Maandag 27/01/2020

Open oorlog dreigt tussen luxemerken Hermès en LVMH

PARIJS

‘Als u vriendschappelijk wil zijn, moet u zich terugtrekken’, eist Hermès van LVMH-topman Bernard Arnault, die een belang van 17 procent heeft in het luxebedrijf. Arnault weigert echter op te stappen als aandeelhouder, zegt hij in de Franse krant Le Figaro.

Ruim een week geleden liet Bernard Arnault, de topman van LVMH en de machtigste man in de sector, weten dat hij een belang van 17,1 procent in Hermès had opgebouwd. Het bericht leek uit het niets te komen: Hermès heeft maar een free float van zo’n 25 procent en heeft aanmeldingsdrempels van 0,5 procent. Bovendien was de prijs die betaald was, 1,45 miljard euro, niet eens de helft van de beurswaarde van het belang. Iedereen keek onmiddellijk in de richting van de familiale aandeelhouders van Hermès, die tot op vandaag nog steeds driekwart van het kapitaal controleren. Had iemand verkocht? Een pact gesloten met de ‘wolf in kasjmieren kleren’, zoals Arnault wel eens genoemd wordt? In paniek sloegen de families aan het tellen, hoeveel procent hadden ze nog in handen? De volgende dag kwam het communiqué: neen, niemand had verkocht. Stilaan raakte duidelijk dat Arnault zijn slag had geslagen via de open markt. Door zeker twee jaar geleden opties te kopen die hij de voorbije weken uitoefende.

Geen hulp nodig

De Franse beurswaakhond veroordeelde deze week nog de werkwijze van Arnault, maar, zo klonk het, vooralsnog is daar wettelijk niets op aan te merken. Dus namen de Hermès-families het heft in handen. In een uitgebreid interview in de Franse krant Le Figaro riepen ze Arnault gisteren gedecideerd en unisono op zich terug te trekken. “Deze intrede heeft niets vriendschappelijks, is noch gevraagd noch gewenst”, klonk het. “We hebben geen hulp nodig.” Even werd de toon zelfs venijnig: “Bernard Arnault is een grote financier, maar hij heeft niet altijd succes gehad.” Een verwijzing naar Arnaults geflopte investering in de supermarktgroep Carrefour? Of, profetischer, naar het verloren gevecht om Gucci?

Want willen of niet, Arnaults raid op Hermès doet denken aan Gucci. Eind 1999 had Arnault zijn zinnen gezet op het Italiaanse modehuis. Hij mocht dan wel zes jaar eerder een voorstel afgeslagen hebben om Gucci voor enkele honderden miljoenen euro’s te kopen, ditmaal moest en zou hij het hebben. Hij bouwde via de beurs een belang op, stelde de hoofdaandeelhouders van de groep gerust dat hij in vrede kwam, en zette zijn opmars in het kapitaal vervolgens verder. Gealarmeerd zocht Gucci steun bij Arnaults aartsrivaal François Pinault, eigenaar van het concern PPR. De hele strijd mondde uit in een juridisch steekspel waarbij LVMH uiteindelijk het onderspit moest delven: Arnault moest zijn aandelen verkopen aan PPR.

Rillingen

Net als bij Gucci toen, bezorgt het simpele uitspreken van de naam LVMH, of het paradepaardje Louis Vuitton, al rillingen in de Hermèshoofdzetel aan de chique straat Rue du Faubourg Saint-Honoré in Parijs. Zoals het interview in Le Figaro klonk: “De cultuur van Hermès is niet compatibel met een grote groep. Wij zitten niet in luxe, wij zitten in kwaliteit.” Punt.

Maar wat is de bedoeling van de familiale aandeelhouders? Ze moeten toch beseffen dat Arnault, Frankrijks rijkste man en notoire zakenvriend van Albert Frère, niet zomaar af te schepen is. En wat willen ze dan bereiken door hem zo tegen de haren in te strijken? Dat hij verkoopt aan een andere partij? En tegen welke prijs? Nee, hun demarche lijkt meer een statement aan de buitenwereld: Hermès blijft, gecontroleerd door de oprichtersfamilies, een onafhankelijke koers varen. Het imago van artisanale cultuur en traditie blijft intact, willen ze vooral benadrukken.

Familiaal karakter

Arnault is echter niet van plan zijn belang in Hermès te verkopen, zegt hij in een interview met de Franse krant Le Figaro, op de vraag of hij zal ingaan op het verzoek van Bertrand Puech, afstammeling van oprichter Emile Hermès, en topman Patrick Thomas. “Ik zie niet in hoe een topman van beursgenoteerd bedrijf een aandeelhouder kan vragen om zijn aandelen te verkopen. Integendeel, als topman moet je de belangen van alle aandeelhouders behartigen.”

De LVMH-topman, volgens Forbes de zevende rijkste man ter wereld, voegde daar nog aan toe: “Onze aanwezigheid is de beste manier om de Franse identiteit en het familiale karakter van Hermès te vrijwaren. Deze operatie is vriendschappelijk. Wat vijandig is, is ons via de media vragen om onze aandelen te verkopen.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234