Donderdag 28/05/2020

'Ndidi kan Europese top worden'

Met een raket in de winkelhaak telde Wilfred Ndidi Club Brugge uit. De amper 19-jarige Nigeriaan van Genk heeft drie longen, twee uitschuifbare benen en vooral een gouden hart. 'Hij is de chouchou van de kleedkamer.'

Noem eens vijf spelers van Racing Genk? Wie dat voor de start van de play-offs aan de toog in zijn stamcafé vroeg, kreeg allicht nooit Wilfred Ndidi als antwoord. Buffel, Bailey, Pozuelo, de usual suspects als we het hebben over de steile opmars van Racing Genk. Maar Ndidi? Opvallend onopvallend. En toch is hij door zijn loopvermogen en balrecuperatie een onmisbare schakel in het raderwerk van coach Peter Maes. Insiders zien in hem het grootste potentieel van de Genkse kern.

Eind september 2013. Langs de kant van een synthetisch veldje in de Nigeriaanse grootstad Lagos kijkt Roland Janssen, de hoofdscout van Racing Genk, nauwgezet toe. Naast hem nemen ook een scout van Anderlecht en Villarreal vlijtig notities. Tien voetbalacademies uit alle hoeken van het land nemen het tegen mekaar op in een toernooi. Uit een groep van minstens 150 spelers pikt Janssen er op het einde van de dag één uit: Wilfred Ndidi, een Nigeriaanse jeugdinternational.

"Een lange slungel", lacht Janssen. "Maar wel eentje die me meteen was opgevallen. Voor de finale speelde hij met zijn academie nog een wedstrijd tegen een eersteklasser uit Lagos. De rust aan de bal die hij uitstraalde, was atypisch voor een Afrikaanse speler op zo'n jonge leeftijd. Hij was nog maar 16, maar daar stond iemand."

Ndidi testte nadien een maand bij de Genkse beloften van Domenico Olivieri. "Voor testers zijn de selectiecriteria bijzonder streng", vertelt Olivieri. "Buitenlanders moeten beter zijn dan wat er in onze eigen jeugd rondloopt, anders maken ze geen kans. Ndidi stak er echt bovenuit, hij had uitzonderlijke kwaliteiten. Een enorme sprongkracht, een geweldig loopvermogen en met zijn lange benen zat hij werkelijk overal tussen."

Slimme loper

In Genk waren ze snel overtuigd van zijn voetballende kwaliteiten, maar Ndidi kon pas tekenen op zijn 18de. Het contact werd warm gehouden en in januari 2015 tekende hij zijn eerste contract.

Ndidi debuteerde onder Alex McLeish en kreeg vorig seizoen zijn minuten in play-off II. Maar echt opvallen deed hij pas in de voorbereiding op dit seizoen. "Het was duidelijk dat hij heel hard had gewerkt in het tussenseizoen", zegt Peter Maes. "Op de fysieke testen deed niemand beter."

Ndidi speelde tot dan toe altijd in de verdediging, maar schoof onder Maes een rijtje naar voren. "Voor mij blijft hij een speler die zowel op de 6 (de verdedigende middenvelder, KDZ) als centraal achterin kan spelen. Hij is voetballend sterk genoeg om ook die rol voor de verdediging aan te kunnen. Door zoveel op te vangen in de recuperatie stelt hij ook spelers zoals Pozuelo of Malinovski in staat om zich offensief uit te leven. Ndidi heeft een grote actieradius, hij bestrijkt veel ruimte, maar hij loopt niet om te lopen. Hij kan een wedstrijd lezen en dat is straf voor iemand die nog maar 19 is."

Maes vergelijkt hem graag met de lichting jonge Ivorianen die destijds hun eerste stapjes op de Europese velden zetten op de Beverse Freethiel. "Kijk eens wat een ontwikkeling iemand als Yaya Touré heeft doorgemaakt en waar dat hem gebracht heeft. Het volume van Ndidi gaat nog toenemen als hij volledig is ontwikkeld. Die jongen kan Europese top worden."

Zijn fysieke mogelijkheden zijn enorm en er staat een goede kop op. De prestaties op het veld hebben ervoor gezorgd dat de kleedkamer hem anders bekijkt. "Aanvankelijk hield hij zich wat afzijdig en was hij vrij gesloten", gaat Maes verder. "Gaandeweg is hij helemaal opengebloeid. Ndidi is eigenlijk nog een kind en die naïviteit zorgt ervoor dat er geregeld met hem wordt gedold. Tijdens een wandeling stond de ritssluiting van zijn rugzak open. Thomas Buffel heeft die toen vol met bloemen gestoken. Nietsvermoedend heeft Ndidi zo kilometers gestapt, terwijl de rest van de ploeg in een deuk lag. Kleine plaagstootjes die aantonen dat hij geweldig in de groep ligt."

Assistent-coach Peter Balette beaamt: "Als er hilariteit is in de kleedkamer is Ndidi er altijd bij. Kijk hoe Igor De Camargo, een jongen die het op dit moment toch moeilijk heeft, hem in de armen viel na zijn goal. Iedereen was blij dat net Ndidi zo'n wondermooi doelpunt maakte."

Te vroeg voor transfer?

Als Ndidi nu ook nog eens doelpuntenmaker kan toevoegen aan zijn lijstje met kwaliteiten is het natuurlijk nog maar de vraag hoelang de Nigeriaan in Genk zal rondlopen. Genk moest in het tussenseizoen al een bod van 6 miljoen euro van Hamburg afslaan en brak daarop zijn contract open: een loonsverhoging en een verbintenis tot 2020. "Voor zijn ontwikkeling zou het goed zijn om minstens nog een jaar mee te groeien met deze groep", meent Maes.

Technisch directeur Dimitri De Condé is dezelfde mening toegedaan. "Hij zit in dat groepje van extreem getalenteerde jongens die als ze hier vertrekken meteen een basisplaats moeten kunnen afdwingen in een grotere competitie. Daarvoor moet je volgens mij toch minstens vijftig à zestig matchen op niveau hebben gespeeld. Vertrek je toch vroeger, dan riskeer je bij je nieuwe ploeg meer een aanvulling van de kern te zijn. Ndidi is te goed om ergens een versterking in de breedte te zijn. Daarom is het voor hem het beste om ook volgend seizoen nog te blijven. Hij is nuchter genoeg om dat zelf te beseffen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234