Donderdag 19/05/2022

Ook Virgin Express zet luchtaanval in tegen Ryanair

'Als er belastinggeld is aangewend, hebben maatschappijen die regels wel hebben gevolgd schade geleden'

Brussel

Eigen berichtgeving

Ronald Meeus

Nu het zegt te weten dat Europa zijn zoete deal met de luchthaven van Charleroi niet slikt, speelt Ryanair met veel verve de geslagen hond. Concurrent Virgin Express wil er in ieder geval nog een paar meppen bovenop geven.

Sinds begin deze week heeft Michael O'Leary, gedelegeerd bestuurder van de Ierse luchtvaartmaatschappij Ryanair, schijnbaar zijn pokerface afgezet: het bedrijf heeft een voorlopige versie van de besluiten uit een onderzoek van de Europese Commissie onder ogen gekregen, dat zijn overeenkomst met de luchthavenautoriteiten van Charleroi onder de loep neemt, en is niet blij met wat het heeft gezien. O'Leary liet zich dinsdag erg bezorgd uit over wat Ryanair volgende week dinsdag, wanneer de bevindingen uit het onderzoek officieel worden gelost, te wachten staat. Het bedrijf zal wellicht zijn fikse korting op de landingsrechten op Charleroi, een belangrijk knooppunt in het netwerk van Ryanair, moeten terugbetalen aan de Waalse overheid. De Commissie beschouwt die kortingen immers als staatssteun.

Ryanair denkt dat de zaak, als ze in het nadeel van het bedrijf wordt uitgesproken, ook de hele lagekostenluchtvaart in het slop zou trekken. "De zaak zelf heeft uiteraard alleen betrekking op Charleroi, maar zal een impact hebben op alle andere regionale luchthavens waarop lagekostenmaatschappijen vliegen", zegt woordvoerder David Gering van Ryanair. "Dat raakt dus ook de sector: hier wordt een regelgeving voorbereid." Gisteren uitten ook de Europese regio's hun bezorgdheid over de gevolgen van een negatief besluit voor Ryanair in Charleroi. Ze vrezen voor het voortbestaan van de regionale luchthavens.

Ook de Ierse minister van Transport Seamus Brennan is ongerust. Hij wil het probleem van Ryanair op de agenda van de volgende Europese ministerraad zetten, al zegt hij geen partij te trekken voor Ryanair, dat geldt als een van de symbolen van de Ierse economische wederopstanding.

Als blijkt dat de Commissie de kortingen echt beschouwt als staatssteun, zal niet alleen Europa in Ryanairs portemonnee zitten. Ook concurrent Virgin Express bereidt een schadeclaim voor als de Commissie dinsdag de overeenkomst tussen de luchthaven en Ryanair beschouwt als illegale staatssteun. Virgin Express opereert vanuit de luchthaven van Zaventem, en moet er dezelfde landingsrechten en andere lasten betalen als andere luchtvaartmaatschappijen. "Als er inderdaad belastinggeld is aangewend om de markt te beïnvloeden, hebben luchtvaartmaatschappijen die de regels wel hebben gevolgd schade geleden", zegt woordvoerder Yves Panneels van Virgin Express. "We onderzoeken momenteel wie we kunnen aansprakelijk stellen als de Europese Commissie dat inderdaad als illegaal beschouwt."

Het is ondertussen bijna zeker dat de zaak op een of andere manier verder zal worden uitgevochten voor het Europees Hof in Luxemburg: Ryanair liet al weten dat het in beroep zal gaan als de Europese Commissie de deal met de Waalse overheid als onwettig beschouwt. Maar indien de Commissie niet ver genoeg gaat, zal het Virgin Express zijn die naar Luxemburg stapt, zei Panneels gisteren.

De kans bestaat in ieder geval dat het allemaal zal uitdraaien op een semantische discussie: Ryanair beschouwt Virgin Express immers niet als een lagekostenmaatschappij, en dus ook niet als een directe concurrent. Maar Panneels is er gerust op. "Volgens de gangbare criteria zijn wij duidelijk een lagekostenmaatschappij. De belangrijkste maatstaf zijn de kosten per stoel per gevlogen kilometer. Die liggen bij ons op ongeveer 5 eurocent. Ryanair doet beter, maar een traditionele carrier heeft kosten die tussen 9 en 17 cent liggen."

Waar de discussie ondertussen al brokken heeft gemaakt, is in de verwachtingen van Ryanair. Het bedrijf denkt, mede door de op handen zijnde uitspraak maar ook door de lauwe markt, in 2004 zo'n 10 procent minder winst te maken. Die allereerste winstwaarschuwing stuwde het aandeel van Ryanair op de beurs van Dublin eergisteren met 23 procent. Gisteren stabiliseerde het zich weer.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234