Woensdag 30/09/2020

Wetenschap

Mysterie van bloedrode gletsjer opgehelderd

Blood FallsBeeld Erin Pettit/University of Alaska Fairbanks

Blood Falls, het klinkt een beetje als de nieuwe thriller van Stephen King. In werkelijkheid houdt het mysterieuze natuurverschijnsel de wetenschap al eeuwenlang in de ban. Vanwaar komt het bloedrode water dat uit de Taylor-gletsjer stroomt? Canadese wetenschappers denken het antwoord nu gevonden te hebben. 

Het was de Australische geoloog Griffith Taylor die de unieke gletsjer in 1911 ontdekte. Aanvankelijk dacht hij dat rode algen de akelige kleurschakering van het water veroorzaakten. In feite krijgt het zoute water zijn bloedrode kleurtje wanneer het aan de oppervlakte komt, omdat de ijzermineralen dan in contact komen met de lucht. Dat ontdekten wetenschappers in 2003 al. 

Het bleef nog onduidelijk vanwaar dat zoute water precies kwam. Een team wetenschappers van de Universiteit van Alaska Fairbanks boog zich over die vraag. Glacioloog Erin Pettit voerde in samenwerking met studente Jessica Badgeley een radaronderzoek uit op de Taylor-gletsjer. Die methode werkt met twee antennes: één die elektrische impulsen uitzendt en een andere die de signalen ontvangt.

"We verplaatsten de verschillende antennes rond de gletsjer in een roosterachtig patroon. Zo konden we 'zien' wat zich onder het ijs bevindt. Vergelijk het een beetje met hoe een vleermuis echo's uitzendt om zich te kunnen lokaliseren", zegt Christina Carr, mede-auteur van de studie. 

De wetenschappers deden nog een andere opzienbarende ontdekking. Ze kwamen erachter dat het zoute water zich al meer dan een miljoen jaar onder de ijskoude gletsjer bevindt. En dat in vloeibare toestand.  Wetenschappers hielden dit voordien niet voor mogelijk. 

Petitt verklaart: "Het kan misschien contra-intuïtief klinken, maar als water bevriest, geeft het warmte af. Die warmte verhit het omliggende koudere ijs. De Taylor-gletsjer is nu de oudste gletsjer met stromend water."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234