Vrijdag 14/08/2020

AchtergrondEconomie

Na de steile opmars valt nu ook het doek voor modegroep FNG

De flagship store van Brantano op de Meir in Antwerpen.Beeld Klaas De Scheirder

Na weken van onzekerheid heeft FNG, moederbedrijf van onder meer Brantano, het faillissement aangevraagd. Dat uitgerekend ex-CEO Dieter Penninckx na boeman ook redder wilde worden, leek de spreekwoordelijke druppel voor de modegroep.

“Het faillissement werd droog meegedeeld. Op 55 minuten tijd was de call afgerond”, vertelt vakbondsman Sven De Scheemaeker (ACV plus), die donderdagochtend via Skype de bijzondere ondernemingsraad van FNG bijwoonde. Om 10 uur begon de vergadering, om 10.21 uur werd vanuit het bedrijf al een mail met het verdict uitgestuurd. De modegroep, die onder meer Brantano, Miss Etam en CKS onder de vleugels heeft, vraagt het faillissement aan.

Nochtans stonden de kranten diezelfde ochtend vol ultieme reddingsboeien. Vooral een ‘consortium’ van ondernemers, onder wie Wouter Torfs (Schoenen Torfs), Emiel Lathouwers (ex-AS Adventure) en ex-CEO Dieter Penninckx, sprong in het oog. Een mogelijk scenario volgens De Standaard was dat zij voor één symbolische euro de Benelux-tak van FNG zouden overkopen – met de hoop dat banken een deel van de bijhorende bankschuld van circa 260 miljoen zouden willen kwijtschelden.

Het nodige verse geld van investeerders om schulddeadlines te halen (minstens 70 miljoen euro) en nieuwe collecties aan te kopen, is echter niet gevonden. “De banken hebben de stekker eruit getrokken omdat er niets concreet werd”, vertelt Torfs, die 4 procent van de groep in handen heeft. Het 1 euroscenario doet hij overigens af als een “broodje aap”. “Men heeft daar in sommige kranten een consortium van gemaakt, maar verder dan verkennende gesprekken zijn we nooit geraakt. De reserves waren altijd groter dan de goesting.”

Het faillissement treft de Belgische vennootschappen. De 96 winkels van Brantano en de 18 winkels van Fred & Ginger leggen de boeken neer, alsook CKS, Concept Fashion, Expresso Belgium en Market Retail Belgium. Voor een reeks Nederlandse vennootschappen werd beslist ‘surséance’ of uitstel van betaling aan te vragen, wat tot een doorstart kan leiden. FNG blijft in Brussel op de beurs staan, maar overkoepelt enkel nog het Zweedse e-commercebedrijf Ellos, een overnameprooi van vorige zomer.

Volgens het bedrijf zelf werken er 1.068 mensen in België in 196 winkels die de deuren sluiten. Volgens De Scheemaeker zijn in totaal 1.300 van ongeveer 3.000 werknemers in België aan de slag. Zij zagen de bui woensdag overigens al hangen. Het personeel kreeg van sociaal secretariaat SDWorx een individuele jaarrekening tot eind juli, terwijl dat document normaal pas na een volledig jaar wordt verstuurd.

Architect van de vrije val

Dat FNG zich in woelig water bevond, was al enkele maanden duidelijk. De groep leed in 2019 een nettoverlies van 292 miljoen euro, heeft in totaal 734 miljoen euro schulden en kreeg vorige week nog van de banken te horen dat er geen extra geld zou komen.

Voor velen blijft de grote boeman in het hele FNG-verhaal oprichter en ex-CEO Dieter Penninckx, tevens eigenaar van voetbalclub KV Mechelen. Ongeveer een jaar geleden, toen FNG Ellos overnam, werd Penninckx nog gelauwerd als ‘architect van de steile opmars’. 

Vorige maand, toen de cijfers al rood aansloegen, bleek hij vooral de architect van de vrije val. Verschillende media berichtten toen over dubieuze transacties die aan het licht kwamen nadat de beurswaakhond FSMA vragen had gesteld over het jaarrapport 2018.

Dieter Penninckx is eigenaar van voetbalclub KV Mechelen.Beeld BELGA

Om kleding aan te kopen zette het bedrijf onder Penninckx troebele constructies op in onder meer Turkije, Zwitserland, India en Hongkong, die vandaag moeilijk te ontwarren zijn. “Daar zijn miljoenen verloren gegaan”, zegt De Scheemaeker. Een geschatte 94 miljoen euro om exact te zijn. “Die onthullingen hebben Penninckx ontmaskerd als iemand zonder goed werkend moreel kompas.”

Net om die reden lijkt de laatste reddingsboei een maat voor niets te zijn geworden. Drijvende kracht achter het zogenaamde ‘consortium’ was namelijk diezelfde Dieter Penninckx. “Hij heeft het hardst aan de kar getrokken om de zaak recht te trekken”, geeft Torfs aan.

Volgens De Scheemaeker zou het personeel die trekkende rol van Penninckx nooit gepikt hebben. Torfs beaamt dat de geschiedenis van Penninckx “zowel naar de vakbonden als de banken toe zeker een rol heeft gespeeld”. Penninckx wilde donderdag zelf liever niet reageren.

Tweede coronagolf

Wat met Paul Lembrechts, de ex-CEO van de VRT die begin juli werd aangesteld als CEO-ad-interim bij FNG? “Hij is zonder retailervaring binnengestapt, en zijn netwerk binnen de politiek en de bankensector was na een dag of tien al uitgespeeld”, is De Scheemaeker streng.

Dat de publicatie van de jaarrekening 2019 van FNG werd uitgesteld naar augustus, maakte het aantrekken van externe partners alvast erg problematisch. Het momentum speelde echter ook niet mee. De gevreesde tweede coronagolf biedt geen rooskleurige vooruitzichten voor investeerders. 

Lembrechts was donderdag niet bereikbaar voor commentaar. Het is nu aan de curator van de Mechelse ondernemingsrechtbank, die zich vrijdag buigt over de aanvraag tot faillissement, om alsnog oplossingen te vinden. Volgens FNG is er alvast interesse van verschillende binnenlandse en buitenlandse bedrijven om onderdelen over te nemen. Vooral enkele gerenoveerde panden van Brantano kunnen wellicht kopers verleiden.

Een ondernemer binnen het consortium bevestigt alvast dat er ook uit die hoek nog steeds ambitie is. Dat zal alleszins zonder Wouter Torfs zijn: “Investeren in de overname van een concurrent is gewoon onverantwoord in de huidige situatie. We hebben zelf alle cash nodig om recht te blijven.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234