Vrijdag 28/02/2020

Muziek

Op weg om de wereld te veroveren: hiphopper Woody Smalls uit Sint-Niklaas

Belgische hiphop neemt momenteel een hoge vlucht, maar Woodie Smalls strekt zijn vleugels nog het breedst uit. Wat blijkt? Zelfs als je uit Sint-Niklaas komt, kun je de wereld nog overtuigen met moddervette New Yorkse hiphopbeats.

"What if I don't make it?

What if they don't see me now?

What if I fail?"

"Op zijn debuutplaat Soft Parade rapt Woodie Smalls over een wankelend geloof in zichzelf. Die faalangst lijkt voorlopig niet aan de orde. Zijn single 'About the Dutch' overschreed het miljoen streams op Spotify. Op datzelfde muziekplatform trekt hij zo'n 150.000 luisteraars per maand. Begin deze week werd zijn nieuwe single 'Night Slugs' uitgeroepen tot Hotshot in de Week van Eigen Kweek op Studio Brussel. Zowel op FM Brussel als MNM en Q-music is hij een graag geziene gast. Tel daarbij twee Elektropedia-awards, een big-up van de Franstalige pers en de uitgestoken hand van Sony én Live Nation, en je voelt dat er iets staat te gebeuren.

Sant in eigen land hoeft Smalls alleszins niet te blijven. Hij kreeg onlangs voldoende opgestoken duimen om uitgenodigd te worden op South by Southwest (SXSW) en Eurosonic, respectievelijk het grootste Amerikaanse en Europese showcasefestival. Op dat laatste evenement maakte hij eerder dit jaar al grote indruk op de VPRO-site 3voor12, die hem in de top 30 van beste jonge acts plaatste: "Zijn sound roept beelden op uit de gloriedagen van de boom bap: moddervette kicks, warme Fender Rhodes-klanken en een flow die zeldzaam goed is."

In Nederland lijkt het sindsdien als een trein te lopen. En daar klinkt eenzelfde goedkeurend geknor als bij de Londense bloggers van The Lost World: "Belgium isn't the first place you'd look to for a buzzing new MC." Dat weet Woodie Smalls zelf als geen ander, maar in zijn dromen vormen grenzen geen bezwaar. "I wanna take over the world, man", vertelt Sylvestre Salumu ons zonder knipperen. "Ik ben negentien. Ik wil mijn ambities niet opsparen tot ik dertig ben. Maar ik maak mezelf ook geen illusies. In de eerste plaats wil ik in Europa een statement maken. Wie over een paar jaar 'Europese hiphop' zegt, moet 'Woodie Smalls' zeggen."

De braggadocio en swag - u weet wel: typische hiphopbravoure - is ook in royale mate aanwezig op zijn debuut. Hij kiest liever de snelweg dan de slakkengang. Woodie Smalls wil rapper op het linkerrijvak zijn.

Amerikanen op dwaalspoor

Sowieso heeft Belgische hiphop de voorbije twee jaar een hoge vlucht genomen. De Engelse taal vormt zelfs niet langer een onmogelijke barrière. Dat steden en daarmee ook scholen de laatste jaren een grotere diversiteit kennen, werkte de urban cultuur stevig in de hand. Hitlijsten raakten steeds meer gekleurd. Zelfs in dansscholen merken ze al even dat hiphop en rap aan commercieel belang winnen. Zonder 't Hof van Commerce en Starflam oneer aan te doen: pas sinds een paar jaar zijn Mechelen, Brussel en Sint-Niklaas echte urban jungles geworden, waar collectieven opstaan en inventieve rappers grote sier maken. ZwartWerk en Froze haalden de selectie van De Nieuwe Lichting, Stikstof scoorde met 'Dobberman' in beide landstalen, en Tourist LeMC ging een paar weken geleden met handenvol MIA's aan de haal.

Engels blijkt niet langer een no-go zone. Gangthelabel en Coely geven kopjes aan Amerikaanse slang, Glints rapt dan weer met een Britse stiff upper lip, terwijl Woodie Smalls de emancipatie van de Belgische hiphop compleet maakte door zelfs Amerikaanse luisteraars op een dwaalspoor te zetten. "Op sociale media krijg ik vaak positieve commentaren van luisteraars aan de andere kant van de oceaan", knikt Salumu. "Op één college radio wordt mijn muziek zelfs gedraaid door een fan."

"Ik heb de taal opgepikt door naar The Simpsons te kijken en talloze Hollywood-films te verslinden. Thuis spreek ik weliswaar vaak Frans met mijn Congolese ouders, maar in die taal trek ik me toch merkelijk minder goed uit de slag bij het rappen."

Dat de eerste internationale echo's beloftevol klinken, bevestigt zijn manager en boekingsagent Tim Dalle. Maar hij weet dat Woodie Smalls niet ineens naast zijn sneakers gaat lopen. "We blijven vooral blij met wat we krijgen. Een uitnodiging van South by Southwest is dus natuurlijk goed nieuws, maar we zijn er ons ook van bewust dat niemand daar zit te wachten op een Belgische rapper. Maar toch: zelfs als we straks amper tien mensen kunnen overtuigen, kan een kiem gelegd worden. Elk zieltje dat we winnen, is er sowieso een bij."

Stereotypes

Een Amerikaans label strikken noemt Salumu geen noodzaak. Eerder hoopt hij op SXSW andere rappers en producers te treffen voor samenwerkingen. "Aan zo'n klankbord heb ik veel meer. En op die manier wil ik op zoveel mogelijk plaatsen voet aan wal krijgen. Het is gewoon een economische werkelijkheid dat je als artiest niet kunt rondkomen in België. En ik probeer van muziek echt mijn leven te maken. Dat zal wel lukken, geloof ik. Tot nog toe is het alleszins crazy."

Hoe dan ook lijkt Smalls een Californisch jetsetleventje meer toegenegen dan de realiteit in Sint-Niklaas. De stereotypes van de Amerikaanse hiphopcultuur gaat hij alleszins niet uit de weg. Veel niggas, bitches en muthafuckas paraderen op Soft Parade, waar hij bij spartaanse beats droomt over rijkdom. "Dat soort teksten schreef ik toen ik 16 was", legt Smalls uit. "Ik heb me altijd opgetrokken aan Notorious B.I.G., die rapte over onderwerpen als meisjes, feesten, drinken en blowen. De naam Woodie Smalls is trouwens een ode aan zijn bijnaam Biggie Smalls. Maar net als hij rap ik ook over struggle."

Op zijn debuut verwijst Salumu dan ook naar periodes waar de koelkast thuis even leeg oogde als de bankrekening. Andere songs baden dan weer in een omineuze sfeer van banlieue-geweld en drugsproblemen. En à la Stromae is hij evenmin te beroerd om de peilstok in zijn ziel neer te laten. In 'Nuggets of Wisdom' bekent hij na een minuut zelfs ooit suïcidaal te zijn geweest. Die song is vandaag stille getuige van een moeilijke puberteit die slecht had kunnen aflopen, want live zou hij het vertikken dat nummer te spelen. Want: the party must go on. Vanavond in de AB, volgend jaar in Californië?

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234