Vrijdag 19/07/2019

Defensie

Para's worden rangers

Een paracommando op oefening in Spanje. Beeld BELGA

De para's staan op het punt om te verdwijnen. Als het van defensieminister Steven Vandeput (N-VA) afhangt, worden ze binnenkort omgevormd tot rangers. Dat zijn ook elitesoldaten, maar ze doen veel meer dan parachutespringen.

Vandeput werkt volop aan een grote defensiehervorming, die het leger een nieuw elan moet geven tegen 2030. Ook voor de para's heeft hij plannen: hij wil ze omvormen tot rangers. En dat is meer dan een naamswijziging.

De inspiratie komt van bij de US Army Rangers. Dat zijn Amerikaanse elitesoldaten die vooral gebruikt worden voor speciale operaties. Ze zijn snel inzetbaar, hard getraind en kunnen te land, ter zee en in de lucht vechten.

Extra training en materiaal

Het Belgisch leger heeft vandaag twee bataljons para's: één in Tielen (met kenmerkende rode baretten) en een in Flawinne (met groene baretten). Het gaat om ruim 1.800 elitesoldaten die gespecialiseerd zijn in parachutespringen. Luitenant-generaal Marc Compernol: "Parachutespringen blijft een belangrijk onderdeel van hun taken. Net als landgenoten in het buitenland snel te hulp schieten. Maar als rangers krijgen ze er straks nog veel taken bij."

Compernol is een van de architecten van de toekomstige defensiehervorming. "De bedoeling is om een grote elitegroep te maken binnen het Belgische leger, met de special forces als speerpunt en de rangers als ondersteuning."

Special forces werken in kleine groepjes. Ze zijn ideaal om bijvoorbeeld een gijzelaar te bevrijden uit een huis, maar ze hebben vaak hulp nodig om tot aan dat huis te geraken, de omgeving af te zetten en weer weg te raken. "Daar zijn de toekomstige rangers perfect voor", zegt Compernol. Ze zullen hier extra training en materiaal voor krijgen. Er wordt ook gedacht aan een kleine eenheid die, zoals mariniers, gespecialiseerd is in amfibische oorlogsvoering.

En wat vinden de para's zelf? Wie aan hen durft te raken, kan zich maar beter voorbereiden op tegenkanting. Vooral van oudgedienden die veel tijd hebben om de gloriedagen van hun bataljon te herbeleven op sociale media. Voorlopig blijft het daar rustig. Ook de legervakbonden onthalen de plannen voorzichtig positief. De belofte dat dit geen verdoken besparingsoperatie is, doet veel. De nieuwe rangerbataljons zullen ongeveer even groot blijven.

Dat het ook anders kan lopen, daar kunnen de vorige defensieministers André Flahaut (PS) en Pieter De Crem (CD&V) over meespreken. De socialist waagde het in 2004 om de generale staf van de para's zonder pardon af te schaffen. Tot dan toe hadden de para's op een eilandje gewoond in het leger. Met aparte bataljons, met eigen chefs en overal waar ze keken alleen maar para's te zien. Samenwerken met 'de rest' van het leger, dat lag bijzonder moeilijk.

Nog gevoeliger was de beslissing van De Crem in 2010 om de parakazerne in Diest te sluiten. Alleszeggend is dat (ex-)wapenmakkers er vandaag nog altijd herdenkingsplechtigheden en pelgrimstochten organiseren. Compernol: "Traditie is belangrijk, maar ik denk dat iedereen inziet dit net een nieuwe toekomst geeft aan onze para's." De kans bestaat dat de bataljons hun eigen benamingen en baretten mogen houden - als teken van erkenning.

Commandoketen

Defensiespecialist Alexander Mattelaer van de VU Brussel is een voorstander van het plan. "We zien dat er in heel de wereld meer vraag is naarspecial operations. De appetijt voor grote interventies zoals in Afghanistan is weg."

Door de special forces en de rangers samen te zetten, kunnen ze zich beter organiseren volgens Mattelaer. "Daarbij is het vooral belangrijk om de commandoketen tussen iedereen zo kort mogelijk te houden."

Waar de nieuwe elitegroep van het leger wordt ondergebracht, is nog niet uitgemaakt. Wellicht zal alles bij het oude blijven, met de belangrijkste kazernes in Tielen en Flawinne. De special forces verblijven momenteel in Heverlee.

Minister van defensie Vandeput. Beeld BELGA
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden