Maandag 27/01/2020

Interview De 20'ers van 2020

Ngrave, een wereldspeler in wording: ‘Uw cryptomunten zijn veilig bij ons’

De Ngrave-boys, v.l.n.r. Xavier Hendrickx, Ruben Merre en Edouard Vanham. Beeld Francis Vanhee

Facebook kondigde in 2019 zijn digitale munt Libra aan. Hoe gaat Zuckerberg fraude voor­komen? Wat met hackers die rekeningen plunderen? Kunnen we dat vertrouwen? Drie jonge Belgen ontwikkelen technologie voor een veilige virtuele portefeuille.

De twintigers van 2020

In onze weekendbijlage Zeno presenteren we u een tiental straffe twintigers van wie u in 2020 nog veel zult horen. Ontdek ze hier allemaal.

Juli 2017. Xavier Hendrickx wordt gewekt door een paniekerig bericht van een collega. “Check eens onze accounts. Al ons geld is weg.” Hendrickx werkte toen aan een innovatief project dat het ware potentieel van blockchain­technologie zou aantonen. Daarvoor hadden ze een tiental miljoen dollar opgehaald via de crypto­munt Ethereum. Die ochtend stelde Hendrickx vast dat er voor 8 miljoen dollar aan Ethereum gestolen was. Wie erachter zat, is nog steeds niet duidelijk.

“In mijn hoofd hebben wij toen een veertienjarig jongetje dat goed overweg kan met computers heel erg blij gemaakt.” Vandaag kan de 29-jarige Hendrickx om het voorval lachen. “De crypto­wereld heeft me altijd aangetrokken omdat er nog geen regels gelden. Daar gaan nu eenmaal risico’s mee gepaard.”

Vandaag probeert Hendrickx de risico’s op zulke fratsen tot een minimum te beperken. Dat doet hij samen met Edouard Vanham (29), met wie hij diep­filosofische gesprekken voerde over crypto­munten en de belofte van blockchain. En met Ruben Merre (31), die de rol van CEO in hun bedrijf Ngrave heeft opgenomen. Die laatste ontbreekt het niet aan ambitie. Naast een LinkedIn-­profiel dat bulkt van de postgraduaten neemt Merre tijdens auto­ritten de tijd om ook nog eens Chinees te leren of in crypto­grafische details te duiken. “Je weet nooit wanneer dat van pas komt.”

Hun filosofie, samengevat in drie zinnen: in de twintigste eeuw heeft macht en geld zich geconcentreerd rond een te beperkt aantal bedrijven en instituten. Mede dankzij blockchain moet de 21ste eeuw de geschiedenis ingaan als het tijdperk waarin burgers opnieuw controle opeisen. Over hun geld, hun beleggingen en hun persoonlijke data.

Dat kan idealistisch klinken. Merk op dat een van de machtigste bedrijven, Facebook, al kijkt om een antwoord te bieden op die evolutie door zelf een virtuele munt uit de grond te stampen met een twintigtal andere bedrijven. Het kondigde in 2019 aan dat het een nieuwe virtuele munt, de Libra, wilde ontwikkelen. “Het internet en de digitalisering hebben de spelregels overal veranderd,” zei David Marcus, die het Libra-project binnen Facebook trekt, “behalve voor geld.”

Met andere woorden: Facebook en co. beseffen dat niet alleen computer­nerds en risico­beleggers in de jaren 2020 met virtuele munten zullen spelen, maar dat ook u en ik er vertrouwd mee zullen raken. Daarmee zullen we effectief een koffie, een treinabonnement of wie weet zelfs een huis kunnen kopen.

Volgens believers is niet de virtuele munt an sich zo revolutionair, wel de technologie die zo’n munt ondersteunt: blockchain. “Die technologie maakt het mogelijk om een virtuele munt uit te geven zonder dat daar een bank voor nodig is”, zegt blockchain­expert Xavier Hendrickx.

Perfecte diefstal

Waarom heeft die indrukwekkende technologie de wereld dan nog niet veroverd? Simpel, ze staat nog in kinderschoenen. “Het kost niet alleen veel computerrekenkracht en dus energie om een transactie in virtuele munten te volbrengen, zo’n transactie neemt om diezelfde reden ook te veel tijd in beslag”, zegt Edouard Vanham. En dan hebben we het nog niet over de veiligheid gehad.

In de eerste negen maanden van 2019 is er voor 4,4 miljard dollar (3,9 miljard euro) aan virtuele munten gestolen. Dat blijkt uit een rapport van Cipher­Trace, een Amerikaans bedrijf dat zich specialiseert in de technologie. Dat is een stijging van 150 procent in vergelijking met 2018, dat ook al een recordjaar was. Vanham legt uit hoe dat komt. “De filosofie achter blockchain is mooi. In de praktijk botsen we op lastige uitdagingen.” In een systeem waar er geen bank als tussenpersoon is, speelt iedereen zijn eigen bank, en staat iedereen in voor zijn eigen veiligheid. Wie crypto­munten bezit, beschikt over een ‘privé­sleutel’, een uniek stukje computercode dat enkel de eigenaar behoort te kennen, en dat toegang geeft tot de munten die op de gelinkte rekening staan.

“Die privé­sleutel zou op geen enkel moment op een toestel mogen staan dat verbinding kan maken met het internet”, gaat Vanham voor. “Zodra dat wel gebeurt, bestaat de kans dat het cruciaal stukje informatie in handen van hackers belandt. Zodra ze dat in handen krijgen, kunnen zij de perfecte diefstal plegen.”

Het grote probleem is dat zo’n privé­sleutel zelf bijhouden bijzonder omslachtig is. “Je kan het op een blad papier schrijven en hopen dat je dat niet verliest”, zegt Vanham. Of een extra computer gebruiken die geen connectie maakt met het internet. Heel wat crypto­beleggers zoeken vandaag hun heil in zogenaamde crypto­currency exchanges. “Dat zijn eigenlijk nieuwe tussenpersonen die ook de privé­sleutel van hun klanten beheren. Met alle risico’s van dien.” In de zomer van 2019 verdween een Ierse exchange van de ene dag op de andere. 246.000 mensen zagen hun virtuele munten in rook opgaan.

Sok onder kussen

Volgens Edouard Vanham, Xavier Hendrickx en Ruben Merre moet cryptomunten beheren even gemakkelijk zijn als cash geld in een sok onder een kussen verstoppen, maar ook even veilig zijn als euro’s achterlaten bij de bank.

Wie vandaag naar de website van Ngrave surft, vindt daar een computerbeeld van een toestel ter grootte van een iPhone 5 terug: de Ngrave Zero. Het toestel werkt volledig offline en kan geen connectie maken met internet, noch via bluetooth, noch via wifi of USB. Cryptobeleggers kunnen met behulp van QR-codes, zoals in de Payconiq-app, gemakkelijk transacties doen zonder dat die privé­sleutel online dreigt te komen.

Hoeveel de Ngrave Zero precies zal kosten, is nog niet helemaal duidelijk. Als alles volgens plan verloopt, zal de voorverkoop in 2020 starten. Het trio wil in de eerste plaats aanslaan bij enthousiaste cryptobeleggers die zich willen wapenen tegen hackers. Daarnaast beloven heel wat block­chain­projecten een kathedraal in een woestijn”, schetst Hendrickx de situatie in zijn sector. “Wij bouwen iets dat meteen kan bijdragen aan het volwassen worden van de crypto- en blockchain­industrie.”

Zodra ze het vertrouwen van die enthousiastelingen hebben gewonnen, zien ze bij Ngrave enorm veel potentieel voor hun technologie. “We spreken vandaag nog enkel over crypto­munten, maar in de toekomst zullen we eigendomsrechten, aandelen en persoonlijke data in blockchain versleutelen”, zegt Merre.

Rapporten van onderzoeksbureaus zoals McKinsey en Deloitte bevestigen de visie van Ngrave. Tegen 2027 zouden voor 21 biljoen euro aan goud, aandelen, obligaties of wie weet zelfs huiseigendommen geregistreerd worden in blockchain­toepassingen. En die zullen we – als het van Ngrave afhangt – allemaal consulteren en beheren met een opvolger van de Ngrave Zero.

SVEN DE CLEYN OVER NGRAVE

“Ik herinner me nog toen Ruben, Edouard en Xavier zich kwamen voorstellen”, zegt Sven De Cleyn, manager van de start-up-accelerator Imec.istart. “Het gebeurt zelden dat kersverse start-uppers zo goed weten waar ze mee bezig zijn. Ik wil het woord nu niet te goedkoop weggeven, maar Ruben gedroeg zich als een visionair. Daarnaast heeft het trio nog eens het geluk dat ze elkaar heel goed aanvullen. Xavier kent de technische kant heel goed, Ruben is de perfecte CEO en Edouard brengt heel wat ervaring uit de consultancy­wereld binnen.

“Zelfs toen we vroegen waar ze in de toekomst hun middelen zouden halen om hun product te ontwikkelen, toverden ze een slide tevoorschijn – die ik vandaag gebruik in presentaties voor andere start-ups. Ze beseffen als geen ander dat ze in de eerste plaats de community van crypto­beleggers nodig hebben om hun project te doen slagen. Bovendien werken ze goed samen met onderzoekscentrum Imec voor de ontwikkeling van hun chips. Cosic, de onderzoeksafdeling van KU Leuven gespecialiseerd in crypto­grafie, helpt hen ook. Alle technologie, knowhow en ambitie is aanwezig om van Ngrave een wereld­speler te maken.” 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234