Dinsdag 27/10/2020

Omstreden tapijtkoning wint na 21 jaar van Belgische staat

Na 21 jaar lijkt de kans dat het ooit tot een proces komt rond de fraude van ruim 450 miljoen euro tegen tapijtgroep Beaulieu onbestaande. De Belgische staat tekent geen beroep aan tegen haar veroordeling wegens 'overschrijding van de redelijke termijn'.

Hoe het afloopt in de tv-serie (Eén) Het goddelijke monster moet nog blijken. In het echte leven lijkt de West-Vlaamse tapijtmagnaat Roger De Clerck (87) aan het langste eind te trekken. In de nasleep van een onderzoek naar ongeoorloofde staatssteun startte in 1990 onder leiding van de toenmalige Brusselse onderzoeksrechter Bruno Bulté een grootschalig onderzoek naar fiscale fraude tegen bedrijven van de tapijtgroep Beaulieu. Via een kluwen van 69 vennootschappen en een eindeloze reeks offshoreconstructies zou de bedrijvengroep zo'n 400 à 450 miljoen hebben onttrokken aan het oog van de Belgische fiscus.

Er volgden 160 huiszoekingen en 904 verhoren, maar rond het jaar 2000 begon het onderzoek te stokken. Door een gebrek aan mankracht op het Brusselse parket, maar ook doordat de advocaten van de aanvankelijk 53 verdachten geen gelegenheid onbenut lieten om het verloop van de procedure aan te vechten. Een parlementaire onderzoekscommissie naar grote fiscale fraudedossiers maakte in 2008 gewag van een "monsterdossier dat nog zeer moeilijk te beheersen valt".

Een jaar daarvoor al was Roger De Clerck samen met zijn zoon Dominiek in het gelijk gesteld door het Europees Hof in Straatsburg: de redelijke termijn voor rechtsbedeling voor de textielfamilie uit Wielsbeke was "ruimschoots overschreden". De De Clercks en hun Libanese zakenpartner Harout Khatchadourian dagvaardden daarop de Belgische staat met een eis om schadevergoeding. Op 28 juni stelde de rechtbank in Kortrijk beide partijen in het gelijk. De Clerck kreeg een schadevergoeding toegewezen van 22.500 euro, Khatchadourian een van 15.000 euro.

De algemene verwachting was dat de advocaat van de Belgische staat beroep zou aantekenen tegen het vonnis, maar dat is niet gebeurd. "De termijn waarbinnen dat kon is verstreken, het Kortrijkse vonnis heeft nu kracht van gewijsde", zegt Jean-Pierre Vande Maele, de advocaat van Roger De Clerck. "Het logische gevolg is dat elke wetsdienaar in dit land ertoe gehouden is dit vonnis uit te voeren. Het vonnis zegt dat de rechten van mijn cliënt op onherstelbare wijze zijn geschonden en dat hij zich niet meer op een fatsoenlijke wijze kan verdedigen. Dat betekent, lijkt mij, dat het onderzoek naar vermeende fiscale inbreuken onmiddellijk moet worden stopgezet."

In totaal zijn er in de zaak-Beaulieu na enkele overlijdens en buitenvervolgingstellingen 32 gedaagden. Toen die in 2009, na 19 jaar onderzoek, dan toch voor de raadkamer verschenen met het oog op verwijzing naar de rechtbank, bleek dat een van hen een maand daarvoor was benoemd tot plaatsvervangend handelsrechter in Brussel. Het ging om zakenadvocaat Jan Van Camp. Francine De Tandt, voorzitter van die rechtbank, had zijn status als verdachte in het Beaulieu-dossier over het hoofd gezien. Het gevolg was dat die ene verdachte voorrang van rechtsgang genoot en de raadkamer zich onbevoegd moest verklaren. Voor een zoveelste keer verzandde de rechtszaak in een juridisch kluwen. Eerder werd meer dan een jaar verloren doordat Khatchadourian tot bij het Hof van Cassatie ging procederen om 200.000 dossierstukken te laten vertalen naar het West-Armeens.

Niet stopgezet

De krant De Tijd berichtte gisteren over de berusting in het Kortrijkse vonnis. Minister van Justitie Stefaan De Clerck (CD&V) reageerde later op de dag met een mededeling waarin hij aanvoerde dat "de lopende strafprocedure niet is stopgezet". Het vonnis, zegt de minister, handelt enkel over de schadevergoeding. Hij benadrukt verder nog dat hij als minister "niet in de besluitvorming is tussengekomen". Stefaan De Clerck is verre familie van Roger De Clerck.

Advocaat Carl Raymaekers, die optreedt namens de Belgische staat, zei gisteren dat er niks anders opzat dan te berusten: "We zijn nu eenmaal zover. De strafprocedure is al die jaren geboycot, vanuit verschillende hoeken. Er is die uitspraak van het Europees Hof. We kunnen dat enkel vaststellen en accepteren."

Eén partij tekende inmiddels wel beroep aan tegen het Kortrijkse vonnis, de familie Khatchadourian. Zij eisen op grond van de Europese uitspraak voor het Gentse hof van beroep de volledige stopzetting van het strafonderzoek.

Volgens advocaat Vanden Maele is dat vanuit het oogpunt van Roger De Clerck overbodig: "In het vonnis staat, en ik kan alleen citeren, dat mijn cliënt 'de kans is ontnomen om zich te verdedigen'. Ik zie niet hoe een openbare aanklager hierna nog zijn doorverwijzing voor een rechtbank kan vragen. Als dat voor De Clerck geldt, zie ik niet in waarom dat niet zou gelden voor de andere gedaagden."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234