Zaterdag 17/04/2021

Natiebaas fernand Huts bouwt vierdaags verjaardagsfeest met 11.000 gasten

'Om de nodige centjes bij elkaar te sprokkelen hebben we dit jaar al ferm bespaard op ons feestbudget. Er was zelfs geen nieuwjaarsreceptie'

'Feesten ligt nu eenmaal in onze volksaard'

De eerste fles wijn ter ere van het 150-jarig bestaan van de Antwerpse logistieke groep Katoen Natie werd gisteren ontkurkt. En de komende vier dagen zullen er waarschijnlijk nog veel volgen. Met enorme gastenlijsten, culinaire specialiteiten uit alle uithoeken van de wereld, een troep bekende artiesten, vlaggenzwaaiers, een tentoonstelling en een zelfgemaakte musical belooft dit het grootste en meest luxueuze feest van het jaar te worden.

Brussel

Eigen berichtgeving

Vanessa Debruyne

Feestvarken Fernand Huts en zijn familie hebben kosten noch moeite gespaard. "Voor de rest zijn wij een heel zuinig bedrijf dat op alle domeinen de vinger op de knip houdt. Maar dit bedrijf is ooit gesticht door boeren die graag feestten. En die bourgondische traditie wil ik in ere houden. Feesten ligt nu eenmaal in onze volksaard", zegt Huts.

Over de geldsom die hij heeft uitgetrokken voor de decadente vierdaagse wil hij geen exacte cijfers geven. "Om de nodige centjes bij elkaar te sprokkelen hebben we dit jaar al ferm bespaard op ons feestbudget. Er was zelfs geen nieuwjaarsreceptie. Maar eigenlijk valt het allemaal best mee. Zo moeten we bijvoorbeeld geen zalen huren. Het feest kan gewoon plaatsvinden in onze nieuwe hangars op de Antwerpse linkeroever in Kallo. En voor het onthaal en de organisatie konden we ook grotendeels rekenen op onze eigen mensen. Wij zijn dan ook een logistieke groep. Met dit grootschalig feest kunnen we ons talent voor organiseren nog eens in de verf zetten", legt Huts uit. "Om een wieler- of voetbalploeg te sponsoren hebben we het geld niet. Dat moeten we aan de banken of de grotere bedrijven overlaten. Wij kunnen met dit feest wel eens het artistiek talent van Vlaanderen een internationaal podium bieden. Ik zie het als een belangrijke injectie voor de Vlaamse creativiteit. Je mag niet vergeten dat er meer dan vijftig verschillende nationaliteiten op het feest zullen zijn. En meestal niet van de minste."

Huts heeft voor de aanvang van het feest al twee seminariedagen achter de rug, maar lijkt nog altijd onvermoeibaar. Dat zal nodig zijn, als hij alle elfduizend vip-gasten, werknemers en handelsrelaties een handje wil schudden. En hij is zelfs na zijn eigen vierdaagse niet van plan om het rustiger aan te doen. "Dinsdag ga ik zoals ieder jaar naar Waregem Koerse. Ook zo'n gezellig feest."

Gisteren werden alle handelsrelaties uit de maritieme wereld uitgenodigd. Die konden eerder deze week tijdens de seminaries in het Hilton al rond de tafel zitten om de ontwikkelingen in de chemiesector en de globaliserende handel te bespreken. Vanavond is er het galabal voor al wie in ons land iets te zeggen heeft. Er staan zeventien burgemeesters op het gastenlijstje, naast een veelvoud aan gouverneurs, ministers, senatoren en volksvertegenwoordigers. Tijdens het weekend mogen de drieduizend werknemers samen met hun kroost aanschuiven aan het buffet. Zij zullen extra verwend worden met kinderoptredens van Studio 100, quadrijden, boogschieten en een paardenmolen. "De vijfduizend buitenlandse werknemers zullen er jammer genoeg niet bij zijn. Het was te duur om die allemaal op het vliegtuig te krijgen. Ook de andere buitenlandse gasten moeten zelf hun hotel betalen. De veertienhonderd Brazilianen die we in dienst hebben, krijgen wel nog een feestje in eigen land."

Met iedereen een praatje slaan, zal waarschijnlijk niet lukken. Maar ook een speech staat niet op het programma. Huts heeft geen zin om zijn gasten lastig te vallen met een ellenlange uiteenzetting over 150 jaar Katoen Natie. "Mensen die echt willen weten hoe het allemaal is gegaan kunnen zich de boeken van professor Greta Devos aanschaffen. Zij heeft met een team van de Antwerpse universiteit alles tot in de details uitgezocht. Binnenkort komt het derde en laatste deel uit", legt Huts uit.

Om de geschiedenis van het familiale havenbedrijf op een toegankelijker manier uit de doeken te doen werd voor de festiviteiten een heuse musical op poten gezet. Vrouw Karine bedacht het scenario voor Our People Make the Difference (ook de slogan van het bedrijf), en zoon Yves schreef de muziek. Een symfonisch orkest van 52 muzikanten en een koor van twintig zangers moeten het spektakel gestalte geven. Voor de rol van Natie-baas werd Marijn Devalck ingehuurd. Daarnaast zal nog een tachtigtal minder bekende acteurs over het podium lopen, in meer dan 160 verschillende authentieke kostuums uit de tijd van weleer.

Het is allemaal begonnen in 1855. Vier Vlaamse ondernemers legden elk duizend frank op tafel, wat toen nog als een klein fortuin werd beschouwd. De Katoen Natie was in het begin vooral een tussenpersoon voor behandelde huiden, wol en katoen vanuit de VS. In 1873 verhuisde het bedrijf van het Falconplein naar de verderop gelegen Van Aerdtstraat, waar vandaag nog altijd het zenuwcentrum van de groep ligt.

Voor de rest is er niet veel bij het oude gebleven. Katoen is al lang niet meer het belangrijkste product. De groep is nu vooral actief in logistieke dienstverlening en containerbehandeling. Met 85 vestigingen in 22 landen en meer dan achtduizend werknemers die samen voor een omzet van meer dan 830 miljoen euro zorgen.

Het was zijn grootvader die na de Eerste Wereldoorlog net als vele andere boerenzonen het erf verliet om zijn kansen te wagen in de haven van Antwerpen. Zijn vader trad net als hijzelf in de voetsporen. Fernand Huts (55) heeft zelf rechten gestudeerd en een managementopleiding aan de Vlerick Hogeschool gevolgd. Hij was preses van de rechtsfaculteit in Leuven en van het Katholiek Vlaams Hoogstudentenverbond. Via een omweg in de staalbouw en de markt van ecologische tuinbouwproducten kwam hij in 1981 bij Katoen Natie terecht. Twee jaar later werd hij voorzitter van de raad van bestuur, wat tot op vandaag zijn functie is. In de jaren negentig zetelde hij als verkozene nog even in het Vlaams Parlement voor de VLD, maar daar onderscheidde hij zich vooral door afwezigheid. Naar 65 van de 87 plenaire vergaderingen stuurde hij zijn kat. Zijn politieke carrière doofde dan ook snel uit.

Waarschijnlijk blijft de Katoen Natie ook nog een vierde generatie in handen van de Huts-familie. Op dit moment wordt de oudste zoon Karl klaargestoomd om het roer over te nemen. Na zijn studies rechten, een jaartje Vlerick en twee jaar op het kabinet van minister Daems kwam hij het bedrijf binnen. "Ik heb hem in het zuiden van Frankrijk laten beginnen als arbeider. Daarna kon hij doorgroeien. In Marseille heeft hij de logistiek mogen opzetten voor Decathlon. Nu is hij in ons land bezig met de reorganisatie van een transportbedrijf. Hij moet zelf de ladder opklimmen. We zien dan later wel of hij bekwaam is om op mijn stoel te komen zitten. Hij heeft er in ieder geval de neus en het karakter voor", zegt Huts.

Maar de topman spreekt met evenveel trots over zijn andere twee zonen. De jongste zit in zijn vierde jaar van de militaire school en wil F16-piloot worden. "Hij komt vanavond met enkele andere officieren in zijn militair gala-uniform naar het feest. In dat kostuum ziet hij eruit alsof hij zo uit een film is gestapt", zegt Huts.

De andere zoon Yves studeerde economie, maar ging daarna een heel andere toer op. Yves speelt in Epica, een gothic-metalgroep die vanavond op het podium staat, en maakte tussendoor ook even tijd om de muziek te schrijven voor de musical rond zijn vaders bedrijf. "Hij speelt metal, maar dan wel van de zachte soort. Die gothic muziek is eigenlijk heel romantisch", legt Huts uit.

De voorzitter van de Katoen Natie is erg ruimdenkend op het vlak van kunst. Een echte verzamelaar van grote namen als Ensor, Spilliaert en Appel, maar ook al enkele jaren een van de grootste klanten van Wim Delvoye. Bij die kunstenaar bestelde hij voor het feest een fontein. Het werd een moderne versie van het beeld Brabo, dat als het ware opgezogen werd door een wervelwind. Enkel de Antwerpse hand bovenaan op het negen meter hoge beeld bleef intact. Hoe verder daar vandaan, hoe sterker de vervorming. Onderaan moeten twee bijgevoegde figuren Fernand en zijn vrouw Karine Huts voorstellen. Het koppel kocht voor zijn bedrijfscollectie ook al de vier levensgrote bronzen beelden met een telescoop in hun mond en aars van Delvoye, net als de getatoeëerde varkens, beschilderde butaanflessen en de gigantische betonmolen in hout. Maar ook de klassieke stukken kunnen op interesse van Huts en zijn vrouw rekenen. Zo bezit het koppel een collectie koptische tunieken en juwelen uit het oude Egypte.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234