Woensdag 11/12/2019

Voetbal

Om voorbij Liverpool te geraken, moest Man City de beste verdediging van Europa slopen: Virgil Van Dijk

De Nederlander Virgil van Dijk is met 85 miljoen euro de duurste verdediger ooit. Bij Liverpool maakt hij die som ook waar. Beeld AFP

Liverpool-coach Jürgen Klopp heeft achterin een muur neergezet, met Virgil van Dijk als belangrijkste bouwsteen. De cijfers tonen zelfs dat de Reds de beste defensie hebben van alle Europese topcompetities: 8 tegengoals in 20 matchen. Manchester City mag vanavond beuken.

Wat als Virgil van Dijk (27) zes maanden eerder bij Liverpool was gearriveerd, zou Simon Mignolet er dan nog altijd tussen de palen staan?

"Hij is heel, heel, heel invloedrijk", zei Jürgen Klopp vorige week, met de klemtoon op heel. Ook zijn trainer raakt niet uitgepraat over Van Dijk. In Engeland zijn de adjectieven bijna op. De beste verdediger in de Premier League? Zonder twijfel. Op sociale media lopen sinds kort ook polls met de vraag of 'VVD' de beste verdediger ooit is in de Engelse topklasse. "Ik ben het beu te beschrijven hoe imposant hij wel is", vertelde linksachter Andy Robertson in de mixed zone. Alles wat Van Dijk tegenwoordig doet, wordt omschreven als magie.

Over zijn prijs wordt niet meer gesproken. Een jaar geleden, op 5 januari, scoorde de nieuwe defensieleider in zijn eerste match voor Liverpool. Op zijn label stond toen een prijs van 85 miljoen euro, waarmee hij met grote voorsprong de duurste verdediger ooit werd. Een verrassende recordtransfer, maar in tegenstelling tot de buitenwereld was er bij The Reds niet de minste twijfel.

Meedogenloze strijder

Het gelijk is momenteel aan hun zijde. Een defensie die de afgelopen jaren veel water liet, is plots zeef af. Organisator Van Dijk overschouwt. Groot van gestalte, gebeeldhouwd lijf. Sikje en het haar netjes in een dotje. De rust in zijn basstem. Sneller dan gedacht en sterk. Stevig en meedogenloos - vraag maar aan Dries Mertens, die een tik incasseerde in de Champions League. Uitmuntend in de lucht en een fijne pass. Strijdend en stoer. Altijd op de juiste plaats. Een verdediger met een aura dat doet denken aan dat van Vincent Kompany in zijn grote dagen.

Ook in Nederland wordt hij nu naar waarde geschat. Het heeft een tijdje geduurd. In 2014, voor het WK, liet toenmalig bondscoach Louis van Gaal na nalezing enkele onaardige zinnetjes over Van Dijk uit een interview met de Volkskrant schrappen. Het kwam erop neer dat hij de verdediger toen bij Celtic een houten klaas vond. Niet wendbaar genoeg. "Zeker niet beter dan Jaap Stam", kopte een Nederlandse krant een jaar geleden nog.

Dries Mertens incasseerde net een stevige tik van de Nederlander. Beeld Action Images via Reuters

Zelfs in de kleedkamer van Liverpool vragen ze zich af hoe hij zo lang onder de radar is kunnen blijven. Hebben ze hem in Engeland veel te snel heilig verklaard? Of hebben ze hem in Nederland, waar ze liever met fijnbesnaarde spelertjes dwepen, schromelijk onderschat? Een combinatie wellicht.

In de Nederlandse jeugd sprong laatbloeier Van Dijk nooit in het oog. Onopgemerkt door NAC, de club uit zijn geboortestad Breda. Opgeleid bij Willem II, maar daar doorgestuurd. Vervolgens op zijn negentiende opgevist door Groningen, waar hij in het begin bij het tweede elftal ook bankzitter was wegens te gemakzuchtig. Topclubs Ajax, PSV en Feyenoord zagen hem over het hoofd toen hij er sterkhouder werd.

Bij Celtic wende de twintiger aan het Britse voetbal. Vechten met kleerkasten om zich zo op te werken. Via Southampton, waar hij Toby Alderweireld opvolgde, belandde hij als duurste Hollander aller tijden in Liverpool en in de gratie van de nationale ploeg.

Knuffelkapitein

Daar won Van Dijk snel zieltjes. Hij is het boegbeeld van het nieuwe, frisse Oranje. Bondscoach Ronald Koeman, die hem nog kent van bij Southampton, bombardeerde hem tot aanvoerder.

Hij scoorde ook naast het veld. Hij liet Nederland smelten toen hij tijdens de volksliederen voor de interland tegen Frankrijk liefdevol zijn trainingsjasje om de schouders legde van de bibberende mascotte voor zich. En Van Dijk bood een Roemeense ref, die tijdens de rust had vernomen dat zijn moeder was overleden, een schouder om te huilen. Een beeld dat snel de wereld rondging. Knuffelkapitein.

De Nederlandse kapitein Virgil van Dijk troost na de wedstrijd de Roemeense scheidsrechter Ovidiu Hategan. Die had tijdens de rust het nieuws vernomen dat zijn moeder was overleden. Beeld rv

Van Dijk: "Hij stond daar met tranen in zijn ogen. Ik heb hem sterkte gewenst en gezegd dat hij goed had gefloten. Het was maar iets kleins."

Mooie mens met krassen op de ziel. Om de brede schouders, op de achterkant van zijn shirt, staat 'Virgil' en niet 'Van Dijk'. Vader liet het gezin vroeg in de steek. Een breuk die nooit heelde.

Wie er naast Van Dijk staat, maakt eigenlijk weinig uit. Andere partners hebben geen effect op de stabiliteit. Joe Gomez, ooit bij Charlton in de eerste ploeg gedropt door Bob Peeters, is normaal een vaste waarde, maar momenteel out met een blessure. Dejan Lovren, WK-finalist met Kroatië, is naast Van Dijk een veel betrouwbaardere verdediger geworden. Minder kwetsbaar voor fouten. Jospi Matip is derde keus.

En als sluitstuk is er uiteraard Alisson Ramses Becker. Een keeper van wereldklasse. Allround heel sterk, ook met de voeten. Hij neemt graag een risico en heeft zo al twee doelpunten op zijn kap. Maar daar staan wel enkele cruciale saves tegenover.

Manchester City - Liverpool: vanavond om 21 uur op Play Sports

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234