Zondag 19/09/2021

Na 35 jaar plant bijna uitgestorven reuzenschildpad zich voort

null Beeld UNKNOWN
Beeld UNKNOWN

Er is opnieuw hoop voor de meest bedreigde diersoort ter wereld: de reuzenschildpad van het eiland Pinta in de Stille Oceaan. Het allerlaatste exemplaar, 'Eenzame George', zou na jaren van vruchteloze pogingen dan toch vader worden.

Eenzame George werd twintig jaar geleden samengezet bij twee vrouwtjes van een verwante schildpadsoort in de hoop dat het dier zich zou voortplanten. Net toen biologen alle hoop hadden opgegeven, vonden ze negen eieren in het liefdesnestje.

De biologen van het Charles Darwin Research Station (CDRS) op de Galapagoseilanden, waar George momenteel verblijft, hebben de eieren meteen in een broeikas gelegd. Het zal nog 120 dagen duren voor ze kunnen zeggen of de eieren daadwerkelijk zijn bevrucht. "Dit is hoe dan ook fantastisch nieuws voor het voortbestaan van de Pintareuzenschildpad", zegt Henry Nicholls, auteur van het boek Eenzame George: het (liefdes)leven van een overlevingsicoon. "Wetenschappers hadden de soort al ten dode opgeschreven, maar als de eieren leven bevatten, valt deze reuzenschildpad misschien nog te redden."

Toch niet impotent
Eenzame George is het laatste exemplaar van de Geochelone nigra abingdoni, een subsoort van de Galapagosreuzenschildpad. In totaal zijn er veertien subsoorten, waarvan reeds drie uitgestorven en de andere in verschillende mate bedreigd. Een Amerikaans onderzoeksteam vond George in 1971 moederziel alleen op Pinta en bracht hem naar het CDRS. Zijn naam heeft het dier te danken aan zijn voorkeur voor een solitair leven.

"Gedurende 35 jaar heeft men al het mogelijke gedaan om de reuzenschildpad te doen paren om zijn soort te redden, maar George weigerde zich voort te planten", vertelt de Britse biologieprofessor Michael Russelo aan ScienceDaily. Zelfs manuele stimulatie en 'schildpaddenporno' konden George niet tot copulatie aanzetten. "Er werd zelf getwijfeld of hij wel in staat was tot penetratie."

Volgens Nicholls is de recente ontdekking van de eieren het ultieme bewijs dat de reuzenschildpad niet impotent is. "Er bestaat geen twijfel over dat George de vader is. Twintig jaar lang zijn er geen andere mannetjes in de buurt van de vrouwtjesschildpadden gekomen", aldus Nicholls. "George heeft gewoon zijn tijd genomen. Mensen zijn veel te ongeduldig op dat vlak. Ze verwachten dat een schildpad eender welke soortgenoot onmiddellijk bespringt, maar die beesten leven én paren nu eenmaal volgens een ander ritme."

Nieuwe hybridesoort
De twee levensgezellinnen van Eenzame George zijn afkomstig van het eiland Isabella en nauw verwant met zijn soort. Dat houdt in dat de babyschildpadjes een nieuwe hybridesoort zullen vormen, met 50 procent van de Pintagenen. "Vijftig procent is nog altijd beter dan de huidige situatie, waarbij de soort zeker zal uitsterven", stelt Henry Nicholls. Volgens Nicholls zal het echter nog zeker tachtig jaar duren voor er weer een bijna-volbloed Pintaschildpad zal worden geboren.
"Als George een dochter krijgt, zullen ze die op termijn laten paren met haar vader. Dan heb je al 75 procent Pintagenen. Als George zich dan nog eens voortplant met zijn kleindochter, zit je aan 98 procent. Maar dan zijn we al twee generaties en tientallen jaren verder, aangezien schildpadden pas op hun twintigste seksueel volwassen zijn."

Ondanks George zijn eerder schuwe reputatie sluit Nicholls niet uit dat de schildpad in de toekomst nog afstammelingen kan voortbrengen. "Naar schatting is George tussen 60 en 90 jaar oud.

Reuzenschildpadden kunnen in theorie 200 jaar oud worden, dus George zit momenteel nog op zijn seksuele piek." (Kim Van de Perre)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234