Woensdag 01/12/2021

Na de orkaan komen de ziektes

Rottend vlees dat ziektes uitwasemt, is maar een van problemen die de Golfkust na de orkaan Katrina teisteren. Er is nauwelijks stromend water, er zijn veel te weinig toiletten, overal krioelen ratten en kadavers verspreiden een ondraaglijke stank. Huidziektes, uitdroging, tetanus en psychische trauma's hangen als donkere wolken boven de ontredderde regio.

Gulfport

The New York Times

Shaila Dewan en Abby Goodnough

De Nationale Garde kreeg er deze week een bijzondere taak bij: kippenvlees weghalen uit het overstroomde havengebied van Gulfport. Het vlees, 40 ton in totaal, ligt weg te rotten in plastic zakken die verspreid liggen over het westelijke deel van de stad en die wie weet welke ziektes bevatten. Het is een van de minder bekende problemen voor de volksgezondheid aan de Golfkust na de passage van de orkaan Katrina.

Terwijl inwoners proberen te overleven tussen de immense vernielingen, is de volledige regio die door de orkaan getroffen is, uitgeroepen tot noodgebied voor de volksgezondheid. "We hebben er geen flauw idee van wat er in het water zit", zegt Joe Spraggins, directeur van de noodhulp in Harrison County. Dokters menen dat het aantal patiënten met verwondingen ten gevolge van de storm onder controle is, maar dat nieuwe aandoeningen opduiken. "Nu krijgen we posttraumatische stressaandoeningen, veel baby's met koorts, algemene virale aandoeningen en uitdroging", vertelt dokter George Ward, directeur van de spoeddienst in het Memorial Hospital. "De komende dagen zullen ziekenhuizen overstelpt worden met allerlei types van infecties in de ingewanden, ten gevolge van het drinken van vervuild water." Hij stelt dat zijn ziekenhuis genoeg antibiotica heeft voor nog een week of twee, maar dat er veel meer nodig zal zijn.

Intussen dreigen de pogingen van sommigen om in leven te blijven de gezondheidsproblemen nog te verergeren. In Bay St. Louis moest de politie een school sluiten die illegaal was omgevormd tot een smerig en wetteloos schuiloord, waar mensen, vierhonderd in totaal, voortdurend aan het vechten sloegen en de vloer als toilet gebruikten. Hotels die de orkaan doorstonden zijn vluchtelingenkampen geworden, met slachtoffers die opeengepakt zitten in stinkende kamers zonder licht, water of werkende toiletten. In de Holiday Inn in Gulfport kropen kinderen en volwassenen, sommigen met washand en zeep, in een zwembad waar dolfijnen uit een plaatselijke jachthaven in zwommen.

De overheid, overspoeld door de reusachtige omvang van de problemen, kan voorlopig weinig doen. Gevraagd naar welk sanitair advies de mensen zouden moeten volgen, zegt directeur Spraggins nogal schaapachtig: "Dat wil ik echt niet zeggen." Liz Sharlot, de persverantwoordelijke van het departement Volksgezondheid in Mississippi, houdt het op een beknopt: "Een bad nemen is niet levensnoodzakelijk."

Spraggins heeft al meermaals gewaarschuwd voor de terugstroom van rioolwater die kan voorkomen als er lage waterdruk is en toiletten worden doorgespoeld. Hij voegde eraan toe dat 2.500 draagbare toiletten besteld zijn voor zijn gemeente, waar 190.000 mensen wonen. Zuiver water en ijs komen mondjesmaat binnen, maar de voorraad raakt vrijwel meteen weer uitgeput. Spraggins had ook weet van mensen die in totale wanhoop met een grill een vuurtje proberen aan te steken boven kapotte gasleidingen om zo water te kunnen koken. "Nog even en alles gaat de lucht in", waarschuwde hij.

Op de tweede verdieping van het Sun Coast-motel delen Rae Rogers, haar echtgenoot, schoonzuster en vier kinderen twee bedden en een paar vaatjes vers water. De eerste twee nachten na de storm hebben ze op de stoep doorgebracht voor hun vernielde appartementsgebouw. Ze vrezen dat er in het complex nog een tiental lichamen moet liggen. Na vijf dagen zonder bad of douche kregen haar kinderen jeukende uitslag op de rug, benen en buik. "Ik hoop dat het alleen maar van de vuile modder komt", zegt Rae. "Alles ruikt hier naar de dood."

Experts in volksgezondheid stellen dat de problemen waar mensen het meest bang voor zijn, vaak niet de grootste dreiging bevatten. "De grootste dreiging nu gaat uit van uitdroging, stress, hitte en angst", zegt W. Courtland Robinson, professor in de Bloomberg School of Public Health aan de Johns Hopkins-universiteit. "Lijken zijn alleen maar afschuwelijk om te zien, maar besmettelijke ziektes zijn zeldzaam. Ook na de tsoenami waren er maar een honderdtal gevallen van tetanus en een paar van cholera."

Voor sommigen betekent de orkaan een gedwongen terugkeer naar de natuur. Marilyn Garcia en William Arnold Jr. zeggen dat ze het bos gebruiken als badkamer. Om zich te wassen waren ze donderdag speciaal met de fiets naar een moerassig meertje gekomen dat in Bay St. Louis bekendstaat als het 'blauwe gat' en misschien wel vol alligators zit. Garcia stond nog na te druppen in haar kleren, terwijl Arnold glimlachend een dankgebaar maakte naar het meer. "Het voelt aan als bronwater."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234