Zaterdag 11/07/2020

in memoriam

Onrecht deed zijn bloed koken: deze man was wellicht de enige hoogbejaarde met een kwart miljoen volgers

Harry Leslie Smith postte op late leeftijd nog 80.000 tweets en had 250.000 volgers.Beeld AP

De Brit Harry Leslie Smith was niet het type dat bij de pakken neer bleef zitten. Hij bekampte de nazi’s in WO II en Donald Trump toen hij de 90 al voorbij was. Smith was wellicht de enige hoogbejaarde met een kwart miljoen volgers op Twitter.

“Denken dat een lijzig pratende bejaarde in een rolstoel niets meer voor de wereld kan betekenen”, zei hij weleens, “is de grootste fout die je kunt maken.”

Hij was inderdaad geen oude van dagen die blij is dat hij achter het raam van het RVT de zon nog kan zien opgaan. Harry Leslie Smith is altijd een vechter geweest. Een leven lang werd hij voortgestuwd door het brandende verlangen om van de wereld een betere plek te maken.

Hij groeide op in de sloppenwijken van Yorkshire, als zoon van een huismoeder en een mijnwerker. Ze leden honger en moesten voortdurend verhuizen, in de hoop de huisbaas een stap voor te blijven.

Op zijn 14de werd Harry hulpje van een kruidenier. Hij herinnerde zich hoe hij op de rug van zijn stiefvader sprong om te voorkomen dat die zijn moeder nog maar eens zou afrossen. Machteloos moest hij toezien hoe zijn zus Marion bezweek aan tuberculose, omdat ze geen geld hadden voor medicijnen.

Het maakte van hem een levenslange voorvechter van sociale rechtvaardigheid. Hij vond het verschrikkelijk om de verworvenheden te zien afbrokkelen waarvoor hij in WO II had gevochten. Van apartheid in Zuid-Afrika tot de Amerikaanse president Ronald Reagan, die de overheid ‘niet de oplossing, maar het probleem’ noemde: Smith zag het met groeiende walging. De financiële crisis van 2008 deed zijn bloed koken, toen de kleine man het gegraai van de grootbanken moest betalen. Hij werd steeds woedender over de richting die de wereld uitging.

Zijn vechtlust nam toe met de jaren. Overdag verkocht hij oosterse tapijten, maar in zijn vrije tijd ontpopte hij zich als een polemist die je liever niet tegen je had. Hij kreeg een column in The Guardian en schreef een vijftal boeken, die ook door de jongste generatie werden verslonden. De oude knar bespeelde bovendien behendig de sociale media. Hij postte 80.000 tweets en telde 250.000 volgers.

De laatste twintig jaar van zijn leven pendelde hij tussen het Verenigd Koninkrijk en Canada. Met lede ogen zag hij het racisme en fascisme opflakkeren dat hij al eens eerder in zijn leven gezien had. Hij was de 90 al voorbij toen hij een bezoek bracht aan de ‘Jungle’ in Calais. Het deed hem denken aan de kampen waar honderdduizenden werden bijeengedreven na de oorlog. “Alleen”, zei hij, “voelden we toen een oprecht verlangen om hun lot te verzachten. Dat is nu helemaal anders.”

Smith laat twee zonen na en twee kleinkinderen. “Geniet”, gaf hij hun en de rest van de wereld als tip mee. “Het is altijd later dan je denkt.”

De Canadese premier Justin Trudeau noemde hem “een van die reuzen op wier schouders wij zitten”.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234