Maandag 17/02/2020

Opdracht: water en vuur verzoenen

'Klaar voor een nieuwe uitdaging', heet het. En wat voor een. Karel Van Eetvelt ruilt zelfstandigenorganisatie Unizo in voor Febelfin, de koepel van de financiële sector. Daar mag hij water en vuur gaan verzoenen.

Karel Van Eetvelt (51) trekt de deur van werkgeversorganisatie Unizo achter zich dicht. Van Eetvelt gaat vanaf 1 oktober aan de slag als CEO van Febelfin. Een meer dan opmerkelijke transfer, van een zelfstandigenorganisatie naar de financiële wereld. Dat beseft Van Eetvelt zelf ook, die benadrukt dat hij de eerste maanden wat zal moeten studeren.

Insiders wisten evenwel al een tijdje dat Van Eetvelt na dertien jaar Unizo openstond voor iets anders. Op een bepaald moment houdt het ook wel eens op. Geen parochiezaal of ondernemersclub waar Van Eetvelt niet is gepasseerd. Het heilige vuur was dan wel nog niet gedoofd, de vrees voor de dag te veel leefde wel. Gokte de buitenwacht op een stap naar de politiek, zoals zijn voorganger Kris Peeters (CD&V) of ex-Voka-topman Philippe Muyters (N-VA), dan was die piste voor Van Eetvelt al langer geen optie. Er werd wel aan zijn mouw getrokken, maar hij kende de politiek te goed van de binnenkant. Zijn vader Jozef 'Jef Beton' was liefst veertig jaar burgemeester van Bornem. "Zo leerde ik ook de keerzijde van de medaille kennen."

Gapende leegte

Met zijn diploma licentiaat lichamelijke opvoeding en voorliefde voor ondernemen en sport was een combinatie van beide werelden een optie die nadrukkelijk werd genoemd. Een post bij het BOIC of de UEFA werd het echter het niet, wel de financiële sector.

Met zijn vertrek gaapt wel een leegte binnen Unizo. Intern zijn er zeker sterke figuren, maar Van Eetvelt was ook een gedreven en bijwijlen geslepen communicator.

Vriend en vijand roemen hem omwille van zijn dossierkennis. Hij kon best scherp uit de hoek komen, en ook binnen de wereld van de kleine zelfstandigen begreep niet elke ondernemer dat zijn individueel probleem ook meteen maatschappelijk relevant was. Van Eetvelt legde dat uit, hardleers als het moest. Dat leverde hem niet altijd applaus op van de eigen achterban.

Sinds jaar en dag was hij een van de bekendste gezichten binnen de Groep van Tien, het overlegorgaan op topniveau van vakbonden en werkgevers. "De organisatie bokste dankzij Van Eetvelt een beetje boven haar soortelijk gewicht", erkent een vakbondstopper. "Hij woog echt op het maatschappelijk debat."

Pieter Timmermans van het Verbond van Belgische Ondernemingen (VBO) heeft niks dan lof voor Van Eetvelt. "Een collega in de Groep van Tien wordt een van mijn partners binnen onze raad van bestuur. Febelfin is een van onze grootste federaties en cruciaal voor onze economie."

Rudy De Leeuw van de socialistische vakbond ABVV noemt Van Eetvelt een "taaie tegenstander", al is er ook veel respect. "Hij is altijd correct geweest. We verschillen van mening, maar verdedigen ook elk heel andere belangen."

Belabberd imago

Voor Van Eetvelt breekt niet alleen een periode van studiewerk aan, hij moet bij Febelfin ook al zijn diplomatieke vaardigheden uit de kast halen. De federatie treedt dan wel op als spreekbuis voor de financiële sector, maar die sector spreekt al lang niet meer uit één mond. Kleine banken staan er soms lijnrecht tegenover grote (internationale) banken.

Met de komst van KBC-topman Johan Thijs als nieuwe voorzitter van Febelfin is een momentum gecreëerd. Michel Vermaerke, die twaalf jaar geleden mee aan de doopvont stond van Febelfin, besefte dat hij te veel het gezicht van het verleden was en kondigde in maart al zijn vertrek aan. Niet iedereen binnen de financiële sector is zich bewust van het belabberde imago. Vermaerke wel, en hij moest steeds vaker water en vuur zien te verzoenen.

Thijs schetst de komst van Van Eetvelt tegen de achtergrond van een hele reeks nieuwe ontwikkelingen. "We zijn er dan ook van overtuigd dat we met Karel het juiste profiel hebben om de uitdagingen die ons te wachten staan vast te pakken."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234