Zaterdag 27/02/2021

Na dood ECC rijst de Flanders women's Open

Nu vaststaat dat het ECC-toernooi volgend jaar niet meer bestaat, hoeft het internationale toptennis in Antwerpen niet helemaal in een zwart gat te vallen. In mei 1999 vindt voor het eerst de Flanders Women's Open plaats, een WTA-proftoernooi van 110.000 dollar. De organisatie is in handen van de stad Antwerpen en Serge Haubourdin, de man van Sabine Appelmans. Het toernooi speelt in op het succes van het Belgische vrouwentennis. Appelmans, Henin en Kim Clijsters gaven al garanties, ook met Dominique Monami-Van Roost bestaat een principeakkoord.

BRUSSEL.

EIGEN BERICHTGEVING

De naam Beerschot legt vooral de link met de ontzielde voetbalclub, de ooit zo prestigieuze eersteklasser die nu met de knowhow van Germinal Ekeren aan de heropstanding wil werken. Grenzend aan het voetbalstadion liggen de terreinen van het Stedelijk Tenniscentrum Beerschot, en dat is de nieuwe lokatie voor een internationaal WTA-toernooi dat plaatsheeft van 8 tot 16 mei 1999. In het clubhuis gaven Serge Haubourdin en Gilbert Verstraelen, sportschepen van de stad Antwerpen, gisteren uitleg over de doelstellingen op korte en halflange termijn.

De plannen voor een internationaal vrouwenproftoernooi in Antwerpen bestaan al lang. De Antwerpse sportfunctionaris Jan Kempfer vond in Serge Haubourdin de ideale partner om het idee te realiseren. Haubourdin, de echtgenoot van Sabine Appelmans en marketeer bij een sportfirma, is vertrouwd met het tenniscircuit en kon via zijn contacten aan een licentie van de Women's Tour Organisation (WTA) geraken. Ook heeft hij de nodige aanspreekkanalen om toppers naar het toernooi te lokken.

"De tijd was gewoon rijp," zegt Haubourdin en hij verwijst naar het succes van het Belgische vrouwentennis. Dominique Monami-Van Roost staat op een nooit eerder bereikte negende plaats, Sabine Appelmans is altijd een publiekstrekker geweest, maar vooral de toekomst gloort met Justine Henin en Kim Clijsters, die in de juniortoernooien al hun toppotentieel bewezen hebben. Laurence Courtois en de Antwerpse tennissters Stephanie Devillé en Els Callens kunnen het Belgische deelnemersveld aanvullen. Daarnaast bloeit het vrouwentennis in het algemeen, wat Haubourdin kan staven met cijfers over een verhoogde belangstelling en meer prijzengeld.

Niet toevallig schaart de stad Antwerpen zich achter het project. Ze is eigenaar van de Beerschot-terreinen en na het wegvallen van het ECC ontbreekt ze een uithangbord. Het (mank lopende) sportbeleid kreeg de laatste jaren veel kritiek wegens de perikelen met het Sportpaleis en het Eurostadion. De stad wil verder gezichtsverlies vermijden door een beter gestructureerd topsportbeleid. Naast de plannen om mee te investeren in de fusieclub Beerschot-Germinal past ook een internationaal tennistoernooi in die filosofie. "Het toernooi moet de ruggengraat vormen voor de Antwerpse tennissport en is na het wegvallen van het ECC psychologisch belangrijk", zegt schepen van sport Gilbert Verstraelen. "Als openbaar bestuur willen we het toernooi alle kansen geven."

De stad Antwerpen staat in voor de accommodatie, terwijl Serge Haubourdin voor de commerciële kant van de zaak zorgt. Nu al beschikt hij over grote sponsors (onder meer Cafe de Colombia, Opel en KB) en een reclamebudget van rond de tien miljoen frank. De naam van het toernooi (Flanders Women's Open) verklapt de bedoeling om de vzw Topsport Vlaanderen 2002 - een van de speeltjes van minister-president Luc Van den Brande om Vlaanderen via sport te promoten -bij het initiatief te betrekken. Jean-Paul Van Ussel, voorzitter van die vzw en van de Vlaamse Tennisvereniging, zei al dat hij een positief advies zal geven.

Eigenlijk zou Haubourdin al een groter toernooi kunnen organiseren dan een op 110.000 dollar-niveau. "Maar we beginnen op het laagste WTA-echelon. Vanaf 2000 grijpen we al hoger. In 2002 moet het minimum een 170.000-dollartoernooi zijn en willen we bijna alleen spelers uit de top-vijftig aantrekken." Haubourdin wil zijn toernooi een andere uitstraling geven dan het ECC: levendiger, minder commercieel en minder elitair. "Elke frank investeren we opnieuw in het toernooi. De patio (ruimte met winkeltjes) is open voor iedereen. We organiseren tijdens het toernooi projecten voor de jeugd, en kinderen tot zestien jaar mogen gratis op de tribunes. Het moet een tennisfeest met toeters en bellen zijn."

In het verleden had onder meer in Luik al eens een WTA-tennistoernooi plaats, maar dat is na één editie toen ter ziele gegaan. "De organisatie was catastrofaal," herinnert Haubourdin zich. Hij dicht zijn toernooi meer overlevingskansen toe. "Er bestaat een tennisgevoel bij de mensen, ik krijg heel veel aanvragen binnen voor Appelmans en Monami om dingen te organiseren. Ik denk dat er genoeg honger is voor dit toernooi." Naast het toernooi in Antwerpen vindt volgend seizoen normaliter ook een WTA-toernooi in Knokke plaats. Drijvende kracht daarachter is het managementbureau IMG en hoofdsponsor SANEX, die in België Justine Henin onder contract hebben.

Bart Fieremans

Haubourdin: 'Het moet een toegankelijk toernooi met toeters en bellen zijn'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234