Vrijdag 07/05/2021

'Om te acteren heb je een groot ego nodig'

interview

acteur blair underwood over zijn rol in 'full frontal'

Halverwege de jaren negentig zag het ernaar uit dat een nieuwe zwarte acteur door zou breken op het grote scherm. Blair Underwood gaf Sean Connery flink weerwerk in Just Cause en bevestigde zijn talent onder andere in de televisiefilm Soul Of The Game. De volgende jaren richtte hij zich voornamelijk op het kleine scherm, om nu weer op te duiken in het experimentele Full Frontal van Steven Soderbergh.

Brussel

Van onze medewerker

Ludo Wijnen

Heel af en toe was hij in de tussentijd te zien in veelal kleinere rollen, zoals in Gattaca, Deep Impact of Rules Of Engagement. Van een echte doorbraak kan men echter niet spreken. Bood het televisiewerk meer zekerheid of gingen de betere rollen steevast naar collega's als Denzel Washington of Samuel L. Jackson?

Blair Underwood: "Ik denk dat vooral het laatste meer van toepassing is. Als ik voldoende goede rollen had gekregen, zou ik zeker meer bioscoopfilms gemaakt hebben. Alleen al door het formaat van het scherm heeft het medium meer impact op de kijker. Een rol zoals deze in Full Frontal is helemaal het einde, omdat het mij in staat stelde om risico's te nemen. In televisieseries gaat men meestal uit van een gestandaardiseerde aanpak.

"Toch zijn er in Amerika kabelnetwerken als HBO waar men wel veel creatieve vrijheid krijgt. Televisie heeft een enorme impact door de grote hoeveelheid kijkers die men bereikt. Steven Spielberg zei daarover dat meer mensen op een avond naar E.R. kijken dan dat er in een heel jaar Schindler's List bezochten. Steven Soderbergh dacht aan mij voor Full Frontal omdat hij me ooit gezien had in L.A. Law. Dat geeft aan dat televisie een zeer machtig medium is. Voor mij is het in ieder geval zeer belangrijk om te werken met mensen die ik respecteer of naar wie ik opkijk. De televisieprojecten die ik heb aangenomen waren voor mij interessant omwille van de producenten. Bij High Incident was de Dreamworks-studio van Spielberg betrokken, Steven Bochco was verantwoordelijk voor City Of Angels. Ik prijs me in ieder geval gelukkig dat ik nog nooit een rol heb moeten aannemen enkel voor het geld."

Dat is niet helemaal waar, want u hebt ooit in een commercial voor McDonald's gespeeld voor 400 dollar.

"(lacht) Dat klopt, maar dat was nog in de tijd dat ik school liep.Van dat geld heb ik mijn eerste leren jekker gekocht."

Een van uw personages in Full Frontal geeft een rap ten beste waarin hij de plaats van Afro-Amerikaanse acteurs in Hollywood overloopt, van Sidney Poitiers tot Denzel Washington. Hoe scherp stelt zich het probleem van discriminatie nog?

"Het probleem ligt zeker nog niet achter ons. Er is vooruitgang, onder meer omdat het op plaatsen zoals hier onder de aandacht wordt gebracht. Ik ben blij dat Steven (Soderbergh) mij toestond om het te gebruiken. Het stond niet in het scenario, het is een rap die een vriend van mij, D Knowledge, voor mij geschreven heeft. Het zal wel nog een tijd duren voor het werk van Afro-Amerikaanse regisseurs opgenomen wordt in de mainstream van Hollywood. Er zijn er enkele die daar al met wisselend succes in slagen maar er valt nog een hele weg te gaan. Vergelijk het met de tijd die nodig was voor vrouwelijke regisseurs om hun thema's - daarom niet noodzakelijk feministische - en gevoeligheden in de bioscoop te krijgen."

Denzel Washington ziet het als zijn verantwoordelijkheid om rollen te kiezen die bijdragen tot een betere beeldvorming. Uw rol van Jackie Robinson in Soul Of The Game zou perfect op zijn curriculum gepast hebben. In hoeverre is dat engagement voor u belangrijk?

"Mijn vader is een gepensioneerd legerkolonel en ik heb dus van thuis uit een groot plichtsgevoel meegekregen. De keuzes die ik maak, reflecteren dus zeker een standpunt. Er zijn niet veel verhalen met een belangrijke rol voor zwarte acteurs, dus enkel al door mijn aanwezigheid neem ik een stelling in. Soms aanvaard je een rol omdat die gewoon leuk is, zoals hier. Het publiek amuseren, is dan in ieder geval de eerste taak. Maar als ik daarbij een kleine bijdrage kan leveren, zoals bijvoorbeeld met voornoemde rap, is dat mooi meegenomen. Ik denk dat mijn achtergrond als 'army brat' daar wel voor iets tussen zit."

Kinderen van militairen moeten vaak verhuizen. Als jongeren zich telkens weer als nieuwkomer moeten bewijzen, hangen ze wel eens de clown uit. Was dat bij u het begin van een carrière als acteur?

"Ik ben in ieder geval vaak verhuisd als kind maar bij mij had het een ander effect. Ik werd geen extroverte clown maar ben er juist introspectief door geworden. Een vaak veranderende omgeving kan ervoor zorgen dat je jezelf verliest omdat je je voortdurend probeert aan te passen. Het kan ook dat je daardoor juist jezelf vindt. Het voortdurend tussen verschillende plaatsen en culturen schipperen, leverde me heel wat zelfkennis op. Er valt wel iets voor te zeggen dat het invloed heeft gehad op mijn keuze om te gaan acteren. Zoals Shakespeare zei, we zijn allemaal acteurs op een podium."

Voor Full Frontal stelde Soderbergh vragen aan de acteurs terwijl zij antwoorden moesten geven als hun personage. In hoeverre blijft u zelf in uw rol op de set?

"Hij had ons laten weten dat hij ons een half uurtje zou interviewen. Daarbij werd een camera gebruikt maar hij heeft daarvan alleen het geluid gebruikt voor enkele voice-overs. Het was zeer leuk maar behoorlijk moeilijk. Soderbergh stelde bijvoorbeeld vragen als: 'Geloof je in ufo's'. Dan moet je al behoorlijk goed kunnen improviseren om onmiddellijk volgens je karakter te kunnen antwoorden.

"Zelf blijf ik meestal niet in mijn rol, dat is erg uitputtend. Ik probeer mezelf te doseren. Soms heb ik een minuut nodig om me voor te bereiden op een scène, soms minder. Ik wil wel eventjes tijd voor mezelf hebben maar dat hoeft niet de hele dag te zijn. Ik geef er de voorkeur aan om tussen de opnamen wat stoom af te laten.

"Werken met Soderbergh was erg dankbaar omdat hij ons zeer veel vrijheid gaf. Hij wilde zelfs niet weten wat voor kleren ik zou aantrekken. Hij is geïntrigeerd door acteurs en wilde zien hoe elk van ons zijn rol(len) zou invullen. Dat is een verademende manier van werken. Sommige regisseurs overstelpen je met details en willen zelfs je dialoog hardop met je overlopen. Dat is beledigend want ze geven daarmee aan dat ze denken dat je niet kunt acteren. Of dat ze je niet vertrouwen. En neen, ik wil geen namen noemen van de regisseurs die tot die laatste categorie behoren (lacht)."

Wanneer wist u dat u als acteur weerwerk zou kunnen geven aan de besten?

"Er is nooit een keerpunt in mijn carrière geweest waarna ik dacht dat ik eindelijk klaar was voor het grote werk. Om succesvol te zijn in een branche - en zeker in deze omdat er zoveel afwijzing en soms vernedering bij komt kijken - is een behoorlijk groot ego nodig. Je moet van op een podium of voor een camera tegen een publiek durven te zeggen: 'Kijk naar mij'.

"Daarnaast moet je die capaciteiten voortdurend zien te slijten aan regisseurs of producenten. Als je jong bent, vertrekt je vanuit een zekere naïviteit die je moet hebben. Je moet het gevoel hebben dat je alles en iedereen aan zult kunnen. Zonder arrogantie durf ik te zeggen dat ik er altijd naar gestreefd heb om te werken met de besten. Ik mocht spelen naast Sean Connery in Just Cause, naast Robert Duvall in Deep Impact en hier naast Julia Roberts. Julia was zeer vriendelijk en open, Connery was afstandelijker. Al die ervaringen stelden me in staat om te groeien als acteur. Ik heb me daardoor nooit geïntimideerd gevoeld, dat soort confrontaties hebben mij altijd positieve energie opgeleverd."

'Ik prijs me gelukkig dat ik nog nooit een rol heb moeten aannemen enkel voor het geld'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234