Zaterdag 03/12/2022

PATRICK LEFEVERE,

de Belgische 'Colonel Parker' van het wielrennen

Het is een gebronsde Patrick Lefevere die we voor ons krijgen. Ook al is februari de aanloopmaand voor het echte wielerseizoen, hij heeft zichtbaar een week skiverlof achter de rug. 'Vier jaar geleden heb ik het skiën herontdekt. Sindsdien weet ik: wat er ook gebeurt, ik ga op skivakantie. Alleen daar kan ik mijn zorgen even vergeten.' Tijd voor een gesprek met de manager van QuickStep-Innergetic én het Vlaamse wielrennen.

Door Walter Pauli en Tony Landuyt, Foto's Tim Dirven

Zorgen waren er het afgelopen jaar genoeg. Lefevere verloor zijn cosponsor (Davitamon, een product van Omega Pharma), kreeg er tegelijk een tegenstander van formaat bij (Marc Coucke, ceo van Omega Pharma) en verloor zijn tweede ploeg (Bodysol, grotendeels betaald door Omega Pharma). Hij won wel een belangrijk proces tegen Marc Coucke, maar financieel is nog niet alles uitgeklaard.

En was het daar maar bij gebleven. Volgens planning zou dit het eerste jaar van Lefevere geweest zijn 'zonder Museeuw', maar deze winter was Museeuws dopingaffaire het belangrijkste wielernieuws. Tom Boonen moet Museeuw opvolgen, maar die onderging een zware darmoperatie. Boonen raakt toch klaar, wint in de Ronde van Qatar twee ritjes, maar weer begint het gehannes: Bettini ziek, valpartijen... Een mens zou van minder gaan skiën.

Maar het werkt, want Patrick Lefevere zit er ontspannen bij. Is het de rust van een man met een geslaagde carrière, hoe dan ook? Lefevere heeft een geweldig palmares, één minder jaar zal hem niet in een persoonlijkheidscrisis storten. Of is het de rust van een stilaan wat ouder wordende mens? Mijn nichtje, zegt hij met ingehouden fierheid, runt in Zuid-Frankrijk een bistro, en kreeg een eerste Michelin-ster.

En er is hoe dan ook de rust die de nieuwe Pro Tour-structuur met zich brengt. Patrick Lefevere: "Voor het eerst in mijn carrière heb ik een contract voor vier jaar kunnen tekenen met een hoofdsponsor. Alleen hadden we nog geen tweede sponsor. Latexco, al jaren een trouwe sponsor, heeft om het merk Innergetic te promoten, een ernstige financiële inspanning geleverd. Maar dat compenseert niet wat we kwijt zijn."

Had u het vertrek van Marc Coucke niet zien aankomen?

Patrick Lefevere: "Ik zag dat wel, maar ik hoopte dat het gezond verstand zou zegevieren. Ik hoopte dat het succes van de ploeg de mensen tot nadenken zou stemmen. Dat iedereen dus de logische weg zou volgen: laat ons overeenkomen en verder doen. Maar zover zijn we niet geraakt.

"Er liepen te veel zaken door elkaar. QuickStep wilde dat Davitamon met meer geld over de brug kwam. Tegelijk had de UCI in zeven haasten vergunningen uitgedeeld voor de nieuwe Pro Tour - aan Marc Coucke, bijvoorbeeld -, pas daarna ging men zich vragen stellen. En uiteindelijk was er ook Bodysol-Brustor: ik wilde de jongens uit die ploeg geleidelijk laten groeien, maar Marc Coucke is geen man van veel geleidelijkheid. Zo is Bodysol-Brustor opgekrikt tot Omega Pharma-Lotto. Elke discussie op zich hadden we misschien nog kunnen oplossen, maar de combinatie van drie wrijvingspunten deed de hele zaak uit de hand lopen. Personen zijn niet aan tafel geraakt, of toch niet op een deftige manier. En nadien viel er niet meer te praten. Gelukkig raakte de hele affaire opgelost, op een financiële discussie rond Bodysol na."

Als de bazen ruzie maken, volgt het voetvolk. Traditioneel leeft uw ploeg op voet van oorlog met Lotto. Die concurrentie kan alleen maar erger worden.

"Zo werkt dat niet. Toen ik in 2000 wegging bij Mapei, vermoedde iedereen dat Mapei en mijn nieuwe ploeg, Domo, tegen elkaar zouden rijden, ten koste van de resultaten. Ik stelde echter vast dat na mijn vertrek Mapei niet meer functioneerde, maar dat ook Domo niet van de grond geraakte. Samen kregen we meer slaag van Lotto dan ons lief was. Tenminste: in het prille voorjaar werden we constant weggereden. In Parijs-Roubaix stonden drie van mijn renners ineens op het podium. Uiteindelijk werden we tweede in de wereldbeker voor ploegen. Zo slecht was ons eerste Domo-jaar dus niet."

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234