Woensdag 30/09/2020

Paul Okon stopt ermee

Brussel l Een Australische krant noemde het 'a sad day for the beautiful game': Paul Okon zet een punt achter zijn voetbalcarrière. 35 jaar is hij nu, en de zoveelste blessure versnelde zijn besluit. Okon wordt in België vooral herinnerd om zijn succesvolle passage bij Club Brugge tussen 1991 en 1996. In 1995 won hij de Gouden Schoen.

Door Bart Fieremans

Afscheid van het voetbal, dat moet Paul Okon nog beginnen dagen. "Ik besef de impact ervan nog niet goed, omdat het voetbal mijn leven was", zegt Paul Okon aan de krant The Australian. "Ik ga nu enkele dagen rust nemen. Misschien ga ik wel vissen om het wat te laten bezinken. Ik wil de sport wel iets teruggeven en zou graag als coach aan de slag gaan."

Een episode van meer dan vijftien voetbaljaren als prof is afgesloten voor Okon, die als kapitein van de Newcastle Jets in Australië eigenlijk nog één seizoen te gaan had. Maar aanslepende blessures en een verrekking in de kuit maakten dat hij nu al de knoop doorhakt. "Ik begon mezelf meer en meer in vraag te stellen. Ik kon het niet meer opbrengen en me te motiveren."

Blessures vormen een rode draad in de carrière van Okon en verklaren mede waarom hij als erg groot talent nooit zijn volle potentieel bereikt heeft. Vooral na zijn lucratieve transfer van Brugge in 1996 naar Lazio Roma speelde zijn knie op, en moest hij operaties ondergaan. "Toen ik 25 was, vertelden twee topdokters me dat ik nooit een lange carrière zou hebben. Ze gaven me zo goed als geen kans meer. Het maakt me trots dat ik hun ongelijk bewezen heb en nog tien jaar langer gespeeld heb."

Na zijn Italiaanse periode speelde Okon nog bij Middlesbrough, Watford, Leeds, Vicenza, Oostende, Apoel om uiteindelijk te belanden bij de Newcastle Jets.

Maar het was dus bij Club Brugge dat Okon als jonge snaak doorbrak en zich in de gunst van de topclubs speelde. In 1996 nam hij onder Hugo Broos als trainer afscheid met een titel, nadat hij in 1995 ook de Gouden Schoen gewonnen had. "Ik ben erg trots op die trofee, zeker omdat ik de eerste niet-Europese speler was die hem kreeg", aldus Okon. Een jarenlange collega-voetballer van Okon bij Club Brugge was Franky Van der Elst. Op Okon blikt hij als volgt terug: "Een sierlijke centrale verdediger, een goede voetballer maar ook een gezellige jongen naast het veld. Hij lag goed in de groep. Dat het na Club er niet helemaal uitgekomen is, komt door blessures. Hij heeft op dat vlak weinig geluk gehad."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234