Donderdag 24/06/2021

'Nu word ik betaald om te vloeken'

Hij was (en is nog steeds een beetje) geniaal met zijn tennisracket, maar is zeker zo vaardig met de mond. John McEnroe zette gisteren voet aan de grond in Marche-en-Famenne voor een exhibitietoernooi. 'Ik sla harder dan vroeger, ik weet alleen niet meer in welke richting.'

door Bart Fieremans

Het krullende haar is grijs en nog steeds wat wild, en zijn lichaam nog fraai in vorm: de leeftijd (47) vormt voor McEnroe geen excuus om een hangbuikje te kweken. Compliment daarvoor, maar McEnroe trekt dan ook soms nog short en T-shirt aan om zijn kunsten in de ATP Senior Tour - het veteranencircuit - te tonen.

Zo verzeilde hij zowaar in het Ardense Marche-en-Famenne (een mens heeft wat over voor een smak geld), voor een exhibitietoernooi, samen met Sabine Appelmans, Dominique Monami en de Iraanse tennisclown Mansour Bahrami.

Zij stonden samen de media te woord, maar (uiteraard) gingen haast alle vragen naar McEnroe. Tot de Amerikaanse ex-kampioen zelf het gesprek grappend afbrak: "Sorry, ik heb een verzoekje. Kunnen de dames Appelmans en Monami wat minder praten."

Voel je op je 47ste nog steeds de behoefte om je te bewijzen?

John McEnroe: "Competitie is niet uit mijn bloed te krijgen. Ik heb de grootste tennistoernooien gespeeld en ik wilde er niet zomaar uitstappen. Het Senior Circuit is ideaal als overgang. Tennis is voor mij nooit een job geweest, en zo ja, de beste job die er bestaat. Daarom geef ik nog commentaar en speel ik nog met de ex-kampioenen. Het houdt me gezond.

"Tennis is ook niet zoals American football: wie in die sport veertig is, is half kreupel."

Ben je nog steeds razend bij verlies?

"Het is best grappig. Als ik vroeger als prof vloekte, kreeg ik een boete. Nu word ik betaald om te vloeken. Ik moet schreeuwen naar de scheidsrechter, dan zijn de mensen blij. Entertainment, weet je."

Is je dropvolley nog steeds je beste shot?

"Spijtig genoeg niet meer. Ik heb wat touch verloren. Maar ik sla harder dan vroeger. Alleen weet ik niet meer in welke richting." (lacht)

Wat is dan nu je beste slag?

"Sorry, ik heb geen beste slag meer."

In België heb je in de jaren tachtig nog het ECC in Antwerpen gespeeld. Een goede herinnering?

"Ik herinner me vooral dat ik net niet het gouden racket won. I blew it. Het was een glittertoernooi. Ik wist niet hoe groot de diamantsector in Antwerpen was. Maar mijn vrouw herinnert me er wel aan. Waarom won je dat racket niet? Waarom speel je niet nog eens in Antwerpen? Gelukkig was ik in die tijd vrijgezel."

Was tennis in jouw topperiode meer fun dan het nu is?

"Die indruk heb ik wel, ja. De fysieke eisen zijn nu veel groter. De huidige nummer 300 van de wereld is allicht fitter dan de nummer één van toen. De toppers zijn ook veel meer belast. Het systeem is nog altijd niet goed: er zijn spelers die 25 toernooien tennissen, zonder break. Ik zie liever kwaliteit boven kwantiteit. Veel tennissers nu zijn sneller geblesseerd, ik begrijp dat. Ik tenniste in mei een exhibitie tegen James Blake, ik voelde het twee weken later nog. De toppers slaan zo hard, dat het meer effect heeft op het lichaam."

Je pleit vaak om het tennis attractiever te maken. Is het een kwestie van marketing of een gebrek aan persoonlijkheden?

"Beide. Marketing is belangrijk, maar de spelers moeten ook meer doen. Onze sport stond te lang stil. Ik zeg allang dat de kalender te vol zit. Maar er verandert niets. En natuurlijk zijn ook karakters belangrijk. Het vrouwentennis had goede rivaliteiten, maar lijdt nu onder blessures. Het mannentennis heeft Federer en Nadal, maar..."

Wat denk je van Federers persoonlijkheid?

"Zijn tennis is groter dan zijn persoonlijkheid. Hij is zoals Sampras, hij laat zijn racket spreken. Hij heeft klasse, een mooi spel, maar niet de persoonlijkheid van een Connors. Je kunt moeilijk tegen Federer zijn. "

Zou je in de tijd van de houten rackets een kans maken tegen Federer?

"Federer kan zelfs met een tandenstoker tennissen. Ja, hij zou ook goed met een houten racket zijn. Ik zou graag tegen hem gespeeld hebben. Misschien zou ik vaak verliezen, maar ik zou soms ook succes hebben. Het stoort mij dat niemand nu echt weet hoe Federer te bekampen. Hij wordt niet eens gedwongen naar het net te gaan. Tegen hem moet je niet proberen achterin te blijven en een betere forehand te spelen. Je moet hem dwingen snelle beslissingen te nemen.

"Jammer dat er nu niet meer mannen zijn die tennissen zoals ik. Ik was stomverbaasd dat in de vrouwenfinale op Wimbledon tussen Henin en Mauresmo meer serve-and-volley te zien was dan in de mannenfinale tussen Nadal en Federer."

Je hebt een boon voor Henin. Wat zou je er nu van terechtbrengen tegen haar in een duel?

"Ik zou nog kunnen winnen, maar dan moet ik het snel doen, voor ik te oud ben. (lacht) Ik bewonder Justine, omdat ze ondanks haar kleine gestalte bewijst dat ze de beste is. Ze is de Federer van het vrouwentennis."

Begrijp je dat Clijsters volgend jaar op haar 24ste al stopt?

"Al die blessures hebben haar gefrustreerd. Haar tennis is heel fysiek, maar ze heeft een tijd veel te veel gespeeld, ze raakte mentaal moe. Voor een deel had ze ook pech, zoals die polsblessure net voor de US Open... Ik weet dat Kim een gezin wil starten. Maar er zijn ook miljoenen atleten die stopten en daarna een comeback maakten. Kim is nog jong, wie zegt dat ze niet zoals Hingis zal terugkeren?"

John McEnroe:

Ik zou nog kunnen winnen van Henin, maar dan moet ik het snel doen, voor ik te oud ben

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234