Dinsdag 06/12/2022

Ook de Chinese paashaas lust Belgische chocolade

De wereldwijde verkoop van chocolade is de laatste jaren spectaculair gestegen. Met name in landen als China en India neemt het verbruik sterk toe. Om aan de vraag te voldoen worden nu al nieuwe cacaoplantages aangelegd in Vietnam en Maleisië. De sterke reputatie van de Belgische chocolade is bij de Aziaten bekend, nu moeten we het goedje daar ook nog verkocht zien te krijgen.

De Belgische topman van Barry Callebaut, Patrick De Maeseneire, verwacht dat het chocoladeverbruik in het Verre Oosten de komende vijf jaar met om en bij de 25 procent zal stijgen. De enige andere groeimarkt is volgens hem Oost-Europa, al blijft het groeipercentage daar met 4 procent een stuk bescheidener.

De Zwitserse groep Barry Callebaut is 's werelds grootste chocoladefabrikant en heeft een belangrijke vestiging in het Oost-Vlaamse Wieze. Het bedrijf koopt momenteel zowat 15 procent van de wereldwijde cacaoproductie en verkoopt 10 procent van zijn productie buiten West-Europa. Tegen 2010 zou het al om 20 procent gaan. De chocoladegroep gaat die verafgelegen landen wel niet allemaal vanuit het Belgische Wieze bedienen. In Rusland zijn ze een fabriek aan het bouwen, in China zijn ze op zoek naar een lokale partner.

"Er moet ook gezorgd worden voor een hogere cacaoproductie. Anders zitten we over tien jaar met het probleem dat de vraag het aanbod overstijgt en de prijzen voor chocolade veel te hoog worden", zegt woordvoerster Gaby Tschofen van Barry Callebaut. "Er worden nu al nieuwe plantages aangelegd in Vietnam en Maleisië. Je moet daar nu eenmaal vroeg mee beginnen. Want het duurt vijf jaar vooraleer zo'n boom bruikbare vruchten afdraagt." Nu komt nog altijd ruim 70 procent van de cacao die over de hele wereld geconsumeerd wordt uit West-Afrika, met Ivoorkust als grootste voortrekker.

Tschofen probeert het enthousiasme over China ook enigszins te temperen. "De Chinese markt groeit in een razendsnel tempo, maar ze komen ook van nergens. Op dit moment consumeren de Chinezen jaarlijks zo'n 800 gram per persoon. Dat is een peulenschil vergeleken met de 7 kilo die de Belgen elk jaar achterover slaan. Chocolade staat nu nog lang niet op het dagelijks menu van de Chinezen. Het is een luxueus geschenkartikel, zeker nog geen alledaags snoepgoed."

Bij Fenaco, de Belgische beroepsvereniging van meesters in suiker- en chocoladebewerkingen, hopen ze dat de grote bedrijven het pad gaan effenen. "Voor de kleinere chocolatiers klinkt Azië ook als muziek in de oren. Maar wij hebben de middelen en de kennis niet om ons daarop te storten. Bedrijven als Kraft, Unilever en Callebaut zullen ons moeten voorgaan. Daarna kunnen de middelgrote spelers volgen. En als chocolade eenmaal ingeburgerd is, kunnen wij misschien ook wel een rol gaan spelen", zegt chocolatier Kris Dooms, voorzitter van Fenaco. "Wij moeten eerst de garantie hebben dat de vraag naar chocolade bij de Aziaten definitief is. Pas dan kunnen we zelf het risico nemen."

Volgens Dooms is het imago van de Belgen als excellente chocolademakers wel al voldoende bekend. "Zelfs aan de andere kant van de wereld wordt een doos pralines van Belgische makelij hoger ingeschat dan om het even welke doos chocoladesnoepjes. Maar er zijn ook veel kapers op de kust, die ter plaatse fabrieken oprichten en er toch producten onder de noemer 'Belgian chocolates' proberen te verkopen. Misschien gaan zij wel met de buit lopen voordat wij zelf tot in China geraken", aldus Dooms.

De Belgische chocolade wordt nu al schaamteloos gekopieerd door Chinese fabrikanten. Zo werd onlangs een Chinees bedrijf aangeklaagd die chocolade zeevruchten onder de naam Montresor Fruits de Mer Fine Belgian Chocolate op de markt bracht. De zeevruchten zijn geïnspireerd op het succesproduct van de Wase producent Guylian. De Belgische snoepwarenfederatie Choprabisco stuurde brieven naar het adres van de Chinese namakers, die zelf exporteerden naar Japan en daar de consumenten om de tuin leidden. Maar ze kregen geen reactie. De federatie heeft vervolgens advocaten op de zaak gezet die het patent op de Belgische zeevruchten moet aanvechten.

"Toch maken onze bedrijven zeker ook een kans op de Aziatische markt. Op de internationale zoetwarenbeurs in Keulen blijven de Chinezen altijd iets langer hangen bij de Belgische standhouders. Niet dat er meteen grote contracten worden afgesloten. Ze zijn nog voorzichtig aan het aftasten. Want met uitzondering van de Japanners zijn de Aziaten geen grote chocolade-eters. Je moet het snoepgoed natuurlijk ook nog altijd verkocht krijgen", zegt Guy Gallet, secretaris-generaal van Choprabisco.

Bij het West-Vlaamse chocoladebedrijf Kathy wordt 80 procent van de productie in het buitenland verkocht. "Wij zijn nu ook op zoek naar goede agenten die in China kunnen verkopen. Want de Belgische chocolade is er inderdaad zeer begeerd, zelfs als je geen bekende merken in huis hebt. Onze reputatie zegt genoeg", zegt directeur Jean-Luc Vanhoorde.

"Maar de Chinese markt staat nu wel nog in zijn kinderschoenen. Op dit moment zijn de Chinezen vooral geïnteresseerd in dozen vol kleine chocolaatjes die in aparte folies verpakt zijn. Het liefst willen ze ook nog dat er een grote strik rond zit. Maar dat laatste kunnen we daar nu niet leveren. Want die strikken moeten met de hand geknoopt worden en dat brengt nog te veel kosten met zich. Maar wie weet wat er in de toekomst allemaal mogelijk wordt", zegt Vanhoorde enthousiast.

En ook bij het pralinehuis Neuhaus blijven ze niet blind voor de toenemende interesse vanuit China. "Wij hebben nu al twee winkels in Shanghai. En er zijn ook al andere contacten gelegd. Maar als je bedenkt om wat voor miljoenensteden het gaat, lijkt het bijna onbegonnen werk om er op te vallen", zegt financieel directeur Annemie Reydams. "Bovendien zitten wij in een hoge prijsklasse. Er zijn nog altijd niet zoveel Chinezen die onze pralines kunnen betalen. We mogen met Neuhaus dus in het begin zeker niet rekenen op de grote massa. Maar we moeten wel proberen om er vanaf het begin bij te zijn. Als Chinezen het land België horen vallen, is chocolade het eerste waar ze aan denken. En dat mag voor mijn part ook zo blijven", aldus Reydams.

De wereldwijde chocolademarkt is goed voor een jaarlijkse omzet van 49,4 miljard euro. Europa neemt 55 procent van die markt voor zijn rekening, de Noord- en Zuid-Amerikaanse regio vertegenwoordigen 33 procent. Azië, dat meer dan de helft van de wereldbevolking telt, tekent slechts voor 11 procent van de consumptie van chocolade. Met chocoladefabrieken van Barry Callebaut, Belcolade, Côte d'Or, Marcolini en Cargill speelt België een leidende rol in de chocoladeproductie.

De stagnatie in de Europese chocolademarkt heeft de chocoladeproducenten aangezet tot een tweepijlerstrategie. Ze richten hun vizier steeds meer op de Amerikaanse en Aziatische regio's. In de Verenigde Staten was de groei van de vraag naar chocolade het voorbije jaar drie keer groter dan in de eurozone. Vooral Europese chocolade is in trek. Europese chocolade kenmerkt zich door een hoog gehalte aan cacao en minder suiker.

door Chinese fabrikanten

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234