Dinsdag 15/10/2019

'Niet tonen dat je bang bent'

In Rio ging hij voor een medaille, maar Toma Nikiforov (24) moest de Spelen met lege handen verlaten. Acht maanden later wil de Brusselse beer die ontgoocheling doorspoelen met een medaille op het EK. 'Ik ben in vorm.'

WhatsApp-bericht aan Toma Nikiforov: of hij het interview na het middageten in de lobby van zijn hotel wil doen? Hij antwoordt onmiddellijk: "Ik neem geen maaltijd. Regime." Even vergeten hoe het leven van de meeste judoka's eruitziet net voor een groot kampioenschap: afvallen en afzien.

Voor Nikiforov, die uitkomt in de categorie tot 100 kilogram, is het niet anders. De weegschaal staat nog op 103,5 kilo als we hem spreken, maar hij maakt zich geen zorgen. "Ik ben er twee weken terug aan begonnen, zonder al te veel honger of dorst te lijden. Mijn natuurlijk gewicht zit tussen 105 en 108 kilo. Uiteraard ben je dan niet op je sterkst als je onder de 100 kilo moet duiken, maar als je na de weging goed eet en drinkt dan lukt het wel."

Toma Nikiforov is wat Harry Van Barneveld vroeger was: een zachte gigant en altijd wel goed voor een medaille, of toch meestal. Nikiforov won brons op het WK en EK van 2015 en zilver op het EK van 2016. Alleen in Rio ging het mis. Een onbekende Georgiër veegde letterlijk de vloer met hem aan. Het is een nare herinnering waaraan Nikiforov niet graag terugdenkt. Zelfs acht maanden later niet.

"Ik probeer de Olympische Spelen te vergeten. Ik praat er alleen met journalisten over. Mijn entourage weet dat ze me beter met rust laat over Rio. Ik was naar daar gegaan om te presteren en als je er dan in de tweede ronde uit gaat, dan is dat niet makkelijk om te accepteren. Ik zie de Spelen nu vooral als een gemiste kans. Een die je maar één keer om de vier jaar krijgt. Ik was reekshoofd in Rio, ik had er een goed jaar opzitten en op het podium stonden judoka's die ik voorheen al had geklopt. Dus wat ik nu vooral onthoud, is de ontgoocheling."
Hij spreekt het woord nadrukkelijk uit, vol afschuw. Na de Spelen bleef hij ook niet lang in België. Nikiforov trok een maand naar Bulgarije, naar zijn familie en vrienden. "Omdat ik het beu was dat ze me in België continu over de Spelen aanspraken. Het is te zeggen: over mijn nederlaag daar. In Bulgarije waren ze gewoon trots en blij dat ik er was geraakt. Daar heb ik de spons over de Spelen kunnen halen om de blik weer op de toekomst te richten."

Achtste van de wereld

De toekomst, die begint vandaag voor Toma Nikiforov, op zijn eerste kampioenschap sinds Rio. Op het EK is er weer druk. Hij moet in Warschau niet alleen zijn statuut van vice-Europees kampioen verdedigen, hij is ook onze enige medaillehoop - zo niet moet België net als in 2011 en 2014 met lege handen afdruipen.

"Natuurlijk mag je van mij een medaille verlangen. En dat zeg ik zonder pretentie. Als ze me naar het EK sturen, dan betekent dat toch dat ik ertoe in staat moet zijn?" Wat niet wil zeggen dat hij een medaille kan garanderen, vult hij snel aan. "Het is niet omdat ik vorig jaar zilver won dat ik dat nu weer ga doen. Judo is geen atletiek of tennis, waar er zelden verrassingen zijn. Zeker in mijn categorie kan iedereen van elkaar winnen. Bekijk maar eens de resultaten van de toernooien: de podia zien er altijd anders uit. Judo is zo onvoorspelbaar."

Ook zijn ranking - hij staat achtste in de gewichtsklasse tot 100 kilo - doet er niet toe, benadrukt hij. "Of ik nu achtste sta, twintigste of vijftigste, voor mij is dat net hetzelfde. Ik kijk niet naar de ranking. Mijn ambitie is om op het podium te staan en mijn palmares doet er niet toe zodra ik op de tatami stap. Dan wil ik gewoon de judoka verslaan die tegenover mij staat. Gevecht per gevecht, ronde na ronde. Zo bekijk ik het. Als je kampioen wilt worden, moet je toch iedereen verslaan."

Het mag duidelijk zijn: Rio de Janeiro had geen impact op het zelfvertrouwen van de Brusselaar. Hij glimlacht. "Klopt. Je kunt beter met vertrouwen aan een EK beginnen want als je toont dat je bang bent of dat je stress hebt, dan is dat in het voordeel van je tegenstander. De voorbereiding is gegaan zoals het hoort, er is geen reden om te denken dat ik niet goed zal zijn. Als ik mijn tactisch plan telkens goed uitvoer, wat me op de toernooien soms meer moeite kost, dan komt het wel goed." (VH)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234