Zondag 27/09/2020

Ruimtevaart

Ook voor België is de ruimte big business

Het agentschap zal een budget van zo'n 200 miljoen euro hebben en in totaal zestig medewerkers tellen.Beeld RV

Ons land krijgt tegen midden dit jaar een ruimtevaartagentschap. Dat moet ervoor zorgen dat de ruimtevaartbedrijven in ons land wereldtop blijven. België zal onder meer samenwerken met China om een wetenschappelijk satellietprogramma uit de bouwen.

De ruimtevaartsector in ons land mag opgelucht ademhalen: de sector blijft gespaard van de besparingsdrift van de huidige regering. Tegen midden van dit jaar komt er een gloednieuw ruimtevaartagentschap, dat een budget van zo'n 200 miljoen euro zal hebben en in totaal zestig medewerkers zal tellen.

Maar wat heeft ons land zo nodig te zoeken in de ruimte? En wat zal dat agentschap zoal doen? Het beschermen van economische belangen: daar draait het om. In ons land zijn er momenteel een zestigtal bedrijven met een jaarlijkse omzet van 350 miljoen euro. De sector stelt tweeduizend mensen tewerk, voor het overgrote deel hooggeschoolde arbeidskrachten.

Ronkende namen zijn het voor het grote publiek niet meteen, maar sommige Belgische bedrijven zijn wereldtop, zoals satellietbouwer Verhaert Space (onderdeel van het Britse QinetiQ), luchtvaartgroep Sabca en Antwerp Space, dat infrastructuur voor onder meer grondstations bouwt. En het is de overtuiging van de regering dat er inspanningen moeten gebeuren om die positie vast te houden.

Lippen op elkaar

Een ruimtevaartagentschap zoals het Europese ESA of het Franse CNES is het nieuwe agentschap niet. Het aantal satellieten of satellietinstrument dat België met zijn beperkte budget heeft, is te laag om er een technische ploeg voor bij te houden, luidt de verklaring.

Maar er komt wel een samenwerking met China voor de uitbouw van een wetenschappelijk satellietprogramma. Dat moet dienen om plantengroei met satellietbeelden uit de ruimte te monitoren en zo de landbouwsector vooruit te helpen. Vreemd is dat niet: steeds meer ruimtevaarttechnologie mondt uit in commerciële toepassingen, die door de industrie opgepikt worden. Navigatietechnologie is daar het bekendste voorbeeld van. Zo zitten naast de monitoring via satelliet nog meer samenwerkingen met China in de pijplijn, maar daarover houden de partijen voorlopig de lippen nog stijf op elkaar. Naar verwachting komt daar dit jaar nog meer duidelijkheid over.

Toch blijft het daar niet bij, zo klinkt het bij staatssecretaris voor Wetenschapsbeleid Elke Sleurs (N-VA). Want er zijn nog dingen die veranderd zijn. "In het verleden kregen Belgische bedrijven contracten toegewezen door het Europese ruimtevaartagentschap ESA, vandaag is het Europa dat de opdrachten uitdeelt op basis van vrije mededinging. Dat maakt het voor de ruimtevaartbedrijven in ons land veel moeilijker om aan de bak te komen, ook voor de subcontracten die ESA vroeger vaak aan België toewees. In de huidige structuren zetten we onszelf economisch buitenspel en dat willen we te allen prijze vermijden.

Zwakke plek

Sleurs ziet nog een andere zwakke plek die weggewerkt moet worden. "De huidige personeelsomkadering voor de dienst Ruimtevaart van Belspo (de FOD Wetenschapsbeleid, DSO) is momenteel de zwakste van alle ruimtevaartlanden waar we mee samenwerken. In Zweden werken er 16 voltijdsen per 100 miljoen euro middelen in de ruimtevaart, in Nederland is dat 23 voltijdsen. Door de komst van het nieuwe ruimtevaartagentschap zal die verhouding in België toenemen van 10 naar 15 voltijdsen per 100 miljoen euro."

Om dat voor mekaar te krijgen, zal het ruimtevaartagentschap allerlei diensten opslokken. Daarbij hoort de directie Lucht- en Ruimtevaarttoepassingen van de overheidsdienst Wetenschapsbeleid, maar ook de dienst van de hoge vertegenwoordiger van België voor het Ruimtevaartbeleid en de dienst voor satellietnavigatie- en plaatsbepalingsprogramma's van de FOD Mobiliteit.

Van de in totaal zestig personeelsleden zullen er dertien betaald worden door het Europese ruimtevaartagentschap ESA. Door de nieuwe structuur zullen ook de gewesten een vinger in de pap van het ruimtevaartagentschap hebben.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234