwikkeld werd door Carnegie Mellon, de H1ghlander, naar de commerciële H1-Hummer waarop het gebaseerd is, leek de hele race lang de afgetekende winnaar. Stanley nam toch nog de leiding op 50 kilometer van de finish.

Het Pentagon heeft een rechtstreeks belang in de ontwikkeling van robotwagens. Tegen 2015 moet 30 procent van de grondvoertuigen opereren zonder chauffeur. Op die manier zal niet alleen het aantal frontsoldaten verminderen - de 'wij vechten, jullie sterven'-houding tegenover oorlogsvoering die tijdens de regering-Clinton begon met de vele luchtbombardementen in Kosovo en Irak - maar ook de risico's beperken die de bevoorrading van het front meebrengt.

Het Amerikaanse leger deed al een grote stap in deze richting met zijn luchtvloot en maakte gebruik van vliegtuigen zonder piloot in Afghanistan en Irak. Ze worden trouwens niet alleen gebruikt bij vliegmissies, maar soms ook voor het afvuren van wapentuig.

De robotrace werd gesubsidieerd door het Pentagon-departement Darpa, het defensieagentschap voor geavanceerde onderzoeksprojecten, dat ook verantwoordelijk is voor het eerste onderzoek achter het internet (oorspronkelijk Darpanet genoemd).

De spectaculaire vooruitgang in de robotrace van dit jaar is te danken aan het Darpa. Het agentschap maakte de race moeilijker en verdubbelde het prijzengeld (betaald door de belastingbetaler) als stimulans voor de innovatie en ontwikkeling van op afstand gestuurde robots die op het slagveld kunnen worden ingezet.

Volgens sommigen wijst de ontwikkeling van robotstrijders op een toekomst zoals in de Terminator-films, waar hoogtechnologische machines omgevormd worden tot genadeloze moordenaars die niet gehinderd worden door hun geweten of het besef van hun eigen sterfelijkheid. Het hoofd van het Darpa, Anthony Tether, ontweek hierover een vraag die hem gesteld werd door journalisten. "We hebben die stap al gezet in 1880, toen de eerste computers in elkaar werden gezet."

Verschillende deelnemers aan de robotrace zeggen dat de ontwikkeling van betrouwbare voertuigen zonder chauffeur ook zal leiden tot een aantal burgerlijke toepassingen. Politici en stadsontwikkelaars die zich het hoofd breken over de doden en gewonden in het verkeer zullen zeker geïnteresseerd zijn in technologie die zou kunnen leiden tot een samenleving met weinig of geen ongevallen.

Maar dat is nog toekomstmuziek. In het stof en de hitte van de Mojave gaven de deelnemers zich over aan de opwinding van het moment. Ze beschouwen dit als een keerpunt, net als de eerste vlucht van de gebroeders Wright.

Elk deelnemend team kreeg een cd-rom met nauwkeurige routegegevens. Er werd bewust gekozen voor een onherbergzame en moeilijke route, met onder meer drie tunnels die de gps-systemen van de deelnemers op de proef stelden.

De voertuigen werden uitgerust met de meest geavanceerde sensoren, lasers, camera's en radars die informatie doorsturen naar de computers aan boord. Aan de hand daarvan kunnen de voertuigen intelligente beslissingen nemen. Ze kunnen gevaarlijke keien onderscheiden van planten en zijn in staat te berekenen of een kloof al dan niet te diep is om te overbruggen. De veiligheid wordt gegarandeerd doordat een expert in een volgwagen de robot tijdelijk kan stoppen tijdens de race - de 10-urenklok wordt dan stopgezet zonder straftijd. De expert kan ook een 'stopknop' indrukken wanneer de robot koers zet naar een gevaarlijk punt; daardoor kan de robot niet meer winnen.

De voertuigen die de finish niet bereikten reden zich te pletter op een obstakel of kwamen terecht naast het parcours. Een aantal voertuigen raakte door de vele schokken hun sensorapparatuur kwijt, die was vastgeplakt op het dak of aan de achterkant van de wagen.

Een van de populairste teams die de finish bereikten, reed met een Ford Escape met een hybride benzine-elektriciteitsmotor. Het voertuig werd gebouwd door studenten uit Metairie, een voorstad van New Orleans. De orkaan Katrina vernielden hun huizen, maar ze wisten zich toch te kwalificeren voor de race. Hun voertuig kwam als vierde over de streep.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234