Maandag 21/10/2019

technologie

Op batterijen de oceaan over: luchtvaartindustrie ontwikkelt elektrische toestellen

De X-57. Het elektrisch vliegtuigje van de ruimtevaartorganisatie NASA Beeld Photo News

De lagekostenmaatschappij EasyJet wil volgend jaar experimenteren met een hybride aangedreven vliegtuig. Ook de grote kleppers uit de luchtvaart zijn bezig met een heuse wedloop.

Een elektrische fiets, check. Een elektrische auto, check. De volgende stap is dan een elektrisch vliegtuig. 

Die stap is dichterbij dan gedacht. De prijzenbreker EasyJet wil vanaf volgend jaar -dat is al binnen enkele dagen dus - experimenten opzetten met een hybride toestel. Het gaat om een kleiner toestel met negen stoelen. De proef vormt de eerste aanzet voor het schoner maken van de luchtvloot. EasyJet, een van de oudste goedkope luchtvaartmaatschappijen van Europa, brengt eerst zijn A321neo in de vloot. Die leveren een besparing van 15 procent op de CO2-uitstoot, en - handig meegenomen - 50 procent minder lawaai in vergelijking met de huidige vliegtuigen.

Intussen werkt EasyJet ook en vooral samen met het Amerikaanse Wright Electric, een producent van elektrische vliegtuigen. In de komende maanden moet dat leiden tot een volledig elektrisch commercieel vliegtuigje.

'Hybride'

De ontwikkelingen van EasyJet passen in een ruimere vliegwedloop die achter de schermen volop aan de gang is. Inzet: wie is de eerste die stillere, schonere toestellen bouwt? Het gaat dan ook om een urgente kwestie, nadat Europa de druk heeft opgevoerd om de vervuiling door de luchtvaart in te dijken.

De Amerikaanse vliegtuigbouwer Boeing heeft omwille van die wedren de dronepionier Aurora Flight Services gekocht. Daarmee kocht Boeing zich een pakket futuristische technologie. Andere grote kleppers uit de industrie als Airbus, Rolls-Royce en Siemens hebben zelfs de handen in elkaar geslagen. Onder de codenaam E-Fan X hebben ze een elektrische motor ontwikkeld die de concurrentie met traditionele motoren moet aangaan. Voor grotere passagierstoestellen dus welteverstaan, en niet voor kleine kistjes.

De tests zijn in volle gang. Daarbij wordt telkens één van de vier klassieke motoren in een passagierstoestel vervangen. Loopt dat goed, dan vervangen ze er twee, enzovoort. Hun prognose luidt dat ze over tien jaar helemaal elektrisch kunnen vliegen. Ook de ruimtevaartindustrie moeit zich inmiddels op het forum. De Nasa heeft de X-57 ontwikkeld, een Cessna-achtig vliegtuigje met veertien elektrische motortjes.

De grote moeilijkheid is om batterijen te kunnen ontwikkelen die enerzijds genoeg energie kunnen opslaan om vliegtuigen in de lucht te houden, wat geen overdreven luxe is. Tegelijk moeten die batterijen ook nog eens licht en compact genoeg zijn om ze te kunnen inbouwen, zodat er ook nog ruimte is voor passagiers en hun bagage. 

Om die drempel te kunnen nemen zullen we eerst een overgangsperiode zien van hybride toestellen. Dat zagen we ook in de autoindustrie. "We zien hybride aandrijving als een niet te stuiten technologie voor de toekomst van de luchtvaart", meent Paul Eremenko, CTO bij Airbus.

'Zonne-energie'

Allicht het verst gevorderd in die plannen is Zunum Aero, een Amerikaanse startup die financieel wordt gesteund door onder meer Boeing en de luchtvaartmaatschappij JetBlue. Dat wil tegen 2022, binnen vier jaar dus al, een hybride lijnvliegtuig op de markt brengen. De eerste toestellen zullen dus nog over een benzinemotor beschikken, weliswaar met een elektrische generator. Daardoor komt een actieradius van 700 mijl (ruim 1.100 kilometer) binnen handbereik, aldus medeoprichter en hoofdingenieur Matt Knapp.

In een volgende fase zou de actieradius van de vliegtuigen opgedreven kunnen worden tot zowat 1.000 mijl, met behulp van verbeteringen in de batterijtechnologie.

Er zijn er die intussen nog veel verder dromen. Immers, als je kunt vliegen op elektriciteit moet je ook kunnen vliegen op zonne-energie. Pionier Bertrand Piccard is een believer. Hij legde in 16 etappes 40.000 kilometer af in een vederlicht vliegtuigje met de spanwijdte van een Boeing 747. De vleugels waren voorzien van 17.000 zonnecellen. "Het is nu aan anderen om deze technologie verder te brengen. Het maakt de wereld een betere plek."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234