Donderdag 24/06/2021

'Nog één keer uitpakken'

Didier Mbenga (33) is terug van weggeweest. Tien jaar geleden trok hij de plas over om zijn kans te wagen in de NBA.

Onsuccesvol kan je zijn American Dream niet noemen, met twee titels. De voorbije twee jaar verdween Mbenga echter onder de radar. Bij Charleroi hoopt hij zich opnieuw te lanceren. "Ik heb niets meer te bewijzen, maar ik wil nog één keer uitpakken."

Hij heeft meer NBA-titels gewonnen dan supersterren als Karl Malone, Patrick Ewing, Allen Iverson en Charles Barkley. Geen van hen kan pronken met een 'championship ring' om de vinger. "Charles Barkley en ik grappen er altijd over. Elke keer als ik hem zie zeg ik: 'What's up, Chuck?' 'What's up, Champ', zegt hij dan. 'Ik wou dat ik twee ringen had, net als jij.' Dan zeg ik: 'Wel, ik wou dat ik ooit een contract zoals dat van jou had gehad.'"

Lachen geblazen. En de toon is meteen gezet. Mbenga hijgt uit na anderhalf uur trainen. Hier bij zijn ex-club Spirou Charleroi probeert hij opnieuw fit te geraken.

Hoe voelt het om opnieuw op het parket te staan in de Spiroudome?

"Dit is mijn thuis, hé. En ik heb veel mooie herinneringen aan deze club. Ik ben blij dat ik hier kan trainen. Het is wel wennen om opnieuw in dat ritme te komen. Mijn conditie probeerde ik wel te onderhouden, maar trainen met het team is nog iets anders. Het is afzien."

Zou je het zien zitten om hier opnieuw aan de slag te gaan?

"Ik zeg niet bij voorbaat nee. Er zijn nog andere mogelijkheden. Mijn vormpeil is nu het belangrijkste - ik zit op 75 procent. Ook niet onbelangrijk: ik kan wat tijd doorbrengen met mijn familie en vrienden. Intussen is er iemand in mijn leven. La femme juste, een geschenk van God. We denken aan trouwen... (mijmert) Na al die jaren in de NBA mag het nu wel wat rustiger worden."

Kan je lichaam topsport nog aan? Je knie speelde je al vaker parten.

"Er was een probleem met mijn knie, dat klopt. Ik werd geopereerd, maar twee weken later werd ik opgeroepen voor de nationale ploeg voor het EK. Zo heb ik mijn revalidatie niet kunnen afwerken. Toen had iedereen het over mijn knieën, maar nu is alles weer oké."

Je zit sinds 2011 zonder club. Er waren wel korte passages in China en de Filipijnen, maar je kunt niet echt zeggen dat dat successen waren...

"Ik ben naar China getrokken omdat ik eens weg wou uit de Verenigde Staten. En ik werd er beter betaald dan in de NBA. Ik wilde daar het kampioenschap afwerken en dan de play-offs spelen in de NBA. Dat was het plan, maar ik raakte geblesseerd. Anders kon ik naar San Antonio. Toen mijn revalidatie erop zat, kwam er die aanbieding uit de Filipijnen. Ik wilde het seizoen toch nog in schoonheid eindigen. Het was goed betaald voor drie wedstrijden. En het was een avontuur."

Zeven seizoenen heb je in de NBA gespeeld. In tweeënhalf jaar in Los Angeles pakte je twee titels. Geen spijt dat je nadien naar New Orleans bent getrokken? Je was de chouchou van de Lakers-fans.

"Ik werd gerespecteerd in Los Angeles, ook door Kobe Bryant - we zijn nog altijd vrienden. Ik heb er schitterende momenten beleefd. Soms scandeerde de hele arena mijn naam toen ik het veld opkwam. De T-shirts met Congo Cash op vlogen de deur uit. Ik zette eens een paar blocks na elkaar en de zaal werd gek. 'MVP, MVP', schreeuwden ze. (Most Valuable Player, de trofee voor beste speler van het seizoen, red.) Ik heb er met volle teugen van genoten, maar na die tweede titel wilde ik weg. Ik wilde meer spelen. Aanvankelijk ging het goed in New Orleans, maar ik vond er mijn draai niet zoals bij de Lakers. In LA had ik een bepaalde rol en liet de coach me mijn spel spelen. Bij de Hornets werd alles me opgelegd. Ik verdween naar de bank en op een zeker moment had ik er genoeg van."

Hebben al die jaren in de NBA je veranderd?

"In de VS ben je als NBA-speler een ster. Hier is dat anders, daarom kom ik graag terug naar België. In de VS ben ik 'DJ', hier gewoon Didier. Als ik terugkeer naar de States, dan begint de 'merde' van zodra ik aankom op de luchthaven. Nu, 'DJ' heeft me veel goeds gebracht. Ik ben gek van horloges en mooie wagens. Dat kan ik me door 'DJ' veroorloven. Al maakt dat mijn leven niet. Ik vraag me af waarom sommigen sterallures hebben. Dat doet me lachen."

In 2012 trainde je nog even bij je ex-club Dallas - voorlopig je laatste feit in de NBA. Is de VS een afgesloten hoofdstuk?

"Ik zet nooit ergens definitief een punt achter. Daarbij, ik heb nog een huis in LA en Dallas. Ook na mijn carrière heb ik er nog plannen."

Is de cirkel stilaan rond voor jou?

"Als je zeven jaar in de NBA hebt gespeeld, ben je binnen. Maar ik wil nog één keer uitpakken. Samen met een vriend uit de NBA wil ik nog iets doen. Dan zijn we klaar. Mensen zullen, als het bekend is, misschien zeggen dat ik gek ben, maar je zult verbaasd zijn. A huge comeback!"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234