Maandag 17/06/2019

Wielrennen

Omstreden Ineos-baas Jim Ratcliffe is de nieuwe mecenas in het peloton

Team Ineos, met Chris Froome (centraal) als kopman, voert het peloton aan in de Ronde van Yorkshire. Beeld Photo News

Opeens was daar Jim Ratcliffe in de wielersport. De Brit nam in een handomdraai het dominante Team Sky over. Wie is die puissant rijke zakenman nu eigenlijk?

Jim Ratcliffe (66), de geldschieter achter wielerploeg Team Ineos, het vervolg op het roemruchte Team Sky, deinst er niet voor terug om knopen door te hakken. Zo besloot hij vorig jaar na één ontmoeting in een pub meervoudig olympisch zeilkampioen Ben Ainslie te steunen in diens poging in 2021 de America's Cup te winnen. Met de aantekening dat de rijkste Britse zakenman, met een vermogen van ruim 24 miljard euro, er niet zijn zakken binnenstebuiten voor keert.

Achteraf zei hij in The Daily Telegraph: “Ik ging er alleen naar binnen voor een gin-tonic. Het was de duurste gin-tonic uit mijn leven.” De deal werd beklonken op 112 miljoen euro. Om naamsbekendheid ging het niet. “We hebben een enorme kustlijn. Wij zijn de beste zeilers ter wereld. Toch kunnen we niet winnen wat we zelf in 1851 zijn begonnen.” Iets van patriottisme zit ook in zijn poging om een terreinwagen te produceren als opvolger van de Land Rover Defender.

Dat Ineos de afgelopen week een entree maakte in de wielerwereld heeft Ratcliffe evenmin maanden van hoofdbrekens gekost. Half februari doken nog berichten op dat de manager van Team Sky, Dave Brailsford, in gesprek was met de Colombiaanse nationale oliemaatschappij Ecopetrol. Drie weken later lekte uit dat teamineos.com als domeinnaam en @teamineos als Twitter-account waren geregistreerd.

Naar verluidt heeft een fietsritje met Tour-winnaar Geraint Thomas in de bergen rondom Monaco de partijen bij elkaar gebracht. Beiden wonen er. Ratcliffe sinds vorig jaar, twee maanden nadat koningin Elizabeth hem nog tot ridder had geslagen. Zijn vaderlandsliefde heeft grenzen als het betalen van belasting aan de orde is.

De hand van Brailsford moet niet worden onderschat. Zijn collega bij Education First, Jonathan Vaughters, had het al voorspeld toen Sky in december vorig jaar bekendmaakte te stoppen met de sponsoring en het vinden van een volgende financier geen sinecure leek. “Brailsford heeft een indrukwekkende vaardigheid om in het toilet te grijpen en er chocola uit te trekken.”

Budget van 47 miljoen

Het budget van het kapitaalkrachtigste team wordt opgetrokken tot 47 miljoen euro. Het verzekert het verblijf van Thomas, meervoudig Tour-winnaar Chris Froome en jong Colombiaans talent als Egan Bernal en Iván Sosa. Tegelijkertijd leidt het tot meesmuilen. Oud-renner Max Sciandri speculeerde al honend over Aston Martins als volgauto's, spaceshuttles als teambussen en jetpacks als onderdeel van het tenue.

Maar Ratcliffe heeft niet het flamboyante van de Rus Oleg Tinkov, ook een miljardair die een wielerploeg sponsorde. Afgelopen woensdag, bij de presentatie van de ploeg in Yorkshire, stapte hij voor de teambus al snel opzij om de cameraploegen gelegenheid te geven toch vooral scherp te stellen op Froome en Brailsford. Zelfs zijn bedrijf - met een jaarlijkse omzet van 54 miljoen euro, vestigingen in 24 landen en 18.500 medewerkers − geldt als een unknown giant.

Affiniteit met sport bestaat al langer. Hij stond op de Noord- en de Zuidpool. Hij toerde weken op de motorfiets door Afrika. Hij loopt marathons. Hij houdt van fietsen, skiën en zeilen. De Zwitserse voetbalclub Lausanne is zijn eigendom. Vorig jaar heeft hij vergeefs 2 miljard euro geboden op Chelsea, in handen van Roman Abramovitsj. Hij zit er geregeld op de tribune en heeft een huis vlak bij Stamford Bridge.

Bij het Amerikaanse bedrijf Advent International leerde hij investeren in niet-beursgenoteerde bedrijven. Niet lang daarna begon hij voor zichzelf en richtte zich vooral op de chemische industrie. Grote klappers waren de overname in 1998 van een petrochemiebedrijf van BP bij Antwerpen en de verwerving in 2005 van Innovene, ook van BP, in Europa en Canada. Het kostte hem 6 miljard, intussen is de omzet verviervoudigd. Begin dit jaar verscheen hij terug in België. Hij investeert er 3 miljard in een etheenkraker en een fabriek in de Antwerpse haven.

Dat zo'n chemiegigant zijn opwachting maakt in de wielerwereld lokte meteen kritiek van de milieubeweging uit. Ineos neemt uitgerekend Sky over, dat zich de afgelopen Tour de France profileerde als protagonist in de strijd tegen de vervuiling van de oceanen. Ineos is wereldwijd een van de grootste producenten van plastic.

In de protesten wordt ook gewezen op de aanhoudende pogingen van Ratcliffe in het noorden van Groot-Brittannië om te boren naar schaliegas. De miljardair verdedigde dat al eerder in The Observer. “Je kunt geen energiebeleid voeren waarin wordt voorgeschreven dat je alleen een bad kunt nemen als de wind waait.” Een andere kant is er ook. Eind 2017 stak hij 11 miljoen euro in een safariproject in het zuiden van Tanzania, tegen stroperij en voor werkgelegenheid.

Ratcliffe staat erom bekend dat hij zijn bedrijven een grote mate van autonomie toekent. Dat de ploeg voortgaat met de zoektocht naar marginal gains, details die het verschil maken, juicht hij toe. Maar het gebruik van verboden middelen is taboe, verklaarde hij tegen de BBC. “Betere kettingbladen, aerodynamica, dat is prima. Maar ik ben niet geïnteresseerd in bedrog.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden