Dinsdag 02/03/2021

Orange County, Amerika's meest Republikeinse kiesdistrict, leeft volgens de letter van de Bijbel en Wall Street

Zakenman Buck Johns:

Voor God, familie en reaganomics

Republikeinser dan Orange County maken ze ze niet. De zakenelite van het kiesdistrict in Californië bracht in de gouden jaren notoire Republikeinen als Richard Nixon en Ronald aan de macht. Vandaag zetten ze hun fortuinen in op Mitt Romney en Mike Huckabee. 'Mike bezit de opmerkelijke gave om te communiceren. Hij is onze nieuwe great communicator.'

door Maarten Rabaey in Irvine, Orange County

All rise!' Een dertigtal mensen veert recht, blik strak gericht op de Stars and Stripes aan de muur en prevelt mee. 'I pledge allegiance to the flag of the United States of America, and to the Republic, for which it stands. One nation under God, indivisible, with liberty. And justice for all.' Daarna volgt een gebed voor de veiligheid van de VS-militairen in Irak, waarbij alle aanwezigen vroom de handen samenvoegen en de kin naar de borst brengen.

De achterkamer van het restaurant China Palace in Tustin, Orange County, is vanavond gereserveerd voor de lokale afdeling van de California Republican Assembly (CRA), de basisbeweging van de Republikeinse Partij. De lokale leden van de Grand Old Party (GOP), vooral bejaarden, luisteren hier maandelijks naar een spreker. Vanavond is dat Joods ondernemer Jon Fleischman (39), een voormalige voorzitter van de CRA Californië, die nu zijn brood verdient als mediaconsultant voor de partij. Zijn weblog Flashreport.org noemt hij een conservatief alternatief voor 'liberal media' uit de grootsteden, die als spreekbuis worden gezien van de Democraten.

Orange County noemt zich volgens hem terecht America's Most Republican County. Bij de laatste gouverneursverkiezingen haalde Arnold Schwarzenegger hier een monsterscore van 69,7 procent, al is zijn populariteit erg gedaald door het gat van 18 miljard dollar in de Californische begroting en de daaropvolgende belastingen en bezuinigingen, die ingingen tegen de partijlijn. Bij de laatste presidentsverkiezingen haalde president George W. Bush hier 641.832 stemmen, de grootste absolute meerderheid in een VS-kiesdistrict.

Vandaag is het enthousiasme voor Bush en de presidentskandidaten lauw. "Wie van jullie weet al voor welke kandidaat hij op Super Tuesday gaat stemmen?", vraagt Fleischman. Slechts drie handen gaan de lucht in. "Helaas is Ronald Reagan dood. Hem krijgen we nooit meer terug", zegt een aanwezige, waarop de zaal volmondig antwoordt met 'amen'. "We zullen moeten kiezen tussen het beste van het slechtste", zucht een bejaarde vrouw.

Fleischman legt uit dat de primary's dit jaar beslist zullen worden door YouTube. "De tijd dat kandidaten naar jullie toe kwamen om in achterkamertjes als deze te praten over jullie lokale problemen, is stilaan voorbij. Dit zijn de eerste echte technologische verkiezingen. Door YouTube is elke campagne-uitspraak nationaal. Dat is Rudy's nadeel. Giuliani miste de exposure in het begin. Hier in Californië zal ook de televisie nog een bepalende rol spelen, omdat de advertenties op de zenders van Los Angeles het duurste zijn van de hele VS. Eén week airtime kost 2,5 miljoen dollar. Ik weet het, ze zou een ramp zijn voor het land, maar voorlopig kan alleen Hillary Clinton ze hier betalen. Misschien lukt het Mitt Romney ook."

De Republikeinse ondernemer uit Massachusetts kreeg deze week meer vertrouwen door de economische crisis op Wall Street. Hij kreeg ook de officiële steun van de CRA Californië, maar liet zich hier alleen nog maar zien bij de mensen die er u voor hem toe doen: de fundraisers.

Ook al wonen hier drie miljoen mensen, bevolkingscentra zijn er nauwelijks te vinden in deze slaapsteden van Los Angeles. Ooit genoemd naar de bloeiende sinaasappelhaarden wordt het landschap van Orange County vandaag doorkliefd door betonnen interstates en freeways. Tussen de dubbeldeksnelwegen in concurreren torengebouwen van IT-bedrijven aan Zuid-Californiës Tech Coast, woonwijken met identieke huizen, gated communities en hotelketens om de laatste vrije ruimte tussen de surfstranden van de Pacific Ocean en de Santa Anabergketen.

De GOP trekt daarbij onverwijld de kaart van de lokale bedrijven. Dat illustreert Harry Sidhu, Republikeins verkiezingskandidaat voor de California State Senate en gemeenteraadslid uit het nabijgelegen Anaheim, dat sinds 1955 wordt gedomineerd door Disneyland. "Onlangs vochten we in de gemeenteraad een strijd uit tussen de voor- en tegenstanders van een projectontwikkelaar die wooneenheden wou bouwen op een stuk land. Net als de Disney Corporation wilde ik er hotels bouwen. Dat is gunstiger voor het bedrijfsleven en onze lokale economie. Wij wonnen."

De versmelting van zakenleven en politiek is historisch. Irvine, waar de meeste bedrijven van Orange County gevestigd zijn, werd in de jaren zestig opgericht door The Irvine Company, een machtige bouwonderneming die van geplande steden zijn waarmerk maakte en model stond voor The Newport Group in de soapserie The O.C.'s van Fox Television.

De macht van de zakenelite uit Orange County reikt ook vandaag nog tot in Washington. Ze zijn verenigd in de selecte Lincoln Club, die geboekstaafd staat als een kingmaker van lokale Republikeinse politici, maar ook van latere presidenten. Behalve Richard Nixon, hier in Yorba Linda geboren, was ook Ronald Reagan bij hen kind aan huis.

"Orange County werd Republikeins dankzij The Lincoln Club, waarvan ik al 33 jaar lid ben", zegt de invloedrijke zakenman Buck Johns (66), CEO van de vastgoed- en energieonderneming The Inland Group, in zijn penthousesuite nabij de baai van Newport Beach. "De Club werd 45 jaar geleden opgericht in Orange County door een paar van onze lokale reuzen, onder wie Arnold Beckman, de stichter van Beckman Instruments, Walter Knott van het pretpark Knott's Berry Farm en Sy Fluor van de Fluor Corporation. Op die manier wilden ze interne vetes tussen de conservatieve vleugel en de zakenvleugel (waartoe Nixon behoorde) binnen de GOP beëindigen."

Ook executives van The Irvine Company zijn er vandaag nog lid van. "The Lincoln Club, die nu ook afdelingen elders heeft, staat symbool voor de Republikeinse filosofie: probusiness, projobcreatie, antioverheid, antibelasting", zegt Johns, in de geest van de beroemde slogan van Abraham Lincoln naar wie de club is genoemd: 'In all that people can individually do as well for themselves, government ought not to interfere.'

Johns: "Wij verzoenen onze business met onze conservatieve filosofie. De overheid vinden wij een ontembaar beest dat zal blijven consumeren wat het maar kan. Mensen die werken voor de overheid willen een beleid dat het zakenleven pluimt. Wij Republikeinen zullen dat monster klein krijgen. Dat was van bij het begin ons thema, en het duurde niet lang voor de Republikeinse politici doorhadden dat ze bij ons fondsen konden werven. Nu zijn we dus een toppartner voor fundraising."

The Lincoln Club, waarvan de driehonderdtal leden 3.500 dollar lidgeld per jaar betalen, organiseert zelf geen fundraising maar haar activisten wel. Ook Johns. "In de primary's van een presidentiële race is er geen verbod om meer dan een kandidaat te sponsoren. Dus heb ik 2.300 dollar steun gegeven aan vier kandidaten: Mitt Romney, Fred Thompson, Rudy Giuliani en Mike Huckabee. I've got four horses on the race. Ik wedde op vier paarden. Thompson viel al uit en de man die het nu het beste doet is John McCain, de enige op wie ik niet had ingezet. Ik denk eraan hem nu ook te steunen (lacht). Ik ken John al vele jaren. Hij is een crusty old guy. Hij beschikt over een ontzettende achtergrond over terrorisme. Dat is een goede zaak, want een president moet zich vooral bezighouden met nationale defensie. Hij heeft wel veel problemen met onze basis. Hij ging in tegen Bush, tegen taxcuts, en zijn partijfinancieringswet deed de GOP pijn. Iemand als Mitt Romney heeft hier het grootste enthousiasme losgeweekt en verzamelde véél geld. Hij vertegenwoordigt als ondernemer Wall Street."

Maar Buck Johns favoriete kandidaat is voormalig televangelist Mike Huckabee, een streekgenoot uit zijn geboortestaat Arkansas voor wie hij onlangs - en volgende woensdag opnieuw - fundraisingevenementen organiseert. "Mike is een oude vriend van me. Ik mag hem erg graag en ken zijn familie. Toen hij begon aan deze primary's dacht ik niet dat hij een kans maakte om ver te raken. Maar hij bezit de opmerkelijke gave om te communiceren. Hij is onze nieuwe great communicator."

Johns wijst naar een foto aan de muur waarop hij te zien is met wijlen voormalig president Ronald Reagan. "Elke campagne begon Reagan hier bij ons, in Orange County. Hij was een erg conservatieve man. Hij kon met enkele woorden dingen zeggen die bleven nagalmen. (parafraseert) Mr. Gorbachev, tear down this wall (knipt met de vingers). Hij voerde de reaganomics in, verlaagde de belastingen en de economie flakkerde op. En hij gaf je ook een goed gevoel. Niemand kan vandaag spreken zoals Reagan dat kon. Reagan kon cocktaillounges het zwijgen opleggen. Dat is de enige keer dat ik een politicus dat ooit zag doen. He made you proud to be an American. De mensen stonden aan de grond genageld door zijn retorisch talent en humor. Dat was entertainment met inhoud. Walt Disney stichtte hier Disneyland onder het motto: ik wil entertainen en opvoeden. Dat deed Reagan ook. Huckabee heeft deze Reaganeske humor in zich, de andere Republikeinen niet."

In tegenstelling tot vele grassroot-Republikeinen is Johns dan ook optimistisch over de toekomst van zijn partij. "De Republikeinse partij is niet verdeeld. Er is juist veel diversiteit. We herbergen mensen met verschillende achtergronden. Dat is gezond. Ik denk dat onze top guys versterkt uit dit debat zullen komen. We zullen Hillary verslaan als zij genomineerd wordt bij de Democraten."

Volgens Johns kan Huckabee daarin een grote rol spelen, als kandidaat voor het vicepresidentschap. "De enige van de resterende kandidaten die stemmen kan winnen in de zuidelijke staten is Huckabee. De anderen zijn te liberaal. Als je dan de shortlist maakt van de VP-kandidaten blijft alleen Huckabee over. Zijn sterkte is dat hij goed diversifieerde, damn original. Economisch speelt hij in op onze afkeer voor de Internal Revenu Service (IRS), de inkomstenbelasting, een op hol geslagen bureaucratie. Huckabee wil de IRS afschaffen en vervangen door een sales tax. Ook zijn populistisch imago loont. Hij heeft het imago van de gewone man. Zijn motto is: listen to the guy in front of the cab as well as the guy in the back of the cab. Hij praat ook opener dan welke kandidaat ooit over zijn religieuze wortels. Religie is wat hem definieert."

Het is geen toeval dat Huckabee het goed doet in Orange County, waar religie mee het dagelijks leven bepaalt. Zelfs de executive director van de lokale Republikeinse partij, George Andrews, windt daar geen doekjes om. "Ik ben een evangelical, en God dicteert mijn dagelijks leven", zegt hij in zijn kantoor in Orange. Om de strijd voor de Republikeinse nominatie te schetsen diept hij zelfs een Bijbelcitaat op. "IJzer scherpt ijzer, staat er geschreven. Onze partij wordt in deze primary's elke dag sterker." Andrews staat daarna op en diept uit een doos een levensgroot bronzen hoofd op van Ronald Reagan. "Dit is wat we geven aan de grote donoren van onze partij." Op de sokkel staat een citaat van de ex-president: 'Those who say that we're in a time when there are no heroes, they just don't know where to look.' "De aardse held van mijn generatie is Reagan", zegt Andrews, "een godsvrezende man die ons naast de overwinning van de Koude Oorlog veel morele familiewaarden bijbracht."

Andrews groeide op in het noordelijker gelegen San Francisco, maar zegt er bewust te zijn weggetrokken. "Ik kon er niet leven met de liberale geestesgesteldheid. Er was te veel permissiviteit. De overheid is er te laks tegenover holebi's, drugs en prostitutie. Daar is er veel onveiligheid. In Orange County is Irvine de veiligste stad van de VS. Er is volgens mij een verband met onze waarden."

De lokale Republikeinse partij laat zijn fundamentalistische family values promoten via het invloedrijke politieke actiecomité Family Action, waarvan de bestuurs- en partij-activist Marc Bucher meteen de lof zingt over de massabetoging die eerder deze week in Washington opstapte tegen het Roe vs. Wade-vonnis van het Hooggerechtshof dat 35 jaar geleden abortus in de VS mogelijk maakte. De zakenman laat met zichtbare trots vallen al te zijn gearresteerd bij acties tegen abortusklinieken in de buurt.

"In de primary's roepen wij in Orange County op alleen kandidaten te steunen die onze waarden steunen", zegt hij. "Rudy Giuliani is voor ons te links, maar McCain en Romney steunen we. Huckabee is sterk voor social issues, maar is wat ons betreft te liberaal op vlak van belastingen." Bucher noemt het huidige fiscale beleid van de overheid een ramp voor de familie. "Het geld dat we nu afstaan aan de overheid voor dagopvang zou gebruikt moeten worden om onze vrouwen thuis te laten blijven om voor de kinderen te zorgen. We zijn tegen de nanny state."

Dat Mitt Romney een mormoon is, ziet hij alleen als voordeel. "Het is een foute veronderstelling dat conservatieve sociale familiewaarden alleen gelden voor evangelicans. Ook mormonen, joden en zelfs moslims steunen we als ze dezelfde familie-ideeën hebben." Bucher is ook voor het onderwijzen van creationisme op de scholen, naast de evolutieleer - "nu onderwezen als een feit dat het niet is". Hij is ook tegen holebihuwelijken, maar voelt wel wat voor de stelling van libertariër Ron Paul, die vindt dat de overheid zich niet moet moeien met het huwelijk.

Als we hem vragen of hij een vrouw of een Afro-Amerikaan als president zou aanvaarden reageert hij fel. "De bevolking van Amerika is niet zo links als Hillary Clinton en Barack Obama. Zij benadrukken alleen maar de verschillen in onze samenleving. De kloof tussen hun seculaire wereldvisie en onze judeo-christelijke visie is de voorbije dertig jaar alleen maar gegroeid, en wordt breder. De volgende president zal het niet makkelijk hebben om ze te verenigen. Hier in Orange County tolereren we ze wel, maar we brengen onze tijd niet door met those people."

Walt Disney stichtte hier Disneyland onder het motto: ik wil entertainen en opvoeden. Dat deed Reagan ook. Huckabee heeft dat in zich, de andere Republikeinen niet

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234