Dinsdag 14/07/2020

Op weg naar de stratosfeer, even zonder brandstof

Het was een van de meest veelbelovend startende bedrijven die België ooit gezien had. Het aantal werknemers schoot in twee jaar van vijf in Antwerpen naar 850 overal ter wereld. Bij een kapitaalverhoging dat jaar werd de consulent gewaardeerd op 675 miljoen dollar. Maar vorig jaar daalde ook voor Capco de ijstijd neer.

Brussel

Eigen berichtgeving

Jan Scheidtweiler

Hij is nog altijd even ijdel, direct en gedreven. Hij heeft nog altijd een huis in Wilrijk, een loft in New York en een lodge in Aspen, Colorado. Hij is nog altijd naar overal op reis, van Singapore tot San Francisco. Maar in de vierenhalf jaar waarin hij met enkele vrienden en kennissen van IBM The Capital Markets Company oprichtte en probeerde uit te bouwen tot een toonaangevende consultant voor de financiële markten, heeft Rob Heyvaert (39) ook een zware mentale reis gemaakt: op weg naar de stratosfeer leek in 2002 de brandstof even op te raken.

Nooit kwam een Belgische bedrijf zo indrukwekkend uit de startblokken. Op minder dan zes weken was de eerste financiering van 20 miljoen dollar rond, waarbij onder meer verzekeraar Mercator Noordstar in het bedrijf stapte. Daarna, tijdens een vergadering in Aspen, werkten Heyvaert en een paar medestanders een volledig businessplan uit. Daarin stond hoe een wereldleider voor advies op de financiële markten er zou moeten uitzien. Hij zou focussen op de grootste financiële instellingen ter wereld, zou overal kantoren hebben en het verschil maken met consultants als Boston Consulting Group, Accenture en EDS door zijn thought leadership: Capco zou de slimste experts en it-mensen aantrekken om financiële instellingen te helpen bij de automatisering van transacties. In geen tijd had Heyvaert geld en topmensen van IBM, JP Morgan, Euroclear en de Brusselse beurs rond zich verzameld. In twee jaar tijd steeg het aantal werknemers tot 850. Capco had vestigingen in Wilrijk - met een designkantoor van de 'essentialistische' architect Van Duysen - Londen, New York, San Francisco en Singapore.

In 1999, het eerste volledige boekjaar, had Capco al een omzet van 30 miljoen dollar, verdiend bij klanten als Fortis, Goldman Sachs en ING. Enkele maanden later rondde Capco alweer een kapitaalverhoging af, dit keer tegen 4 dollar per aandeel (in de eerste ronde konden investeerders nog instappen tegen 1 dollar per aandeel). In minder dan twee jaar had Capco al 230 miljoen dollar opgehaald. Nog nooit had een startend bedrijf via private plaatsingen zoveel geld opgehaald. Thomas Weisel, een Amerikaanse zakenbank die toetrad als aandeelhouder, waardeerde Capco daarmee op 675 miljoen dollar. Het toenmalige businessplan - tegen 2003 400 miljoen dollar omzet halen met 2.000 werknemers - leek binnen handbereik.

Maar vorig jaar begon alles te kantelen. Was het de nasleep van 11 september? Was het de leegloop van de technologieballon en de ijstijd op de aandelenmarkten? De zakenbanken die ooit zo'n goede klanten geweest waren, begonnen massaal it-investeringen te schrappen. Omdat de Antwerpse consulent nog meer dan zijn concurrenten gefocust was op de financiële markten, kreeg hij dubbelharde klappen. "Misschien is de sterkte van Capco nu ook de zwakte gebleken", zegt Vlerick-hoogleraar Lutgart Van Den Berghe, onafhankelijk bestuurder bij Capco.

De omzet ging dalen, het verlies werd groter. Tijdens de eerste negen maanden van 2002 verloor Capco netto 42,83 miljoen dollar, op 43,1 miljoen dollar omzet. Heyvaert en zijn managementteam moesten besparen: ongeveer 200 mensen werden ontslagen. Het hoofdkwartier in Wilrijk werd verlaten. In Edegem kwam er ruimte vrij door het ontslag van een groep medewerkers uit de ondersteunende diensten. Door de verhuis bespaarde Capco toch weer 187.000 euro per jaar: in tijden van crisis helpen alle beetjes.

Door de besparingen zou Capco in de loop van dit jaar 'slechts' een half miljoen dollar cash per maand verliezen. In 2002 verbrandde het bedrijf nog een miljoen dollar per maand.

Maar Heyvaert is er gerust in, optimistisch als altijd - zelf noemt hij zich 'realistisch'. Capco heeft geld genoeg om het tegen dit tempo nog vier jaar vol te houden. Eind vorig jaar had de consultant nog 45 miljoen dollar cash en cashequivalenten op de balans. Daarvan kwam 30 miljoen dollar van Hewlett-Packard. De Amerikaanse it-groep stapte nog in het aandeelhoudersschap van Capco tegen dezelfde voorwaarden (4 dollar per aandeel) als Thomas Weisel. Bovendien lijken de klanten terug de weg gevonden te hebben. Zo wist Capco eind vorig jaar een belangrijk contract met Canadese bank CIBC in de wacht te slepen. Capco gaat de Canadezen helpen 1.500 tot 2.000 mensen te laten afvloeien. Daardoor zou CIBC zijn kosten met 40 procent kunnen verminderen. Het project heeft een waarde van 100 miljoen dollar voor Capco. Twaalf daarvan zouden dit jaar als omzet geboekt kunnen worden. Capco hoopt de volgende maanden ook een contract voor de automatisering van de beurs van Shanghai in de wacht te slepen.

Dat soort contracten is precies wat Heyvaert voor Capco zoekt. "We hebben ons in het begin vooral laten kennen als een consultant die zijn klanten hielp omzet genereren", zegt hij. "Nu moeten we ook laten zien dat we hen geld kunnen helpen besparen."

Dankzij het contract met CIBC en andere klanten heeft Capco nu al ongeveer 40 procent van de omzet die het in 2003 wil boeken, binnengehaald. Die omzet moet uitkomen op een bedrag tussen de 80 miljoen en 100 miljoen dollar. "We hebben het beste orderboek dat we ooit gehad hebben", zegt Heyvaert. Hij durft zelfs te zeggen dat zijn bedrijf 'sterker dan ooit' is. "We hebben natuurlijk mensen moeten laten gaan - ook veel goeie - maar als we nu nog verder zouden moeten snoeien dan zouden we in onze eigen competentie moeten beginnen snijden, en dat willen we vermijden." Dan gooit hij een studie van de it-dataleverancier Gartner op tafel. Op een grafiek met een x- en een y-as staat Capco gepositioneerd tegenover concurrenten als McKinsey, Logica, IBM, Reuters, KPMG Consulting en Deloitte. Capco staat rechtsbovenaan, een indicatie dat het zowel sterk gefocust is op één industrie als op enkele vaardigheden (businessconsulting en systeemintegratie). Dat is precies de plaats waar Heyvaert zijn bedrijf wil zien. "We hebben een sterke identiteit, we zijn een sterk merk, en dat is na vier jaar een hele prestatie." Concurrenten als Accenture, KPMG, IBM of Deloitte zijn veel breder. Daardoor missen ze volgens Heyvaert focus.

Capco zou dit jaar ook geholpen moeten worden door het einde van de ijstijd in de financiële sector. "Banken beseffen dat ze sommige van hun systemen nog fundamenteel moeten herdenken. Vorig jaar zetten ze vele budgetten op nul, maar nu willen ze opnieuw met externe specialisten praten." Volgens dezelfde studie van Gartner zouden financiële diensten tussen 2001 en 2005 nog steeds meer dan gemiddeld investeren in it-technologie. Wereldwijd zouden banken, verzekeraars en beurzen in 2005 474,4 miljard dollar besteden aan informaticadiensten.

Turbo

Ook volgens Kent Price, een ex-bankier en -IBM-topman die nu in de raad van bestuur van Capco zit, ligt de markt nog helemaal open. Hij ziet de kansen voor Capco zelfs nog veel breder. "We kunnen ook diensten gaan aanbieden voor depositobanken, banken die met de automatisering van overschrijvingen voor hun klanten bezig zijn. We zijn ook goed voor het thesauriebeheer van grote bedrijven. Die poolen hun cash, en dat proces vertoont gelijkenis met wat we doen voor financiële instellingen." Zo heeft Capco een contract om het beheer van de thesaurie van BP in Londen door te lichten.

Te midden van al dat optimisme, blijven de aandeelhouders die Capco in die boomende beginjaren geld toestopten, natuurlijk op hun honger zitten. De meerwaarden waarop zij tijdens de hoogdagen op konden hopen, zijn helemaal weggesmolten. Investeerders zoals KBC Securities, Gimv, Mercator Noordstar en de Amerikaanse investeringsmaatschappij Thomas Weisel Partners lijken dat geld nog niet zo snel terug te zien.

Maar van gemor onder de aandeelhouders is maar in heel beperkte mate sprake geweest, zegt Heyvaert. "Mensen zoals Ronald Everaert van Mercator of de mensen van KBC, Fortis en Thomas Weisel helpen ons, zijn bezig met onze liquiditeitsstrategie. Het plan dat we voor hen opgesteld hebben, loopt tot 2006. Ik denk dat er langs die kant geen probleem is. De kleinere, niet-institutionele aandeelhouders staan er misschien wat verder van af, al proberen we iedereen evengoed te informeren. Misschien heerst er bij hen meer bezorgdheid, en vinden ze het spijtig dat er geen exit-mogelijkheid is, al heb ik daar nog maar weinig over horen klagen."

Ook de positie van Rob Heyvaert zelf staat blijkbaar niet ter discussie. Heyvaert leek wel een goede turbo om Capco tijdens die beginjaren op te starten, maar voor sommige aandeelhouders leek hij niet de geknipte persoon om het bedrijf ook door een herstructurering te leiden. "Rob is daar snel in gegroeid", zegt Diederik Bostoen, een bestuurder die Heyvaert in 1998 hielp met het opstarten van Capco. "We hebben hier wel bestuursvergaderingen gehad waarin we ons afvroegen of de visie van het bedrijf de juiste was, maar zijn functie heeft nooit ter discussie gestaan. Capco is ook geen eenmansbedrijf, maar een team. Dat zie je niet altijd van buitenaf."

'Vorig jaar zetten de banken vele budgetten op nul, maar nu willen ze opnieuw met externe specialisten praten'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234