Donderdag 28/05/2020

Nieuwe 'Star Wars'-game rijdt 'World of Warcraft' tegen de kar

De Canadese gamestudio Bioware probeert het volgende week nog eens: een geloofwaardige concurrent op de markt brengen voor de immens populaire onlinegame World of Warcraft. Hun geheime wapen heet Star Wars: The Old Republic, dat alvast een grote merknaam uit de entertainmentindustrie achter zich heeft.

Met zijn meer dan 10 miljoen geregistreerde en maandelijks betalende spelers is World of Warcraft nog steeds de ongeslagen marktleider op het gebied van onlinegames. Concurrenten doen verwoede pogingen, maar slagen er niet in om de alleenheerschappij van de game te breken. Maar Star Wars: The Old Republic, een nieuwe massale onlinegame die volgende week in de winkelrekken landt, heeft een goede basis. De game is vanzelfsprekend gebaseerd op de bekende sf-franchise van George Lucas, maar het is ook de opvolger van twee daarvan afgeleide games, die op zich al erg succesvol waren. Knights of the Old Republic uit 2003 en diens een jaar later gelanceerde sequel Knights of the Old Republic II: The Sith Lords sleten respectievelijk 2,5 en 1,5 miljoen exemplaren.

Bioware is een vijftal jaar bezig geweest aan The Old Republic, dat inmiddels ook een epische omvang heeft gekregen. Die is niet meteen te merken aan de grafische voorstelling van de game: die heeft vooral een graphic novel-achtig uitzicht. Het is wellicht een toegeving voor spelers met een minder krachtige pc, de reden waarom ook World of Warcraft grafisch een paar treden lager staat dan andere pc-games. Maar vooral het feit dat elke regel dialoog in de game door een stemacteur is ingesproken, is een ongeziene tour de force. Er zitten zo honderdduizenden lijnen dialoog in de game, die in World of Warcraft uitsluitend in tekstvorm worden gepresenteerd.

Duizenden jaren eerder

Bovendien speelt de game zich af in een tijdperk dat zich enkele duizenden jaren voor dat van de Star Wars-films voltrekt, wat zijn makers de volle vrijheid gaf om hun eigen verhaal te vertellen. De speler speelt een cruciale rol in de oorlog tussen de Jediridders en de Sith-strijdheren, twee facties die ook al in de films de boventoon voerden. Maar het grote verschil is dat ze in het nieuwe tijdperk potentieel met duizenden zijn. De speler kan de rol van een personage uit een van beide partijen innemen, maar ook die van een premiejager of een smokkelaar. Bioware deed hier een welgekomen concessie aan Star Wars-fans, die het meer hadden voor schimmiger figuren in de films, zoals Boba Fett en Han Solo.

De centrale plot van de game wordt op twee manieren verteld: door grote massaevenementen, die door Bioware op een later tijdstip nog zullen worden gelanceerd, en door een persoonlijke queeste, die elke speler naast de duizenden anderen zal moeten doorspelen. "Twee mensen kunnen honderd uur spelen zonder dat een van hen dezelfde missie heeft moeten doorlopen", zegt producer Blaine Christine. "The Old Republic is goed voor een Star Wars-film of zeven. De setting van de game zou ook die van meerdere films kunnen zijn. Maar tegelijkertijd is het een massive multiplayer online (kortweg een MMO, zoals games als World of Warcraft en deze titel worden genoemd, RMe) pur sang: je zult uren bezig zijn met exploreren, vechten en bouwen aan je personage, zonder dat je noodzakelijk de plot aan het afwerken bent. Al blijft het persoonlijke verhaal dat je doormaakt wel de centrale component."

Geen garantie

Nu blijft de vraag nog of een bekende merknaam als Star Wars voldoende is om een succesvolle onlinegame te garanderen. Er waren in het verleden al World of Warcraft-concurrenten die het op dezelfde manier probeerden, en evengoed de aftocht moesten blazen: Age of Conan bijvoorbeeld, een onlinegame gebaseerd op de gelijknamige pulpboekenserie, en Lord of the Rings Online, dat de boeken van Tolkien (maar niet de films van Peter Jackson) als bronmateriaal gebruikte. Beide games hebben het ontzettend moeilijk om op te boksen tegen een mastodont als World of Warcraft.

Die game heeft nog altijd een marktaandeel van 60 procent, zegt de in videogames gespecialiseerde zakenbank Digi-Capital. De andere hebben meteen al veel minder van de koek: de Koreaanse games Aion en Lineage hebben respectievelijk 12 en 8 procent marktaandeel, de gratis speelbare game Runescape heeft 6 procent, en een tiental andere games moet het stellen met een marktaandeel van elk 1 procent of lager. Veel van die kleintjes maken verlies. De conventionele wijsheid luidt dat een MMO pas break-even draait (en dus kan blijven bestaan) als hij 300.000 blijvende abonnees heeft: bij minder dan dat is het niet interessant om de dure serverparken die nodig zijn om ze te doen draaien op punt te houden.

Voorganger

In zo'n concurrentiële omgeving is zelfs het stempel van Star Wars niet voldoende om een verschil te maken. Een eerdere MMO die zich in het Star Wars-universum afspeelde, Sony's vorig jaar stopgezette Star Wars: Galaxies, zat met ongeveer 50.000 abonnees een heel eind onder de kritische massa die nodig is om een succesvolle MMO uit te baten. Bovendien, zegt analist Tim Merel van Digi-Capital, is een sciencefictionsetting een handicap om een succes te worden op de MMO-markt. "Liefst 95 procent van de huidige MMO-spelers kiest voor een game in een fantasy-setting, zoals die van World of Warcraft."

Maar er zijn ook opstekers voor The Old Republic. Een eerste is dat het aantal World of Warcraft-spelers, na jarenlange groei, onlangs voor het eerst is gaan afkalven: er zijn enkele honderdduizenden spelers minder dan het drie jaar geleden nog getoonde piekcijfer van 11 miljoen. Bovendien staan de twee offlinegames waarop The Old Republic is gebaseerd beter aangeschreven dan het kritisch niet bepaald bejubelde Star Wars: Galaxies, en had de eerste zelfs een verhaallijn die beter was dan die van sommige van de films.

En, claimt Bioware, ze hebben veel beter de essentie van een goeie Star Wars-game door dan hun concurrenten. "Alles wat te game-achtig is, zoals vlaggen om te veroveren, hebben we uit het ontwerp van The Old Republic gegooid", zegt Christine. "We wilden alleen dingen behouden die in het Star Wars-concept passen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234