Maandag 23/11/2020

Ohio, slagveld tussen Republikeinen en Democraten

Ohio is een van de meest verdeelde VS-staten: in 2004 stemde 50 procent er Republikein, 50 procent Democraat. De Democraten hopen er cruciale zetels te veroveren om de Republikeinse meerderheid in het Congres te breken. Karl Rove, de Republikeinse campagneleider, hoopt een nederlaag te vermijden door miljoenen in de Ohiocampagne te stoppen. De komende dagen zoomt De Morgen in op deze battlefield state.

door Jeroen Schuiten

COLUMBUS l Twee jaar nadat John Kerry een omstreden verkiezingsverlies heeft geleden in Ohio, en het presidentschap na een nacht bedenktijd aan George Bush heeft gelaten, staat de Buckeye State ('Kastanjestaat') weer in de politieke schijnwerpers.

Op 7 november gaat Amerika naar de stembus voor tussentijdse verkiezingen. In het Congres hebben de Democraten zes extra Senaatszetels en minimaal vijftien zetels in het Huis van Afgevaardigden nodig om de meerderheid in beide kamers te breken. In Ohio lijkt de Republikeinse senator op zijn laatste benen te lopen, verwachten de Democraten drie zetels in het Huis van Afgevaardigden te winnen en als bonus de sleutel van het gouverneurshuis in handen te krijgen. De staat wordt al bestempeld als een killing field voor de Republikeinse partij.

Ohio wordt door partijstrategen al jaren met buitengewone belangstelling gevolgd. Het is Amerika in het klein. De bevolkingssamenstelling, geloofsovertuigingen en politieke voorkeuren spiegelen de landelijke statistieken. Het leven speelt zich af in de buitenwijken, in Amerika doorgaans Republikeinse bastions. Ook economisch gezien vertoont Ohio een bekend Amerikaans gezicht. Sluitende staalfabrieken rondom Cleveland veroorzaken economische neergang in het noordoosten. Toledo wordt omringd door glooiende vruchtbare landbouwgrond, terwijl het zuidoosten ronduit arm is. Het noordwesten bloeit vanwege een aantrekkende dienstverlenende industrie in de hoofdstad. Het is geen toeval dat Ohio op twee keer na altijd de winnende president gekozen heeft.

Uit peilingen blijkt dat 7 november vooral een referendum wordt over de oorlog in Irak en het beleid van president Bush. Voor Republikein Mike DeWine voorspelt dat na twaalf jaar in de Senaat voor Ohio weinig goeds. Zijn tegenstander Sherrod Brown volgt de strikte instructies van het Democratische hoofdkantoor en bestempelt hem onophoudelijk als een marionet van Bush. Dat DeWine in Washington deel uitmaakt van de Gang of 14, een groep gematigde Republikeinen die compromissen sluit met Democraten, ontgaat de meeste kiezers. "Ik mag senator DeWine graag, maar hij krijgt dit keer mijn stem niet", legt Vanessa Stanton uit, die in de modewereld carrière maakt. "Hij is te nauw verbonden met de Bushregering en het is tijd voor verandering." De ondersteunende geldstroom vanuit het Republikeinse hoofdkantoor is intussen opgedroogd. Een teken dat de partij DeWines verlies als onvermijdelijk beschouwt.

Nu de oorlogsmachine in Irak hapert, probeert de Republikeinse partij wanhopig de aandacht te verschuiven naar de economie, die landelijk naar behoren draait. In Ohio blijkt dat lastig. Met 5,7 procent ligt het werkloosheidspercentage 1 procent boven het landelijke gemiddelde. Het doorsneejaarinkomen blijft bijna 3.000 dollar achter bij de rest van het land. Sinds 2001 verdwenen 150. 000 banen in de landbouwsector en verloren bijna 200.000 fabrieksarbeiders hun baan. Naast die grimmige statistieken wordt Ohio overspoeld met schandalen. De huidige gouverneur, Robert Taft, is veroordeeld voor het aannemen van golfuitjes, een gesigneerde voetbal, en een opgezette beer van 87 dollar. Hij heeft zich niet opnieuw verkiesbaar gesteld. Bij iedere winderige bijeenkomst voor een kleumend publiek roept de Democratische gouverneurskandidaat Ted Strickland enthousiast dat "the winds of change are blowing".

Ook Republikeins afgevaardigde Bob Ney schrapte zichzelf van de kieslijst in zijn district. Hij had bekendheid verworven door French fries in freedom fries om te dopen toen Jacques Chirac moeilijk deed over de invasie in Irak. Ney had geld, een golfuitje naar Schotland, en tickets voor sportwedstrijden aangenomen van Jack Abramoff en hij dreigt de lobbyist nu enkele jaren te gaan vergezellen achter de tralies. Zijn partij schoof de ervaren Joy Padgett als vervangster naar voren. Met vertegenwoordigende functies in Ohio heeft zij een verdienstelijke cv opgebouwd. Toch loopt Padgett in de peilingen achter op een Democratische kandidaat die behalve geheel onbekend ook geen noemenswaardige ervaring heeft.

Zelfs in het district Columbus, tot voor kort veilig Republikeins terrein, bevindt Deborah Pryce zich in een nek-aan-nekrace met de democraat Mary Jo Kilroy. Pryce is een vooraanstaande Republikein in het Huis van Afgevaardigden. Zij wist het vijftiende district in Ohio maar liefst zes keer met een grote meerderheid voor haar partij binnen te halen. Maar op Kilroys website knippert een foto van Mark Foley, de besmeurde Republikeinse senator, die vanwege ongepast e-mailverkeer met jonge dienstbodes zijn Senaatszetel moest opgeven. De boodschap is duidelijk. Dit onsmakelijke gedrag in Washington zal alleen veranderen als de kiezers Deborah Pryce terug naar Ohio sturen. Foto's van Pryce samen met Bush doen de rest.

Met opgestroopte mouwen op verkiezingspad maakt president Bush dagelijks bij zijn achterban duidelijk wat er op het spel staat: belastinggeld en terrorisme. Bill Clinton bagatelliseerde zijn opvolger in Ohio voor een schaterend publiek. "Stem op ons, roepen de Republikeinen, omdat de Democraten je anders met belastingverhogingen het armenhuis in jagen. Onderweg daar naartoe kom je op elke straathoek een terrorist tegen en als je vlucht, struikel je over een volgende terrorist."

Wie het laatst lacht, lacht het best, lijkt Karl Rove uit te stralen. De verkiezingsstrateeg van president Bush pluist dagelijks zestig peilingen uit. Hij verzekert wie het maar horen wil dat de cijfers verre van dramatisch zijn. Rove heeft de uitpuilende Republikeinse partijkas de laatste dagen wijd open gezet. Een stroom aan reclamespotjes moet de kiezer weer op het Republikeinse pad brengen. In Ohio pompt de partijtop zelfs geld in de zo goed als verloren campagne van Joy Padgett. Een puur strategische zet die de Democraten tot een kostbare tegenzet moet dwingen, zodat het geld niet elders uitgegeven kan worden.

Verder valt Rove terug op een bewezen strategie. Het enorme partijapparaat is in gang gezet om de eigen achterban naar de stembus te krijgen. Conservatieve kiezers mogen best ontevreden zijn met het huidige beleid en de gemaakte fouten, maar ze moeten wel beseffen dat het leven dramatisch zal verslechteren onder Democratisch leiderschap. Op 7 november zal blijken of dat een Republikeinse slachting heeft voorkomen.

De 'Kastanjestaat' geldt als een killing field voor de Republikeinen, die dan maar een batterij reclamefilmpjes in de strijd gooien

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234