Zaterdag 28/03/2020

Op voetbalavontuur in India

Je kunt het een avontuur noemen, een uitdaging. Of een zinloze missie, het is maar hoe je het bekijkt. Drie Belgen beslisten om de stap te wagen en tekenden een contract bij de Delhi Dynamos, een van de acht clubs die over een maand aan een nieuwe voetbalcompetitie beginnen, de Indian Super League (ISL).

India staat 150ste op de FIFA-ranking. Nog nooit geraakte hun nationale elftal op een WK en het zal er ook nooit geraken als ze niet dringend het niveau van hun voetbal optrekken. Het Aziatische land kreeg in 2017 het WK voor min 17-jarigen toegekend: nog een reden om wat te doen aan het belabberde spelpeil. Daarom werd vorig jaar de Indian Super League onder de doopvont gehouden. Steenrijke eigenaars, onder wie verschillende Bollywoodacteurs en gewezen cricketspelers, financieren acht clubs.

Het systeem is er eentje naar Amerikaans model: een gesloten competitie, zonder stijgers of dalers. Het tv-contract is al getekend, dus de ISL is in principe verzekerd van een levensduur van tien jaar. Om de nodige kwaliteit te injecteren, mochten de clubs hun expertise in het buitenland gaan zoeken, zolang er maar veertien Indiërs in de kern zitten en er minstens vijf aan de aftrap komen.

Bij de Delhi Dynamos, dat zich laat adviseren door Feyenoord, staat zowaar een (genaturaliseerde) Belg, Harm van Veldhoven, aan het roer. "Toen ik van hun plannen hoorde, heb ik niet geaarzeld. India is een groot land met een enorm potentieel. Door mensen uit het buitenland aan te trekken, willen ze groeien als voetbalnatie. Op termijn denken ze zelfs aan een mogelijke WK-stemming. Daar hebben ze de middelen voor. Dat heb ik zelf ook al ervaren. Ik kom niets te kort. Alles wat ik vraag, komt voor mekaar. De bus naar het trainingscomplex wordt begeleid door zes veiligheidsagenten en aan de kant van het terrein staan altijd ballenjongens klaar. Natuurlijk heb je ook de andere kant van de medaille. Mensen die op straat leven, in het drukke verkeer zit je tussen de koeien en de warmte is best wel drukkend als je van de bus komt."

Indrukwekkend

Op 12 oktober begint de competitie, die slechts drie maanden duurt. De capaciteit van de stadions is indrukwekkend: in Delhi is plek voor 60.000 toeschouwers, in Kolkata zelfs voor 120.000. "De pleinen zijn pareltjes", vertelt van Veldhoven. "De ISL huurde een Engelsman in om acht velden aan te leggen."

Elke club trok ook een zogenaamde 'marquee player' aan, een buitenlandse vedette. Al zijn het eerder sterren op hun retour, want ze zijn allemaal al over hun hoogtepunt heen: David Trezeguet, Robert Pires, Nicolas Anelka, Freddie Ljungberg en ook Alessandro del Piero, de vedette die donderdag in Delhi arriveert. "Die grote namen zijn nodig om het project in een stroomversnelling te krijgen, om aandacht te krijgen", weet van Veldhoven. "De clubs beseffen ook wel dat die spelers niet meer top zijn, daar zijn ze nuchter in. Maar tegelijk is een speler als del Piero ook niet de eerste de beste. Ik kan van hem nog zaken opsteken. De Indische spelers met wie ik sprak, keken er heel hard naar uit om met hem samen te werken en deel uit te maken van dit verhaal."

Wie er ook deel van uitmaakt, zijn de Belgen Kristof Van Hout en Wim Raymaekers. Van Veldhoven kon hen overtuigen om bij Delhi te tekenen. "Een doelman en een centrale verdediger. Dat zijn de posities die ik nog moest invullen en ik wist dat ze vrij waren. Het is voor hen natuurlijk een grote stap in het onbekende, en dan kan het helpen als je een vertrouwd figuur bij de club treft." Voor het grote geld hoeven de Belgen het zeker niet te doen. "Alleen om de sterspelers naar hier te halen, wordt dik betaald, maar een speler als Van Hout zal in India ongeveer hetzelfde verdienen als in België. Ik zie het vooral als een uitdaging. De competitie duurt niet lang en hoe dan ook is het een pak ervaring die ik met dit avontuur opdoe."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234