Maandag 20/01/2020

Ook New York wil titanenstrijd

De US Open maakt zich op voor een late primeur: het eerste duel tussen Roger Federer en Rafael Nadal. De twee meest succesvolle tennissers van deze eeuw moeten vandaag wel nog hun kwartfinale overleven, maar dat lijkt een formaliteit.

Na 37 ontmoetingen in vele wereldsteden, verspreid over 13 jaar, lijkt eindelijk New York aan de beurt voor een klassieker tussen de vijfvoudig en tweevoudig kampioen. Federer en Nadal moeten nog één horde overwinnen voor het zover is. De Zwitserse nummer drie van de wereld treft vandaag in de kwartfinale Juan Martin del Porto, de boomlange Argentijn die hem in 2009 met zijn zwiepende, vlakke forehand in vijf sets afhield van zijn zesde titel op rij. Nadal dient af te rekenen met Andrej Roebljov, de verrassing uit Rusland.

Federer is op stoom gekomen na zijn vijfsetters in de de eerste twee ronden. In de derde ronde zette de 36-jarige Zwitser zijn Spaanse generatiegenoot Feliciano López opzij in drie sets. Met de 33-jarige Duitser Philipp Kohlschreiber had hij maandagnacht evenmin moeite: 6-4, 6-2, 7-5.

Ook de 31-jarige Nadal komt gaandeweg het toernooi steeds beter in vorm. Maandagnacht won hij voor het eerst een wedstrijd zonder een set te verspelen. Hij gunde de Oekraïner Aleksandr Dolgopolov slechts zeven games: 6-2, 6-4, 6-1.

Del Potro vermoeid

Federer treft met Del Potro een tegenstander die geen schim is van de US Open-kampioen van acht jaar geleden. De 28-jarige Argentijn, die na zijn titel gold als een potentiële nummer één, heeft langdurig geworsteld met polsblessures. Die gewrichten konden het geweld van zijn slagen niet aan. In 2010 werd hij geopereerd aan zijn rechterpols. Daarna moet zijn linkerpols driemaal onder het mes.

Zijn spel is door die ingrepen veranderd. Hij kiest vaak voor minder aanvallende ballen met tegendraads effect, slice. Federer is met zijn backhand juist agressiever gaan spelen, vooral sinds hij is overgestapt naar een groter racketblad. "Ik denk dat we vandaag andere spelers zijn dan acht jaar geleden", zei de Zwitser, die bekende dat hij met weemoed terugdenkt aan de verloren finale. "Het is een van die matchen die ik graag opnieuw zou spelen. Ik denk dat ik dan zou winnen."

Federer, die de laatste drie onderlinge duels van de Argentijn won, heeft het voordeel dat Del Potro niet geheel fit is. Hij plaatste zich met grote moeite voor de kwartfinale door het Oostenrijkse talent Dominic Thiem in de vierde ronde in vijf sets te verslaan 1-6, 2-6, 6-1, 7-6, 6-4. Hij overleefde in de tiebreak van de vierde set twee matchpoints. Del Potro: "Ik ben moe, maar hopelijk kan ik een beetje herstellen voor het duel tegen Roger."

Nadal kent zijn opponent van vandaag alleen van een trainingskamp op Mallorca, enkele jaren geleden. Hij speelde nooit een wedstrijd tegen de Russische nummer 53 van de wereld, die zich als enige tiener schaarde bij de laatste acht van de US Open. Roebljov won drie jaar geleden de juniorentitel op Roland Garros en schakelde in New York twee spelers uit de top vijftien uit: de eeuwige belofte Grigor Dimitrov (ATP 9) in de tweede ronde en David Goffin (ATP 14) in de vierde ronde.

Roebljov verkondigde na die zege dat hij in de kwartfinale niets te verliezen heeft, een opmerking die door Nadal met enige scepsis werd ontvangen. Na vijftien jaar toptennis kent de Spaanse nummer één haarfijn het verschil tussen winst en verlies. "Natuurlijk heeft hij iets te verliezen. Ik kan je één ding vertellen: deze sport draait om winst. Aan het eind van je loopbaan onthoudt niemand je nederlagen."

Federer in het voordeel

Die boodschap leek een verkapte verwijzing naar zijn recente nederlagen tegen Federer. Viermaal op rij is hij inmiddels verslagen door de Zwitser, de slechtste reeks in dertien jaar tijd. Dit jaar was hij driemaal de klos op hardcourt, de ondergrond waarop in New York wordt gespeeld. Hij bekende eerder dit toernooi ruiterlijk dat hij in de halve finale liever niet tegen Federer zou uitkomen.

Vooral de nederlaag in Melbourne, in de finale van de Australian Open, is Nadal bijgebleven. Had hij die wedstrijd als winnaar afgesloten (in de vijfde set stond hij met 3-1 voor), dan had hij alle grandslamtoernooien tweemaal gewonnen, als enige proftennisser. Het was zijn vijftiende titel geweest, slecht twee minder dan Federer op dat moment. Met Roland Garros in het vooruitzicht, het toernooi dat hij in mei won, was het niet ondenkbaar geweest dat hij het record van Federer zou verbeteren.

Die hoop lijkt nu vervlogen. Federer maakte in Melbourne een einde aan een periode van vijf jaar zonder grandslamtitels. Na de Australian Open won hij ook Wimbledon. Hij bracht zijn totaal op negentien titels, vier meer dan Nadal. Federer geldt dan ook als de titelfavoriet in New York, al weet elke tennisliefhebber dat die status weinig waard is als hij zijn aartsrivaal vrijdag in de halve finale treft. Dan komt het aan op bravoure, uithoudingsvermogen en vooral: inspiratie.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234