Zaterdag 27/02/2021

Oorlogsheld

Je weet het maar al te goed en toch trap je als Europeaan bij elke Amerika-reis weer in de kilometerval: thuis lijken de afstanden op de kaart best te doen, maar eens in de VS besef je dat je de route tussen twee afspraken te optimistisch hebt ingeschat en wordt het weer kilometervreten tot zonsondergang.

Niet dat dat zo erg is. De landschappen in de VS zijn indrukwekkend. Ook de grootse groene valleien langs de Interstate 80 in Pennsylvania doen soms je hart overslaan. Het gevoel van ruimte: ook dat is een cliché waar je graag opnieuw in trapt.

Maar als het donker wordt, heerst een heel andere sfeer op Route 80. De chauffeurs van de gigantische trucks duwen dan graag het gaspedaal wat dieper in en het gevaar om overstekend wild te raken wordt groter. Gisteren hadden we nog geluk. Enkele tientallen meters voor ons uit stak een hert in het licht van de koplampen de weg over - magnifiek, maar ook link.

Vandaar dat we vandaag na zonsondergang halt houden aan het eerste motel dat we tegenkomen. Het wordt de Emlenton Motor Inn, een bijzonder fraai exemplaar - jaren 70 zonder renovatie en compromis, rudimentaire kamers, vriendelijke Indiër aan de receptie. De andere motelgasten zijn van het ruigere type en naar deze streek gekomen om te kajakken of te jagen. Mannen met baarden, camouflage-outfits en een draagbare barbecue voor hun kamerdeur waarop een dik stuk vlees ligt te roosteren. Gewapend zijn ze zeker. En hun reusachtige pick-ups maken onze witte Ford Focus nog kleiner dan hij is.

Wij hebben geen barbecue en ook geen stuk vlees, dus belanden we in de Emlenton Truck Plazza, 200 meter de helling af; een restaurant zo lelijk dat het weer mooi wordt. Rustieke houten tafels, groen bebloemd vast tapijt. In elke houten dwarsbalk van het plafond is een filosofische spreuk gegroefd. 'One man with courage makes a majority', 'Take away man's health, you take away his money', 'Music is the universal language of mankind'. Deze vond ik zelf nog wel aardig: 'A light heart lives long'.

In de Emlenton Truck Plazza beweren ze de beste pie van het land te maken, maar eerlijk gezegd: de keuken is er verschrikkelijk. Alle gerechten worden overgoten met een dikke bruine vleessaus.

Maar deze keet is de enige eetplaats in de wijde omtrek en daarom beland je er 's morgens opnieuw voor het ontbijt. De koffie en de omelet met spek zijn wel oké.

Maar waarom ik dit allemaal vertel, is omdat er vanochtend een oude, vaalrode pick-up op de parking stond met een bijzondere nummerplaat: 'World War II Veteran'. De enige persoon die op dat vroege uur in het restaurant zat, was een oude man met een beige pet. "Ja, dat is mijn wagen en mijn nummerplaat. Ik heb gevochten in de Pacific."

Sinds het overlijden van zijn vrouw, vijf jaar geleden, komt hij elke dag in de Truck Plazza zijn ontbijt nemen en koffie drinken. "Anders zit ik toch maar thuis." De man zei niet veel. Ik bedankte hem voor wat hij zeventig jaar geleden voor ons heeft gedaan. Klonk een beetje raar, was wel gemeend. "Dat is aardig van u. Maar het is lang geleden. Ik heb gevochten, ja. Die oorlog tegen de nazi's, we moesten hem winnen en we hebben hem gewonnen. Daarna had ik een rustig leven als stukadoor. Met mijn vrouw, te midden van de prachtige natuur. Het leven is goed voor mij geweest."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234